[EN] Resisting and Challenging Neoliberalism: The Development of Italian Social Centers

A chapter from Squatting in Europe: Radical Spaces, Urban Struggles

Resisting and Challenging Neoliberalism: The Development of Italian Social

* This is a reprint of the article published in Mudu (2004a, Resisting and
Challenging Neoliberalism. The Development of Italian Social Centres,
Antipode, 36 (5), pp. 917-41).

Pierpaolo Mudu

In the 20th century, Italy set the example for an extreme capi-
talistic accumulation model within a party system connoted by self-in-
terest, patronage and downright corruption. The 20-year fascist regime,
the 50-year political hegemony of the Christian Democrats (DC) as the
ruling party and the ensuing Berlusconi era set a doleful record. At the
same time, the strongest communist party in the Western world and a
myriad of collectives, associations and non-parliamentary leftist politi-
cal groups bore testimony to the efforts of the Italian working class to
resist and fight capitalistic models of life (Virno and Hardt 1996).

Extremely slow piecemeal reform, repressive police state methods
and shady dealings designed to shift the blame for violent attacks by
right-wing extremists onto the political left were the tools used to in-
hibit mass opposition to the economic restructuring masterminded
by the DC in the decade from 1968 to 1979 (Melucci 1996). Those
were days of social unrest marked by coordinated worker/student pro-
tests in factories and workplaces, schools and universities (Balestrini
and Moroni 1997). The reorganization of Fordist production and the
transition to models of flexible accumulation based on the widespread
use of temporary work contracts and the grey economy brought about
a drastic change in the possibility of carrying out political activity in
conventional spaces (i.e. workplaces, schools and universities) and in
the traditional premises of political parties. The result was a dramatic
decrease in political spaces. In the latter half of the 1970s and early
1980s, a generalized switchover of the anti-capitalist and anti-fascist
antagonistic movement towards more extreme forms of political strug-
gle often entailing the use of armed violence resulted in an ‘‘individual
and atomized response which expresses itself in disengagement from
collective action and disillusionment’’ (Melucci 1996:272). In the
1980s, faced with the advent of flexible accumulation and globalized
markets, the traditional left-wing parties and workers’ unions proved
unable to devise new spaces for social and political action. Hence the
birth of new movements within the political left (environmentalist and
anti-nuclear groups) and right (the separatist Lega Nord party). The
strategy adopted by extreme left-wing groups to counter the new order
emerging in Italian cities was to set up Self-managed Social Centers.
Social Centers revolutionized the political map, especially in subur-
ban working class districts traditionally far removed from the center of
political and economic events. Here, they sparked off a fresh cycle of
social struggles geared towards gaining control of existing spaces and
devising new ones. In this paper, some preliminary remarks on the
origins of Social Centers, their links with Autonomia Operaia in the
1970s, work modes and practices, will provide the starting point for
an in-depth analysis of the movement’s social composition, evolution
in time and political track record. One main achievement to the credit
of Social Centers is the part they played in renovating empty privately
and publicly owned properties. In doing so they helped focus attention
on land use issues and the struggle for re-appropriating social time.

Its remarkable geographical coverage has been and still is a far from
negligible strength, which afforded action even in areas where capital-
ist control of space and production (though varying in scale through-
out the country) was greatest. An analysis and assessment of the links
between Social Centers and the anti-neoliberal counter-globalization
movement (which actually dates back to its early beginnings) requires
a more critical approach with concomitant focus on the past history of
the workers’ movement.

The Origins of Social Centers

The earliest forebears of Social Centers were worker associations
organized as mutual aid societies, cooperatives and then Case del Popolo
(Houses of the People) which arose within the emerging socialist move-
ment at the end of the 19th century, strongly influenced also by po-
litical figures such as Bebel, Vandervelde, Jaures, Owen, Fourier and
Shulze-Delitsch (see Degl’Innocenti 1984). ‘‘Case del Popolo’’ like the
‘‘Maisons du peuple’’ in France and Belgium, were designed and planned
constructions (De Michelis 1986). These organizations and buildings
were violently dismantled by the Fascist regime and remained disused
following World War II as left-wing political activists looked instead to
political parties and unions for support.

After World War II, Italy was still a predominantly peasant-based
society, but in the 1950s and 1960s it went through furious, if incom-
plete, modernization and industrialization, a first economic miracle.
Then, however, in the 1970s and 1980s, when the processes of indus-
trialization were still not complete, the Italian economy embarked on
another transformation, a process of postmodernization, and achieved
a second economic miracle. One might usefully pose the Italian case as
the general model for all other backward economies in that the Italian
economy did not complete one stage (industrialization) before moving
on to another (informatization) (Hardt and Negri 2000:288-289).

Upon its first emergence in Italy in the 1950s, the compound noun
‘‘Centro Sociale’’ denoted a ‘‘community center’’ set up and run by mu-
nicipal authorities (see Ibba 1995; Tortoreto 1977). Its current denota-
tion, i.e. a venue for political activity and, ultimately, the emblem of a
distinct social category, gradually emerged over the 1970s (Ibba 1995). In
the latter half of the 1970s, the PCI (Italian Communist Party) seemed
to be in the process of breaking the hegemonic position of the DC and
taking over the government of the country. In the end, this epoch-mak-
ing event did not happen, as the PCI entered into a compromise agree-
ment – the so-called ‘‘historical compromise’’ – with the DC and formed
a ‘‘national coalition government’’ with them between 1976 and 1979.
Coupled with the crisis of the party system, which was gradually losing
its former role as the sole agent for political organization and debate,
the PCI’s drift towards more moderate institutional political programmes
provided scope for action to dozens of left-wing grassroots organizations
and collectives. Some non-parliamentary left-wing groups modified their
action within cities by playing an active part in protests in factories and
schools, thus prioritizing the ‘‘microphysics of power’’ over the meth-
ods of institutional conflict. The emerging movement for women’s rights
was drawing attention to the perennial rift between private and public
life; instead of waiting for the promises of a post-revolutionary society
to come true in a highly improbable future, women preferred to voice
their criticisms in the political arena of everyday life issues (Balestrini and
Moroni 1997). In particular, backed by increasing sectors of the move-
ment, they found fault with the typical Marxist-Leninist assumption that
the revolution in private relations should be deferred until after the rise to
power of the working class and reorganization of the economic order and
pressed for a reversal in priorities. The favourite subjects discussed within
the antagonistic movement in Italy were the collective needs of women
and working class youths, the marginalization of entire neighborhoods
in metropolitan areas and the surge in heroin abuse. These years saw the
birth of Autonomia Operaia (Workers’ Autonomy), a federation of vari-
ously sized and composed collectives which urged into action thousands
of people and managed to gain the support of numerous intellectuals, in-
cluding Franco Berardi, Paolo Virno, Nanni Balestrini, Lucio Castellano
and Antonio Negri.

Autonomia emerged in the post-1960s heyday of ‘‘workerism’’, an in-
teresting distinctively Italian version of Marxist thought theorized and
developed by Raniero Panzieri, Mario Tronti, Sergio Bologna and Negri
in open contrast to the original theoretical core of Marxism-Leninism
(Wright 2002). The collectives that were associated in Autonomia con-
ceived of crisis no longer as a ‘‘social collapse,’’ a blast ignited by the
inability of capitalists to meet social needs, but rather as the explosion
of social relations whose great complexity could not be traced back to
ruptured capital-labor relationships. Crisis was looked upon as the ex-
act opposite of a catastrophe (Castellano 1980). Since its earliest days,
the workers’ movement had thought of seizing power as the necessary
assumption for changing relations of production and shaping a project
for social reform. In contrast, minimizing the importance of the seizure
of power by the working class, the points at the top of Autonomia’s po-
litical agenda were the hatred of work, upward delegation of responsi-
bilities and a call for guaranteed wages (see Comitati Autonomi Operai
di Roma 1976). Far from being the mere expression of the logic of
refusal and negation in principle as the typical response to the erosion
of standards of life in capitalist society, its aims and practices prefigured
a glimpse of the modes of life and social relationships that the ‘‘new so-
ciety’’ of the future was expected to vouchsafe (see Comitati Autonomi
Operai di Roma 1976).

Autonomia had its strongholds in Rome, Milan, Padua and Bologna.
One of its best-known tag lines ‘‘create and build worker autonomy as
counterpower in factories and city districts’’, condenses in a few words
years and years of intense political activity in workplaces, universi-
ties and schools, and was aimed at opposing the Italian establishment
overall, including the PCI and the largest pro-leftist union, the CGIL
(Virno and Hardt 1996). In the same period, the movement launched a
cycle of pro-housing initiatives which led thousands of people to squat
uninhabited flats in Rome, Milan and Bologna.

Although the ‘‘Neighborhood Committees’’ set up in Rome in the
1970s operated in close collaboration with local political institutions,
they were actually pursuing social objectives comparable to those of
the Social Centers movement (see Testa 1979). Along with hundreds
of pro-squatter actions and other initiatives designed to attract the at-
tention of the general public, they were part of the Roman movement’s
strategy to build a collective political entity and make up for the loss of
meeting places such as the large industrial concerns where people had
previously been able to come together especially in cities in the north
of Italy (Comitato di Quartiere Alberone 2000).

Significantly enough, it was in the north of Italy, more precisely
Milan, that first-generation Social Centers arose (Cecchi et al 1978)
in 1975. These followed the harsh class struggles associated with the
abrupt shift away from an industrial economy towards the construc-
tion of an economy based on finance, fashion and service industries,
accompanied by a relentless rise in rents. Starting from the latter half of
the 1970s, sheds, warehouses and other industrial premises owned by
Pirelli, Innocenti, OM, Falck, Breda, Alfa Romeo or Marelli in Milan
stopped production and were closed down. By the late 1990s, industrial
properties totaling 7 million square meters had been vacated in Milan
alone, not to speak of peripheral municipalities such as Sesto San
Giovanni, where closures affected a total of another 3 million square
meters (Censis 2002). Two hundred and eighty thousand workers lost
their jobs in industry in Milan between 1971 and 1989 (Foot 2001).
At the end of the 1970s, the non-parliamentary groups that had
joined forces either with Autonomia, or with hundreds of other in-
dependent organizations, ‘‘Neighborhood Committees’’ and Social
Centers came under attack from reactionary forces. By 1979 only a
few of the Social Centers set up in the 1970s still existed, among them
was the Leoncavallo squat in Milan. After that date, the surviving Social
Centers kept a low political profile and seldom hit the headlines or
attracted the attention of the general public. In the latter half of the
1970s, a network of local radios, bookstores and political collectives
remained active and carried on their action. With the support of non-
Marxist groups, including the Punk movement whose supporters used
their bodies as a strong means of protest in public spaces, they cre-
ated the background for the birth of second-generation Social Centers
(Consorzio Aaster et al 1996; Dazieri 1996).

Two turning points in the process of growth and expansion of sec-
ond-generation Social Centers in the 1980s deserve mention. First, to-
wards the end of 1985, the Hai Visto Quinto school in Rome and many
other properties were occupied in quick succession. The year 1985 was
a turning point for two reasons: secondary school students gave life to a
movement involving the occupation of a huge number of school build-
ings and the left-wing parties were defeated in a referendum launched
to protect wages and salaries.

Second, the Leoncavallo Social Center in Milan was stormed by
the police in August of 1989. This event was extensively covered in all
media and, coupled with the first national convention of Social Centers
held in Milan on 23 and 24 September 1989, helped bring the move-
ment back into the limelight. The logo adopted by most Social Centers
in the 1980s, a flash of lightning that breaks through a circle, sym-
bolically represented the end of a long period of marginalization and
social rejection (Tiddi 1997). After 1985 the second-generation Social
Centers gradually developed distinctive characteristics which will be
the specific focus of this paper.

A Review of Social Centers’ Practices

As Social Centers differ greatly from each other in origin, political
affiliations and organizational modes, it is difficult to provide a com-
prehensive description of the movement as a whole (Bregman 2001;
Dines 1999; Pierri and Sernaglia 1998). From 1985 onwards, second-
generation Social Centers adopted a number of collective practices and
common symbolic definitions, building up a network that shares cer-
tain specific characteristics. Some of these are worth mentioning and
can be subsumed under four points. First of all, they adopt the acro-
nym ‘‘CSOA’’ (Centro Sociale Occupato Autogestito) if they are squatters
or ‘‘CSA’’ (Centro Sociale Autogestito) if they use premises made avail-
able by local authorities at no cost. It is worth noting that some Social
Centers do not accept the description ‘‘squatted place’’ and prefer that
of ‘‘squatted space’’ instead. Second, they self-produce and self-manage
social, political and cultural events and adopt all relevant decisions in
(usually weekly) meetings open to the general public. Third, to finance
their activities they mainly rely on funds collected by selling low-price
snacks and beverages during these events. As the affiliates of a Social
Center are ‘‘volunteer’’ workers, they do not earn regular wages or sala-
ries. Fourth, they have formed a network based on similar political af-
filiations. Most Social Centers are close to the extreme political left and
made up of either communists or anarchists.

As considerable differences emerge depending on the geographical
scale or time frame adopted from time to time, these characteristics are
only useful for the purposes of this analysis.

Squatting, Illegality and Conflict

Social Centers illustrate participatory modes of action designed to
bring about change through a deliberate use of conflict (Ansini and
Lutrario 2002). Squatting is an essential component of the strategic
mix of these Social Centers not only because it involves breaking the
law, but because it is a way of obtaining what has been denied (Solaro
1992). An illegal act such as squatting is also intended as a way to draw
attention to the waste of public land and buildings and the high social
costs of building speculation (Romano 1998). In practice, as also in
other contexts, the primary result of the struggle for rights is space
(Mitchell 2003). In terms of organization, a Social Center usually oper-
ates ‘‘beyond the law’’: it has no written charter, and has an extremely
high turnover of participants. These modes offer an alternative option
to the bureaucratic organization of so many aspects of our social and
political life and illustrate forms of direct, non-hierarchical democracy.
Huge financial resources and a horde of operators working for profit
would be needed if the empty buildings taken over by Social Centers
were to be renovated in strict accordance with the law. As things stand,
the architectural heritage restored and covered by graffiti in Social
Centers includes a vast number of buildings, disused industrial prem-
ises, deconsecrated churches, unused schools and movie theatres, etc,
which had remained deserted for decades (see Figures 1 and 2). The rel-
evant projects proved costly and complex to complete (Viccaro 2003),
providing space to hundreds of Social Centers in many Italian cities.

A deep gulf separates Social Centers, which pragmatically accept
some sort of relationship with institutions, from those that oppose
any such contacts in principle. 1993 marked the beginning of nego-
tiations between municipalities and Social Centers for the legaliza-
tion of squats. While some continued to oppose them, most Social
Centers endorsed such negotiations and following a lengthy confron-
tation process within the movement and between Social Centers and
some municipal governments, a few Social Centers were officially as-
signed the properties and spaces they had so far illegally held. By
1998, about 50% of the existing Social Centers had entered into
agreements with the private or, more often, public owners of the
squatted properties (Eurispes 1999). Social Centers have generally
had difficulty liaising with the parties of the institutional left and have
deliberately stood clear of the more conservative or neo-fascist parties
(which in turn opposed the movement by dubbing Social Centers
‘‘dens of criminals’’). At present, Social Centers enjoy the open sup-
port of the ‘‘Communist Refoundation Party’’ (PRC) and, to a lesser
degree, of the ‘‘Party of Italian Communists’’ (PdC) and ‘‘Greens’’.
On the leftwing political front, relations are especially difficult with
the Left (Figure 2: Rome: details of graffiti on the outer walls of the
Ex Snia Viscosa established in the warehouses of a vacated industrial
plant) Democrats (DS), whose allegedly ambiguous stances on sub-
jects such as war, neoliberalism and citizenship rights often spark off
mutually confrontational actions.

Self-production and Self-management

Of the two words forming the compound noun ‘‘Social Center’’, the
term ‘‘social’’ is all-important since the very first contacts with a Social
Center are usually mediated by friends and prompted by the desire to
be with other people (Consorzio Aaster et al 1996; Pierri and Sernaglia
1998; Senzamedia 1996). The wish to come together outside costly
commercial circuits is a need/right claimed by the affiliates of all Social
Centers (Maggio 1998). Those who join a Social Center often end up
masterminding the creative drive behind new cultural trends in music
and theatrical activities. Very often, Social Centers help launch cul-
tural trends (e.g. cyberpunk) to a larger audience (Ansini and Lutrario
2002). The activities which take place in Social Centers make for a very
long list (see Table 1, the information provided in numerous websites,
or Gallini and Genova 2002).


Until the mid-1990s, only volunteers were active in Social Centers
and no salary or wage earners were envisaged (Lombardi and Mazzonis
1998). The fact that some Social Centers have resolved to pay salaries to
some of their regular volunteers has resulted in ongoing debate, within
the groups, concerning proper forms of militancy and the logic of wage
earning outside of official circuits. Moreover, a few Social Centers have
accepted forms of public and private sponsorship. Among them is a
Social Center in Rome whose weekly discotheque evenings are spon-
sored by the Virgin Group. This decision ignited divisive debate be-
tween those prepared to accept compromise as long as this helped the


growth of their centers (some went so far as to set up real and proper
firms) and those upholding the principle that growth should exclusively
be attained through procedures that would ensure complete indepen-
dence (http://www.tmcrew.org/csa/csa.htm; Membretti 2003).

Political Identity and Social Networks

The squatters of a Social Center usually enjoy the support of dozens
of sympathizers and habitués who readily give a hand when it comes to
organizing special initiatives. In addition, there is a mass of occasional
visitors who pass by with friends or are attracted by special events. In
Milan, the average monthly number of visitors to a Social Center was
found to be 20,000 (Maggio 1998) and a comparable figure can prob-
ably be assumed for Rome as well. In short, Social Center attendance
can be classed as a marginal, but nonetheless ‘‘fruitful’’ collective activ-
ity (Moroni 1994:43). Compared with the situation in northern and
central Italy, where Social Centers are visited by members of all social
classes, Social Centers in the south are prevailingly supported by people
living on the fringes of society (Dazieri 1996).

Regular frequenters and occasional visitors of Social Centers make up
a mix whose composition varies greatly in terms of age, gender, edu-
cational level and social class. The recent entry of foreign immigrants
into this very peculiar social network has resulted in a strong emphasis,
within Social Centers, on the need for immigrants to be granted citizen
rights. Although some sort of hierarchical structure is at times found to
exist among Social Centers and within Social Centers, the movement
as a whole can still be described as a search for a ‘‘multi-centered non-
hierarchical affiliation network’’ and this network structure is indeed one
of the most interesting aspects of the movement. Each Social Center can
be described as the central node of a network of activists, sympathiz-
ers and occasional visitors, and each such node plays a role in building
a collective identity founded on the sympathetic attitudes of an infor-
mal circle of occasional visitors prepared to travel in a wide gravitational
area to attend events in one or the other Social Center (Consorzio Aaster
et al 1996:60). In terms of ‘‘status’’, Social Centers may range from a
simple meeting place attracting visitors from one specific neighborhood
only, to internationally known hubs such as the Leoncavallo in Milan and
the Forte Prenestino in Rome. An additional major characteristic of this
network is quick mobilization: these centers not only attract over 5,000
people to concerts or raves organized in a very tight timeframe (see Tiddi
1997), but are equally swift when it comes to responding to neoliberalist
policies. Social Centers have revolutionized long-standing conventional
demonstration procedures and political communication codes by orga-
nizing street parades with demonstrators feasting and dancing to the mu-
sic produced by sound systems mounted on trucks. Political parties were
quick to imitate and take over these new demonstration modes. Unlike
official center-left political parties, they do not need weeks or months to
organize political events in public spaces.

In terms of political ideology, most of the supporters of Social
Centers are libertarian anarchists or communists. To build a political
identity, they rely on continual interaction, which becomes particularly
intense during the preparations for social events aimed at denouncing
neoliberalist policies from a wide spectrum of different perspectives.
Routledge’s comment that ‘‘This heterogeneous affinity was precisely
not an ‘identity’, rather it represented a collectivity based upon the pro-
cessing of differences through symbolic and direct action’’ (Routledge
1997:365) is consequently a fair description of this movement as well.
Matters for debate include major subjects such as globalization, war,
solidarity with Palestine and Chiapas, racism, the rights of minorities,
the rejection of copyright law, the production of GMOs, the legaliza-
tion of marijuana, etc, and are usually the object of clear and critical
in-depth analysis.

The Uneven Distribution of Social Centers
Across Italy

As a result of the Italian capitalistic model, there are marked differ-
ences between regions in terms of the prevailing mix of agricultural,
industrial and informational activities. Large-size industrial concerns
are mainly concentrated in the north-west, in the areas around Milan,
Turin and Genoa (i.e. Lombardy, Piedmont and Liguria). The north-
east of Italy is characterized by industrial districts which have suc-
cessfully specialized in traditional sectors such as the textile, clothing,
footwear, furniture and other comparable industries (Bagnasco 1992).
Farming and service industries have been the traditional mainstay of
southern Italy’s economy. Average wage and salary levels in the south
are half those in the north and young people in search of first jobs
account for 40% of the total as compared with the north’s 11% rate
(Graziani 1998). Due to the huge civil service apparatus, the situation
in Rome does not fit within either of the pictures outlined above and
calls for separate analysis (Ginsborg 1998).

Politically speaking, the north-west ceased its long-standing left-
wing affiliation upon the dissolution of the PCI in the 1990s. The
north-east had been a stronghold of the DC, since the end of World
War II, but in the 1990s the place of the DC was taken over by Mr
Berlusconi’s Forza Italia party and the Lega Nord. Only in central re-
gions does the political left still enjoy majority consensus. In the south,
the DC – and now Forza Italia in their place – have always wielded
control in all regions with just a few exceptions.

It is far from easy to keep track of the map of Social Centers over
the past 18 years throughout Italy. Between 1985 and 2003, over 200
centers were established and operated in Italy (see Figure 3 and Table
2), being distributed among all but two regions (The Aosta Valley,
Molise). Considering that few centers have been established in Abruzzo,
Basilicata, Sardinia and Calabria, it is evident that the movement has
difficulty taking root in the south (squats in southern Italy account for
only 17% of the total).

An additional problem in many towns in southern Italy stems from
the ‘‘control’’ of the territory by criminal organizations. In 1996, a
Social Center in Bari vacated its Fucine Meridionali squat because it
proved unable to challenge rampant mafia gangs in the neighborhood
(ECN 1996). The few Social Centers established in southern Italy were
mainly concentrated in Campania, Puglia and Sicily. The geopolitical
map of Italian cities is seen to affect the viability and growth of Social
Centers, but not their birth, since even cities with marked rightist and
conservative traditions have had Social Centers.

A local university has always been a major factor contributing to the
growth of the Social Center movement. Most squats date back to 1990-
1993, the years immediately after large protest movement occupations
in all Italian universities. It is worth mentioning that about 130 Social
Centers were active in 2001-2003.

There is no denying that economic and political prospects, orga-
nizational resources, social institutions, education levels and the ef-
fects of broad-scale social change vary greatly from place to place, with
concomitant effects on the practices adopted by the movement (Miller
2000). The changing political affiliations of militants, the example set
by the movement’s grassroots organization and the Social Center expe-
rience of students who returned to their native provincial towns after
years spent in university cities produced a rapid increase in the move-
ment’s geographical coverage.

In the 1980s, Social Centers were mainly operating in peripheral
and decentralized areas. At the top of their agenda was the fight against
heroin diffusion and building speculation, as well as the effort to break
free from the ghettoes in which they had been trapped since the 1970s,
when mass arrests of Autonomia activists, dubbed as criminals, obliged
the antagonistic movement to retreat for the sake of maintaining con-
nections and a network that could again prove useful at a later stage.

Anyway, there is some ambiguity in the fact that resistance is always
countered by segregation, dominance and exile (Routledge 1997).
Following the second wave of squatting initiatives, which started about
1985 and reached a peak in the 1990s, Social Centers sought to qualify
their role throughout the territory.

The Roman map of Social Centers roughly reflects that of the politi-
cal parties of the institutional left in terms of territorial distribution,
but is utterly different in terms of modes of conduct and the network’s
spatial mobilization strategies. The fact that most of the existing Social
Centers are concentrated in the traditional pro-worker and pro-PCI
part of the city, namely its eastern districts (Mudu 2004) confirms close
links, at least at neighborhood level, with the class structure and the
parties that institutionally represent it. The first Roman Self-Managed
Social Center, Hai Visto Quinto, was set up in 1985, followed in quick
succession by Blitz and Forte Prenestino, Alice nella citta, Break Out,
Ricomincio dal Faro, Intifada and Zona Rischio. All of them proved
highly influential and built an extremely varied, though very efficient
network successfully engaging in the organization of political events
and musical happenings (Tozzi 1991).

Two Social Centers were set up by Autonomia in Bologna: Isola in
1987, and Fabbrika in 1989. The Pedro squat in Padua dates from 1987.
In that same period, the Milan Social Centers (Leoncavallo, Conchetta,
Garibaldi) were experiencing a revival thanks to the vitality of a new
generation of activists. On 16 August 1989, the police stormed the
Leoncavallo CSOA in Milan. The unexpected resistance of the squatters
led to a riot. The police demolished the center and violently beat the
squatters (see Federazione milanese di Democrazia Proletaria 1989).
Soon after, the evicted squatters re-entered the center and literally re-
built it brick by brick. The property was a privately owned factory
situated in a typical working-class neighborhood not far from the city
center. It had remained vacant for about ten years, but the situation in
the neighborhood had changed due to the design of the majority party
on the City Council, the corrupt, neoliberal-minded Italian Socialists
(PSI), to support building speculators and expel its original working-
class residents. This goal was all but impossible to achieve, since the
prices of flats in Milan had been soaring to levels unprecedented in
Italy. As the Leoncavallo property had been a squat since 1975, the news
of the police raid made the headlines for weeks. When Social Centers
found themselves all of a sudden at the center of public attention, they
were met with unexpected solidarity from the general public. Thanks to
the extensive press coverage of a reality which few people knew about,
the Leoncavallo became the symbol of all Italian Social Centers, thus
ending the first stage in the movement’s history.

Inside the Anti-Globalization Movement

In 1994, the Italian Social Centers had promptly responded to the
revolt against the Mexican government in Chiapas by supporting cam-
paigns in solidarity with the rebels. Some Social Centers looked upon
Zapatism as a situation similar to theirs, a movement towards bottom-
up local self-development founded on the rejection of the example set
by the seizure of the ‘‘winter palace’’ and a political organization not in
terms of being but in terms of doing (Holloway 2002).

Social Centers were not entirely new to internationally coordi-
nated actions. In the 1980s they had helped promote solidarity with
Nicaragua, Northern Ireland, Palestine and the Basque movement in
Spain, and in the 1990s the countries at the top of their agenda were
Chiapas, Palestine and Kurdistan. Solidarity is pursued not only by
organizing fund-raising events for particular projects or circulating
videos and information brochures on the areas concerned, but also
through trips and work camps in the countries involved whenever
possible (as in the case of Nicaragua). Worldwide, Social Centers li-
aise with Marxist and/or libertarian groups devoted to political self-
determination projects including the People’s Front for the Liberation
of Palestine (PFLP), though some social centers support Maoist
groups such as Sendero Luminoso in Peru. Zapatism marked a break-
away from traditional solidarity policies with specific focus on the
‘‘South’’ of the World and a progress towards proactive solidarity with
two-way exchanges.

From the anti-WTO marches in Seattle in November 1999 to this
day, the movement has been pressing for a different direction in the
globalization processes under way worldwide and has played a proactive
role in the international arena (see Figure 4). In this process, it greatly
benefited from on-line communication modes afforded by modern web
technology. Its standing within the overall anti-liberalist movement
grew thanks to the extensive press coverage of important demonstra-
tions and meetings in Prague (Czech Republic) in 2000, Genoa (Italy)
in 2001, and Porto Alegre (Brazil). In July 2001, the Italian Social
Centers movement made an effective contribution towards mobilizing
dozens of thousands of people in protest against the G8 Summit in
Genoa (Andretta et al 2002) – a far-reaching event which shed light on
an arrogant and ruthless use of power.

As mentioned before, this most recent stage in the evolution of the
Social Centers movement is marked by a growing use of web technol-
ogy. The earliest on-line information and documentation network, the
‘‘ECN’’ (European Counter Network), was set up in the 1990s and
is still in operation. It set the example for a large number of Social
Centers’ specific websites (among which is Tactical Media Crew:http://
www.tmcrew.org) providing information on events that may be of
interest to the movement as a whole. The Italian node of the global
Indymedia network is closely linked to Italian Social Centers.
The importance of Social Centers within the movement opposing
neoliberalist globalization processes lies in their ability to mobilize
thousands of people in a snap. People take to the streets in their thou-
sands even for local demonstrations, earnestly and constantly commit-
ted to gaining fresh understanding and experimenting with what they
have learnt in an effort to make available fresh social spaces and press
for global political space.

The Current Stage: Political Trends

Thorough political and structural changes in the overall context
necessitated redefining existing inter-Social Centers relations. The ‘‘of-
ficial’’ network that the Social Centers had been gradually building in
more recent years had in fact been severely affected by different po-
litical affiliations. Initially, there were two main groups, one of which
was close to Autonomia and such cult broadcasting stations as Radio
Onda Rossa in Rome and Radio Sherwood in Padua, while the other
one was closer to anarchical movements. In the 1990s, the political
map of Social Centers became even more complex and diversified and
Autonomia split into two factions: the ‘‘Disobbedienti’’ and the move-
ment associated with the grassroots-union organization (Cobas).
In short, today’s Social Centers movement is split into five groups:
the Disobbedienti (Dissentients) who originally dubbed themselves
Tute Bianche (White Overalls) and assumed their new name after the
anti- G8 demonstrations in Genoa in 2001, following the ‘‘Milan
Charter’’; the Network for Global Rights operating in close col-
laboration with the Cobas Union since its establishment in March
2001; a pro-anarchist group; and a fourth group with Leninist lean-
ings which in 2003 dubbed itself ‘‘Europposizione’’. The fifth group
includes Social Centers that do not identify with the affiliations of
any of the former.

The fastest-growing group within Social Centers, the
‘‘Disobbedienti’’, adopt Negri’s theorizations on the ‘‘multitude’’ and
in their practical action they focus greatly on themes such as biopoli-
tics and the politics of bodies. They entertain fairly formal relations
with institutions and some of their supporters have been elected to
the Municipal Councils of Milan, Rome and Venice. They are partic-
ularly close to the PRC. The Global Rights Network was founded by
groups previously associated with the Roman section of Autonomia; it
liases with the COBAS union, but not with the PRC, and its affiliates
oppose any form of delegation of responsibility upward. Analysing
the disintegration process under way within the class system, the
Global Rights Network aims to provide evidence of the so-called pro-
letarianization of the labor force and press for the parity of manual
and intellectual work.

Survival: Limits and Problems

In its history to date, the movement has experienced both the tradi-
tional rifts between opposing factions within the historical political left,
e.g. the confrontation between anarchists and communists, and new
ones stemming from the movement’s specific and original experience
(see Figure 5 where a kind of Aztec calendar symbolically represents the
revolutionary left experiences). One major watershed is that between
‘‘pragmatic-minded’’ groups and groups not prepared to strike any
compromise with institutions. Moreover, some of the better-organized
and richer Social Centers in the north-east have made attempts to gain
control of the movement as a whole.

The debate within the movement points to diverging opinions con-
cerning the way relations with ‘‘external’’ society should be handled,
i.e. the opportunity to define and establish centers unrelated to the re-
quirements of a given neighborhood (TAZs 5 Temporary Autonomous
Zones) or, conversely, check the tendency towards isolation or self-ref-
erentiality. A TAZ is a temporary squat used to evade government con-
trol in respect of clandestine social activities, raves or other happenings.
If it escapes detection, it can be dismantled and set up again elsewhere
for a shorter or longer period of time (Bey 1993). The opposite of a
TAZ is a Social Center which concentrates on the problems and needs
of the neighborhood in which it is located. Nevertheless, although the
TAZ definition circulates widely within Social Centers, it is valid only
in a small number of cases (Quaderni Libertari 1994). An additional
obstacle to the growth of a Social Center are the difficulties encoun-
tered in circulating self-produced materials, e.g. music recordings.
In part, these problems have to do with cross-generational misun-
derstandings between militant squatters and equally difficult relations
between the latter and external visitors. As far as the gender composi-
tion of Social Centers is concerned, there is no denying that women
are still a minority (see Membretti 2003; Senzamedia 1996). Last but
not least, let us mention the emergence of would-be leaders in a few
Social Centers, as well as the fact that difficult inter-center relations
may be responsible for a low degree of coordination (Andretta et al
2002). As far as within-movement communication is concerned, it is
a recognized truth that hardly any Social Center – and especially those
located at a distance from each other – have regular interaction except
when they come under external attack or during preparations for par-
ticularly important events or demonstrations (interview with Daniele
Farina, Milan Leoncavallo, in Dazieri 1996).

Despite its difficulties, the ‘‘Disobbedienti’’ continue to have a loose
affiliation to the Global Rights Network, but both movements have
little contact with Leninist and pro-anarchist groups. The degrees of
openness of the latter vary greatly from city to city, so that it is their
interrelations with other groups and, generally, individuals that makes
the difference. These divisions become particularly noticeable when all
the sections of the movement come together on the occasion of dem-
onstrations and radio programmes.

Lastly, the survival of a Social Center may be jeopardized by external
attacks, for instance from fascist groups or the police. Over half the
existing Social Centers have suffered at least one such attack since their


Self-managed Social Centers are an innovative form of the Italian
movement born of the social crisis caused by the transition, in the
1970s, from Fordism to the present accumulation regime. Comparable,
though smaller movements have developed in Germany, Spain, Great
Britain, Switzerland and the Netherlands (Bieri 2002; Martı nez Lopez
2002), but not the United States, with the sole exception of New York
(Pruijt 2003).

First-generation Social Centers were established as early as the 1970s
as part of an overall anti-institution movement, but it was only in 1985
that squatters occupied an empty building with the intention of using
it for social, political and cultural events planned in the course of meet-
ings open to all. This event gave rise to a movement that quickly spread
throughout Italy and led to the occupation of over 250 properties in a
period of some 15 years. ‘‘Though it may be hard to tell at first, the so-
cial centers aren’t ghettos, they are windows – not only into another way
to live, disengaged from the state, but also into a new politics of engage-
ment’’ (Klein 2001). Due to their successful attempts to provide venues
for the material resolution of conflicts, over the years the Italian Social
Centers movement has emancipated the antagonistic movement from
the ‘‘ghetto’’ in which it was constrained. Thus it has actually opened
up a window into novel strategies of resistance and ways of combating
neoliberalist globalization policies. Social Centers were successful both
because they were a public movement ‘‘in the making’’, committed to
the creation of spaces and forums for public discussion, and because
they experimented with new cooperation models not founded on the
use of paid labor (Maggio 2000; Vecchi 1994).

An analysis of the development of Social Centers in time points to
analogies with the history of the working class (especially its struggle
for the establishment of a welfare system and cooperatives) and the
anarchist movement. In 1852, in ‘‘The Eighteenth Brumaire of Louis
Napoleon’’, Marx himself found fault with the tendency to build par-
allel circuits, accusing the proletariat of converging towards ‘‘[...] a
movement renouncing an overthrow of the old world by means of
its great resources, and instead seeking to achieve its salvation behind
society’s back, privately, within its limited conditions of existence,
and hence necessarily coming to naught’’ (Marx 1996:39). There can
be little doubt that the very idea of creating havens free of capitalis-
tic relations is a mere illusion and that the self-referential isolation
policies pursued by some Social Centers will only make it easier to
discourage, repress and marginalize the movement. But the broader
Social Centers’ challenge is to change the existing state of affairs by
committing their networks to local-scale actions geared towards fur-
thering socialization processes and mutual aid – a goal that must be
attained by working not behind society’s back, but rather by looking
beyond dominant social relationships.

The most important achievement to the credit of the Social Centers
movement is probably its contribution to renovating publicly and pri-
vately owned vacated properties as an alternative to property specu-
lation. Considering that Social Centers mostly operate in degraded
peripheral areas, this action plays a role in counteracting the unfair
spatial distribution of urban resources. While devising and perfecting
its anti-neoliberal strategies, the movement underwent radical change
and today it is a sort of continuum formed both of temporary associa-
tions such as TAZs and stable organizations some of which continue to
prioritize confrontation and struggle, while others have accepted subsi-
dies from private individuals and local governments. The complex ap-
proaches, activities and connections of Social Centers make it difficult
to examine them in conjunction with New Social movements formed
of temporary or single-issue organizations. In fact, the analyst is con-
fronted with two different, though closely interconnected efforts: on
the one hand, actions consistent with traditional class struggle, geared
towards re-appropriating social space and time; on the other, collective
demands intended to deny the legitimacy of power and the current uses
of social and intellectual resources. The spectrum of possible responses
to these demands is necessarily wide, and Social Centers are currently
prioritizing small-scale actions that sometimes prove capable of fuel-
ing more thorough changes, particularly in showing the potentiality of
self-management and self-production. The extent to which this model
or its single parts can be made to work on a higher scale or extended to
the rest of society will necessarily depend on the ultimate outcome of a
confrontation process designed to redefine the power relationships. It
would be naıve to assume that Social Centers will be able to re-define
the balance of power simply by criticizing the existing state of affairs
and suggesting alternative social models and lifestyles. What is needed
is a libertarian project with an inherent potential for expansion in terms
of attracting growing sectors of the population and capable of overcom-
ing the existing balance of power. It is an irrefutable fact that, from
the outset, the declared aim of Social Centers has not been to seize
power, but to help break up existing power structures and that all these
practices can be interpreted as an ‘‘exodus’’ from, or ‘‘scream’’ against,
dominant practices. As there is no denying that going beyond the exist-
ing power structure requires breaking new ground in an unexplored ter-
ritory (Holloway 2002), the movement’s prospects for further growth
will ultimately depend on whether or not Social Centers will be able
to discard outworn action modes, devise means of changing the people
involved and critically analyse the composition of social classes today.

Although this approach might at first sight bear some resemblance to
that of the separatist Lega Nord, a party preaching disentanglement from
traditional power circles, an abyss separates the Social Centers movement
from the Lega. The most important of many far-reaching differences is
the stark contrast between the Social Centers’ aim to dismantle power
structures and build a social ‘‘order’’ founded on solidarity and the Lega’s
anti-solidarity policies. This conclusion is all the more convincing since
the spaces provided by Social Centers are open to all, including the very
immigrants targeted by the Lega’s racist policies.

In summarizing, Social Centers are committed to confounding
the continuous message of the power structure inviting citizens to
keep away from political activity since ‘‘there is no way things can be
changed’’. This message is closely reminiscent of the fascist regime’s call
to the people to abstain from political action and leave the ‘‘burden’’ of
decision-making to the Duce, the fascist party and fascist corporations.
Hence the need not to underrate the part that this minority movement
can play in the fight against neoliberalism.


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Okupa Madrid (1985-2011). Memoria, reflexión, debate y autogestión colectiva del conocimiento – Edición general de los textos: Miguel A. Martínez López y Angela García Bernardos. Colaboraciones con la edición: José Daniel (capítulo 1), Javier Gil (capítulo 5), Elísabeth Lorenzi (capítulo 8)


Algo cambiará en lo imposible
(inscripción en una pared del PSOA Malaya)

“En Madrid, en pleno corazón de la Bestia”. Esa frase la pronunciaban algunas compañeras y
compañeros del Palacio Social Okupado y Autogestionado (PSOA) Malaya para referirse al impacto simbólico que tenía nuestra presencia allí, en el centro de la ciudad, en el meollo del capitalismo urbano. Corría el año 2008 y en junio abría sus puertas al público este Centro Social al que irónicamente se rebautizó como “palacio” en reconocimiento de los lujos que otrora había albergado tan insigne edificio en plena calle Atocha, a pocos metros de la Puerta del Sol. Lo lacerante, y al tiempo motivador de su okupación pública, era que la propiedad pertenecía a una de las sociedades fantasma creadas por la trama de corrupción del ayuntamiento de Marbella (denominada “Caso Malaya”), con los imputados penalmente Pedro Román y Juan Antonio Roca a la cabeza.

La burbuja inmobiliaria se hallaba aún en su máximo apogeo y los tentáculos de la especulación urbana se extendían oscuramente por todas partes, así que el juez de turno decidió que aquel edificio debía ser devuelto a sus propietarios, por muy ilegales que hubieran sido sus argucias para adquirirlo, presuntamente (porque, en ese caso, se demorarán años en discernirlo sus graciosas autoridades judiciales) por medio del blanqueo de dinero de multimillonarias comisiones y sustracciones del erario público, orquestadas con crasa impunidad durante años en la costa marbellí.

La okupación sería abortada al cabo de poco más de ocho meses (en diciembre de 2008), pero
durante ese tiempo de combate desigual, al menos, como ocurre con tantas otras okupaciones, se pusieron de manifiesto algunas brechas del sistema de dominación, de la perversa lógica de unas leyes que protegen sin reparos a quienes especulan, mientras reprime a quienes lo denuncian.

Aquel centenario edificio llevaba varias décadas abandonado a su suerte, lleno de suciedad y
escombros en su interior. Una vez traspasado el umbral de sus cerrojos, se descubrían legibles aún los nombres de los inquilinos en los buzones y se hacía presente, sobre todo, la memoria histórica de los cinco abogados laboralistas que fueron asesinados el 24 de enero de 1977 en el número 55 de la misma calle. Aquellos abogados disponían de otro despacho en el número 49 donde se reunía parte del equipo que escapó a la matanza atribuida a un grupo de extrema derecha (el comando “Roberto Hugo Sosa” de la Alianza Apostólica Anticomunista, la Triple A)1. En varios de los edificios próximos al okupado se podían apreciar deslumbrantes operaciones de renovación y de reconstrucción de viviendas de lujo y de hoteles. Uno de estos, a pocos metros de distancia, el Palacio de Tepa, también a la sombra del tándem especulador Román-Roca2. Además, toda la zona trasera de Atocha 49, en el barrio de las Huertas, en torno a la Plaza del Ángel y las Cortes, lleva una larga década experimentando una notable elitización social que ha desplazado paulatinamente a la población residente más humilde.

El Seminario de Historia Social y Política de las Okupaciones en Madrid-metrópolis nació en el PSOA Malaya. Tras el día de inauguración, el 4 de julio, dos personas planteamos la propuesta del Seminario y al acabar el verano, el 22 de octubre, un nutrido grupo de gente interesada nos reunimos por primera vez en uno de aquellos vetustos despachos, compartido con el Centro de Medios Permanente. Algunas de las personas asistentes habían sido convocadas a propósito, otras se sumaron por interés propio en el proyecto. Ese grupo constituyente, en torno a la veintena, era muy abierto y heterogéneo. Concitó tanto a quienes ya habían transitado por varias okupaciones a lo largo de sus vidas o habían apoyado al movimiento durante muchos años, como a jóvenes que ni siquiera participaban en las okupaciones pero hacían trabajos universitarios sobre el tema o a otros/as que, simplemente, querían profundizar en sus simpatías y afinidades con el movimiento.

Solo una exigua minoría podía considerarse okupa en activo. Esa constante, aunque contraria a nuestros deseos iniciales, se repitió en casi todas las sesiones mensuales de los siguientes dos años.

El texto con el que se difundió esa primera convocatoria ponía de relieve los propósitos de partida del Seminario:

“Este encuentro tiene dos objetivos principales: 1) Escribir un libro sobre todas las experiencias de okupación que ha habido en Madrid y en municipios metropolitanos; 2) Reflexionar colectivamente sobre algunos de los aspectos social y políticamente relevantes para el movimiento de las okupaciones.

Por una parte, consideramos que aún existen muchas lagunas de información sobre todas las
experiencias que ha habido y sobre sus relaciones mutuas y con distintos colectivos sociales. Por lo tanto, una de las tareas básicas consistirá en el registro y documentación de esta historia colectiva.

Sin embargo, a diferencia de los libros escritos sobre otras ciudades, proponemos no quedarnos en una acumulación de datos sobre esas experiencias y, más bien, reconstruir esa historia poniendo de relieve las cuestiones que han sido centrales en esa historia, los logros y problemas vividos, los conflictos entre actores y la diversidad de posturas adoptadas. Esas cuestiones serán decididas por los participantes en el seminario. En todo caso, buscaremos profundizar en todas ellas y comprender lo ocurrido en distintas experiencias de okupación y en distintos momentos del movimiento.

Por otra parte, aunque el seminario nace con una vocación de autoinvestigación militante, el objetivo de elaborar un libro o cualquier otro documento audiovisual que pueda hacerse público es una oportunidad para dinamizar debates sociales y políticos en profundidad y entre distintos sectores y generaciones de activistas. De esta manera pensamos que se puede contribuir con una corriente de reflexión que nutra a los activistas actuales, a los discursos públicos de las okupaciones y a las posibles coordinaciones entre iniciativas de okupación. Es decir, el seminario se orientaría a pensar colectivamente sobre hechos, tendencias y estrategias que han podido configurar un movimiento de okupaciones, pero sin ánimo de erigirse en portavoz ni de ese movimiento ni de ninguna okupación en particular. Será, pues, simplemente, una especie de “laboratorio de ideas” de las que serán responsables sus participantes en cada sesión (cada cual elegirá su grado de anonimato o confidencialidad) sin ningún carácter representativo.”

El trabajo, por lo tanto, consistiría en una autogestión colectiva de la producción de conocimiento acerca del conjunto de okupaciones y, sobre todo, desde las experiencias vividas en las okupaciones.

En lugar de elaborar una historia lineal y acumulativa de datos, se proponía que los y las
participantes del seminario decidieran los temas que eran relevantes para comprender la historia de las okupaciones madrileñas. El tercer envite era una provocación a todos y todas las activistas: reflexionar y debatir regularmente con vistas a elaborar estrategias políticas de las okupaciones en el contexto actual.

Sin duda, esto último era lo más aventurado e inasequible dada la trayectoria de los últimos años. En Madrid nunca había sido fácil la coordinación entre okupaciones aunque desde la disolución de Lucha Autónoma (al filo del cambio de milenio), primero, y del desalojo del Laboratorio 3 en 2003, el panorama de las okupaciones se había tornado especialmente sombrío. El repunte de experiencias que se produce a partir de 2006 y 2007 tampoco alentó ninguna coordinación muy fructífera ni duradera (solo hubo un intento breve en 2008 y otro algo más consistente entre 2012 y 2013).

Pero, sobre todo, el problema principal residía en la carencia de reflexiones políticas profundas sobre el propio movimiento y, peor aun, sobre los vectores políticos, económicos, sociales, culturales y urbanos que configuraban su entorno. Sólo desde los tres principales Laboratorios se habían promovido reflexiones de cierto calado en el movimiento, dentro de una línea política de la “post- autonomía” o de la “autonomía difusa”. No obstante, parecían ensancharse las diferencias internas y tampoco surgían desde las okupaciones nuevos discursos críticos con semejante ambición.

Es evidente que un seminario como este, con la mencionada composición un tanto anómala y con la intencionalidad de formalizar un autoconocimiento crítico de las prácticas okupas (con todas las luchas adyacentes que comportan a su vez) se ponía el listón muy alto. Por fortuna, la sugerencia de autogestionar de modo colectivo y horizontal el seminario nos disponía favorablemente a que surgieran propuestas de toda índole, a compartir las inquietudes e interrogantes, a movilizar nuestras redes de contactos y nuestros archivos documentales. En definitiva, a afrontar las incertidumbres y derivas del seminario a partir de unas capacidades mutuas y sinérgicas en constante mutación. No era poco y el entusiasmo se vio gratificado poco a poco. Si bien nunca concluimos la totalidad de tareas que nos fijamos en las primeras sesiones, por lo menos este libro tiene la virtud de recopilar todas las valiosas palabras y vivencias de quienes nos reunimos alrededor de ese reto.

En el acta de nuestra sesión inaugural ya se reflejan las primeras preguntas puestas sobre la mesa, muchas de ellas siempre sucesivamente reiteradas. En esa jornada se fijaron también los primeros criterios y compromisos que han guiado el resto del trabajo:

“Cada uno/a de los asistentes se presentó y comentó algunos de sus vínculos con las okupaciones. M. presentó el proyecto del seminario de acuerdo a la convocatoria pública. J. propuso que el producto final del seminario (el libro o lo que sea) se distribuya con una licencia de libre acceso y copia. Hubo asentimiento con la propuesta. La autoría final será colectiva o con capítulos firmados por cada autor/a o autores/as reconociendo siempre el trabajo colectivo del seminario.

Después de hablar sobre distintas experiencias propias y de precisar la auto-restricción del estudio a Madrid y sus municipios metropolitanos, la discusión llevó a dos puntos importantes: 1) ¿Desde cuándo se puede hablar de la existencia de un movimiento de okupaciones? ¿Hay un solo movimiento o una “familia de movimientos” (E.)? ¿El movimiento de okupaciones se limita al “movimiento político de las okupaciones” o a todas las experiencias de okupación / ocupación, estuvieran o no vinculadas con un movimiento político reivindicativo? 2) ¿A qué tipos de okupaciones nos referimos?

Para la segunda cuestión J. propuso una clasificación útil:

A- Okupaciones urbanas de viviendas reivindicadas (comunales y compartidas)
B- Okupaciones urbanas de viviendas no reivindicadas (comunales y compartidas)
C- Okupaciones urbanas de viviendas reivindicadas (comunales y compartidas) en Centros Sociales
D- Okupaciones urbanas de viviendas no reivindicadas (comunales y compartidas) en Centros
E- Okupaciones urbanas de Centros Sociales reivindicados sin vivienda
F- Okupaciones urbanas de Centros Sociales reivindicados con vivienda (igual que C)
G- Okupaciones rurales reivindicadas sin vivienda
H- Okupaciones rurales reivindicadas con vivienda (comunales y compartidas)
I- (Más raras: okupaciones rurales con Centros Sociales, casi siempre con vivienda)
J- (Okupaciones de fábricas, instituciones, parques, etc.)

Se propuso estudiar en el seminario el conjunto de okupaciones y sus mutuas relaciones, aunque priorizando a los Centros Sociales pues han sido la experiencia más relevante en el movimiento. Con respecto al primer punto, la definición de “movimiento”, salió a relucir la dificultad que puede entrañar denominar sociológicamente así a muchas prácticas que, en ocasiones, han estado desconectadas entre sí y a la vez, muy frecuentemente, conectan a muchos movimientos sociales en su seno (lo cual explicaría el que muchos/as activistas okupas no se quieran identificar como parte de un solo “movimiento okupa” o que sólo vean la okupación como un medio para otros fines). R. le restó importancia a la denominación porque lo importante sería agrupar las experiencias por sus repertorios de acción. I. destacó que el movimiento se ha ido identificando, sobre todo, por haber extendido una crítica social a la especulación. P., J. y otros señalaron que en todas las okupaciones hay un tronco común: cultura libre, oposición a la propiedad privada, el problema de la vivienda, etc.

E. señaló que hubo un caldo común de experiencias y movimientos en el que surgieron las
okupaciones. K. dijo que su experiencia en Amparo (y en Onda Verde antes) era por una “oposición al sistema”. J. dijo que las okupaciones, para él, siempre han tenido que ver con el espíritu del movimiento libertario aunque, curiosamente, las personas que dinamizaban las okupaciones no se han identificado muy abiertamente con esa tradición libertaria. J. matiza que la procedencia de los okupas era de muy diversos movimientos sociales y políticos de izquierda hasta configurarse el área política de la “autonomía” abriendo “espacios liberados” para otros colectivos sin erigirse en vanguardia de ellos…”

Enseguida el colectivo Nodo50 (www.nodo50.org) nos facilitó una lista de correo electrónico. Más adelante, tras el desalojo de Malaya cuando apenas habíamos cumplido nuestro segundo mes activos, otro centro social okupado, el Patio Maravillas en su sede de la calle Acuerdo 8, nos cedió temporalmente su espacio para proseguir con los encuentros mensuales y con las reuniones de preparación. En enero de 2009 Traficantes de Sueños (www.traficantes.net) también nos prestó sus instalaciones para celebrar un debate sobre la okupación en Europa, el primero de SqEK (Squatting Europe Kollective: http://sqek.squat.net/) y promovido por varios miembros del seminario.

Poco más tarde, el periódico Diagonal, por un módico precio, mostró un vistoso enlace en su edición digital (www.diagonalperiodico.net) con el que se anunciaba el seminario y se invitaba a que nos enviasen documentos y relatos. Esa publicidad reenviaba directamente a la página
www.okupatutambien.net cuyos administradores nos alojaron virtualmente para informar de nuestras actividades junto a la más completa actualización de las okupaciones en Madrid que existía por entonces. En diciembre de 2009 nos reincorporamos al nuevo Centro Social okupado La Mácula, en la calle Sebastián El Cano, que daba continuidad al proyecto de Malaya. Ya habíamos cumplido un año y comenzamos a organizar una fiesta de aniversario que, sin embargo, se vio frustrada por el desalojo sorpresa de La Mácula en marzo de 2010. Sólo pudimos realizar una de las actividades conmemorativas, la presentación por Alan W. Moore de su proyecto House Magic (http://occuprop.blogspot.com/) recorriendo centros sociales okupados de toda Europa, volviendo al Patio Maravillas, por entonces ya en su nueva sede de la calle Pez 21.

Para más adelante tuvimos que posponer dos actividades que también pretendían proyectar
públicamente el trabajo del seminario. Por una parte, una exposición de magníficas fotografías en blanco y negro recogiendo escenas memorables de las okupaciones madrileñas de todas las épocas. Nos las facilitó Álvaro Minguito (www.alvarominguito.net) y se expusieron primero en la calle, durante las fiestas de Malasaña, para quedar luego como una permanente inspiración adheridas a las paredes de Casablanca, el Centro Social de la calle Santa Isabel 21-23 que sucedió, en abril de 2010, a La Mácula. Nos instalamos, pues, en Casablanca para realizar las últimas sesiones del seminario que se retrasaron más de lo deseable: en mayo y en septiembre de 2010. Y fue en uno de los sótanos de Casablanca donde invitamos a César de Vicente Hernando y su colectivo teatral Konkret para que representaran su Pieza didáctica de las ocupaciones, una obra de intensa reflexión y provocación políticas.

Todos estos colectivos y compañeros/as, a su manera, también han sido parte del seminario, han compartido sus objetivos y han colaborado en su difusión. Nuestro agradecimiento para ellos se suma al que sentimos hacia quienes asistieron a las sesiones, en calidad de invitados/as o participando motu proprio en los debates (cerca de trescientas personas en total). Cinco de esas sesiones fueron especialmente nutridas y animadas (con una asistencia de entre 30 y 60 personas): el análisis de las cuestiones legales, la okupación de viviendas (2) y las relaciones de género (2) en las okupaciones. En otras, tal vez nuestra publicidad previa no fue lo suficientemente eficaz y anticipada, por lo que realizamos los debates en grupos mucho más reducidos. Sólo la grabación de una de esas sesiones se perdió después y no pudo ser transcrita. Habíamos invitado a Elena, compañera que nos narró múltiples detalles de la emblemática okupación de Minuesa (1988-1994), y lamentamos de verdad la pérdida de aquella conversación, aunque Elena volvió a participar en el seminario más adelante en la sesión de feminismos. Por último, también echamos de menos a algunos invitados con quienes concertamos su intervención pero que por diversas razones nunca llegaron a tiempo.

A efectos de facilitar la lectura de los capítulos posteriores y también para mostrar las lagunas
temporales que en ocasiones se interponían entre nuestros deseos de activistas-investigadores/as y el resto de nuestras obligaciones (y devociones), se relacionan a continuación todas las sesiones públicas del seminario (omitimos, pues, las que realizamos con carácter preparatorio u organizativo, que solían ser una o dos entre cada sesión pública, aliñadas con abundantes intercambios a través de la lista de correo electrónico):

sesión Fecha Lugar Título Invitados/as
1ª 22/10/2008 PSOA
Malaya Presentación y autoorganización del
2ª 19/11/2008 PSOA
Malaya Las “ocupaciones” de la Transición (1) Juan Merinero y Jorge del Cura
3ª 12/01/2009 Patio
Maravillas Las “ocupaciones” de la Transición (2) Juan Merinero
4ª 23/02/2009 Patio
Maravillas Las primeras okupaciones de la década
de 1980: Arregui y Aruej
5ª 15/04/2009 Patio
Maravillas Lucha Autónoma y las okupaciones (1) Gonzalo Wilhelmi
6ª 14/05/2009 Patio
Maravillas Lucha Autónoma y las okupaciones (2) Gonzalo Wilhelmi y Jacobo
7ª 02/06/2009 Patio
Maravillas El caso emblemático de Minuesa Elena
8ª 13/07/2009 Patio
Maravillas Cuestiones legales de la okupación Endika Zulueta y Francisco García
9ª 30/09/2009 Patio
Maravillas La okupación de viviendas (1) Coral Herrera, La Juli y la Barraka
10ª 03/12/2009 Patio
Maravillas La okupación de viviendas (2) Luis
11ª 20/01/2010 La Mácula Las relaciones de género en las
okupaciones (1) Cristina Vega y Elena
12ª 17/02/2010 La Mácula Las relaciones de género en las
okupaciones (2) Carla e Ismael
13ª 27/05/2010 Casablanca La okupación y los medios de
comunicación Sara López, Marta Galán, Susana
Hidalgo, Jacobo Rivero, Mario
14ª 22/09/2010 Casablanca Modelos de Centro Social CSO Casablanca, CSO La Fabrika
de Sueños y ESOA El Dragón

Desde un punto de vista metodológico, y de forma muy sumaria, cabe apuntar que para desarrollar
este proceso nos basamos en los siguientes principios:

1) Autogestión, horizontalidad y apertura del proceso. Aunque existían unas sugerencias
iniciales acerca del cometido general del seminario, desde la primera sesión todas las
personas asistentes tuvieron oportunidad para opinar, tomar decisiones colectivas y
compromisos individuales para el resto del proceso. Esto generó un grupo de activistas que
adquirieron más responsabilidades y que comenzaron a conectarse más a través de la lista
de correo electrónico. Entre ellos y ellas nos auto-atribuímos las tareas de difusión previa de
las sesiones, el establecer los contactos con personas invitadas, la elaboración de preguntas
para dinamizar las sesiones, moderar los debates y la edición final de los textos. Sólo la
tarea de transcripción se encargó a personas externas que fueron remuneradas con los
fondos de investigación de los que disponía uno de los miembros del equipo (profesor
universitario) y con una gratificación que recibieron dos miembros del equipo por exponer el
proceso del seminario en un curso universitario de antropología. La fiesta que no pudo
realizarse por causa del desalojo de La Mácula estaba orientada a cubrir los gastos de
transcripción que, en todo caso, fueron casi los únicos de carácter monetario que comportó el
seminario. Otras aportaciones voluntarias de los miembros del seminario (como bebidas,
comida y fotocopias durante las sesiones, la digitalización de documentos, abrir un grupo en
la red N-1, etc.) eran de un bajo coste y, además, contribuyeron a generar un ambiente
agradable y enriquecedor de intercambio mutuo. A la lista electrónica y, por ende, a las
reuniones de coordinación y preparación, se accedía tras solicitarlo al administrador una vez
que se asistía a alguna de las sesiones (este era el único requisito imprescindible). En todo
caso, esa apertura no hizo variar en exceso el núcleo de activistas más dedicados que osciló
siempre en torno a las ocho personas, aunque veinte han estado suscritas a la lista hasta el

2) Producción colectiva del conocimiento y libre acceso al mismo. Las informaciones dispersas
sobre una larga trayectoria de experiencias de okupación, los múltiples puntos de vista e
interpretaciones sobre el movimiento, y la carencia regular de espacios de reflexión en común,
ponían de relieve que un proceso colectivo para darle un sentido a todo ello sería mucho más
enriquecedor que un trabajo individual, especializado, distante y objetivista. En consecuencia,
decidimos que las sesiones de debate público serían el momento principal de esa producción
de conocimiento, aunque a ellas se acudiera con guiones previos de interrogantes y aunque
abordásemos en paralelo otras vías de investigación. Estas últimas (entrevistas, elaboración
de una base de datos y acopio documental generado por el movimiento y por los medios
comerciales de comunicación) fueron exploradas ocasionalmente y abandonadas, al final, por
exceder las capacidades de los y las participantes en el seminario. Las actividades
complementarias (charlas sobre okupación en Europa, obra de teatro y exposición
fotográfica), además de todo el trabajo de discusión interna y de publicitación del seminario
(contactos con medios independientes de comunicación y, sobre todo, la presencia en la
página electrónica de Diagonal), nos disponían también a entablar constantes conversaciones
con más activistas fuera del momento específico de las sesiones públicas del seminario. Por
último, nos pareció lo más coherente con la ideología libertaria-autónoma que bulle en la
mayoría de las okupaciones, el adoptar un modelo de libre acceso colectivo a todo el material
que surgiera del trabajo del seminario. De este modo se decidió utilizar la publicación
electrónica www.okupatutambien.net para la libre divulgación de los materiales producidos y
una licencia del tipo copy-left que promueva su amplia distribución.

3) Enfoque cualitativo y comprensivo. Con ello queremos enfatizar una aproximación a la
historia social y política de este movimiento urbano en la que las vivencias subjetivas y la
diversidad de valoraciones adquieren el reconocimiento más visible, la primera carta de
presentación del conocimiento colectivo. Esto implica mostrar también los conflictos y disensos
internos, y toda suerte de autocríticas, como parte esencial de la historia del movimiento, pero
también un respeto primordial al trabajo activista de todas las personas que se han implicado
en las okupaciones. Comprender críticamente esta historia supone, ante todo, una ruptura con
las aproximaciones exteriores que simplifican esa diversidad inherente al movimiento y
rehuyen de las puntuaciones cruciales que hacen los sujetos sobre lo que les parece más o
menos significativo. No hemos pretendido, pues, poner de acuerdo a quienes participaban.
Tampoco hemos querido adornar unas cuantas cifras con las opiniones fruto de los debates.

Más bien, al contrario, con el privilegio concedido al debate colectivo se pretendía provocar
una reflexión estratégica del movimiento desde los análisis contrastados, las informaciones
suministradas, las valoraciones múltiples, las decisiones, en fin, acerca del conocimiento que
resulta útil para enriquecer las prácticas. Más que grupos de discusión, lo que convocábamos
eran “grupos de apropiación” de los conocimientos producidos en conjunto, anunciando
nuevos encuentros, animando a que se aportasen materiales y comprometiéndonos a que los
resultados finales pudieran leerse sin mediación mercantil alguna. De haber sido capaces de
finalizar los análisis estadísticos que nos propusimos, estos se hubieran supeditado igualmente
a la prioridad que, con este enfoque y en este contexto, le hemos dado a los discursos.

En la medida de lo posible, las transcripciones editadas se han enviado a las personas invitadas a los debates para que las supervisasen, corroborasen o modificasen según estimasen oportuno. Del mismo derecho han gozado los miembros permanentes de la lista electrónica. Obviamente, esta devolución informativa previa no era posible con todas las otras personas participantes de quienes no disponíamos modo alguno de contacto ulterior. En cualquier caso, después de tantos meses de demora con la edición definitiva, no estamos seguros de que todo el mundo haya hecho la revisión correspondiente por lo que, en la medida en que una publicación electrónica permite modificaciones del texto base sin grandes esfuerzos, quedamos receptivos a sugerencias de rectificación de quien así nos lo comunique.

Los textos resultantes de las transcripciones no se presentan aquí en bruto sino que se han editado. Esta tarea ha consistido, ante todo, en suprimir aquellas partes redundantes o, de forma más ocasional, en cambiar de lugar las intervenciones para facilitar la lectura. También se han corregido algunas expresiones o se han completado frases que podían inducir a errores interpretativos al leerlas literalmente, extraídas del contexto de debate en vivo en el cual fueron formuladas. Por otro lado, algunos miembros del seminario hemos escrito textos introductorios y aclaratorios de los contenidos expuestos, aunque esta producción propia se ha limitado a contextualizarlos sin pretensión de alcanzar un análisis de discurso en profundidad. Nuestro objetivo siempre ha sido el de conseguir una lectura eficaz, inteligible y, por lo tanto, apropiable por el conjunto de activistas, simpatizantes y por el público interesado (incluido el académico) que se acercase al libro.

En definitiva, en los capítulos siguientes ofrecemos una ilustración, en forma de textos colectivos, de las sesiones públicas del seminario de acuerdo a los principios y metodología con los que nos hemos dotado. Como se puede observar, hemos rehusado construir una historia minuciosa y exhaustiva de todas las okupaciones de Madrid (y, muchos menos, de toda la iconografía y de los eventos que han generado) aunque sí reproducimos algunos textos ajenos e informaciones complementarias que puedan contribuir a una mejor comprensión de los relatos editados. El trabajo, pues, sigue inconcluso y no faltarán, esperamos, quienes se sientan alentados a tomar el relevo. Sabemos que lo ocurrido a partir del 15 de mayo de 2011 ha significado también un revulsivo para el movimiento de okupaciones y de ello nos hemos ocupado en otros textos. A partir de la historia viva y dialogada que aquí hemos pretendido construir, creemos que también se pueden trazar conexiones con el ciclo de luchas actual en el que estamos inmersos.

El edificio en la calle Atocha 49 a día de hoy (2014) sigue abandonado, sumido en sus penumbras, con algunos vestigios de su pasado okupa aún ufanos en su fachada. A sus miserables propietarios sólo les ha bastado la complicidad judicial y el salario de un vigilante privado para poder seguir con sus negocios. El inmueble está intervenido por otro juzgado en el que se dirimen las responsabilidades penales de Román, Roca y sus acólitos. Poco importa que numerosos preceptos legales exijan el cumplimiento de las funciones sociales de la propiedad privada o su necesaria conservación, seguridad y ornato. El poder económico de algunos propietarios, provenga de patentes fechorías o de la vil explotación capitalista del trabajo en última instancia, les exime de muchas de sus obligaciones. Ellos y las autoridades que les cobijan prefieren el vacío y la ruina a la vivienda social o a la autogestión colectiva de todas las facetas de la vida. La okupación pone de manifiesto esas contradicciones y las denuncia. Libera los espacios para que se exprese la vitalidad colectiva. Los expropia temporalmente y permite que los apropiemos como bienes comunes.

Solo por esa legitimidad básica que la okupación expone con respecto a las necesidades y derechos sociales, por la apelación sustantiva que nos hace a nuestro sentido de la política, merece que las reflexiones de este libro no se queden únicamente en negro sobre blanco.

[EN] Squatting in Europe

A chapter from Squatting in Europe: Radical Spaces, Urban Struggles

Squatting in Europe
* This is a reprint of the article published in Pruijt (2012, The Logic of Urban
Squatting. International Journal of Urban and Regional Research DOI:10.1111/
j.1468-2427.2012.01116.x ) which is based on previous research and publi-
cations (Pruijt 2004a and Pruijt 2009)

Hans Pruijt

Urban squatting is living in – or otherwise using – a dwelling
without the consent of the owner. Squatters take buildings intending
relatively long-term use. Urban squatting can be distinguished from
squatting on vacant land. Occupancy without legal title has always ex-
isted, but this article focuses on squatting that is organized by, or at
least supported and/or inspired by, a social movement. This kind of
inspiration comes from an activist-promoted master framework that
is based on empowerment and enables ‘cognitive liberation’ (Nepstad,
1997: 471) inasmuch as it lets people see empty buildings as opportu-
nities and imagine that collective support for occupying those buildings
can be organized.

In Amsterdam in 1966 activists from the anarchist Provo Movement
launched such a framework in the form of a ‘White Houses Plan’. A
‘working group’ announced that they would distribute lists of empty
houses and would paint the doors and doorjambs of empty homes
white. The ‘Woningbureau (Housing Bureau) de Kraker’ was estab-
lished in 1969. The name reflects the fact that Dutch squatters started
to use the special term ‘krakers’ to designate people who aim to turn
their squats into long-term homes (Van Tijen, 2008). In Berlin, the
term instandbesetzen, a conflation of instandsetzen (renovate) and beset-
zen (occupy) was coined.

Contemporary urban squatting in Europe can be seen as flowing
from organized squatting in the 1960s, but squatting is not dependent
on a climate of countercultural upheaval. The fact that squatting took
place on a large scale shortly after the second world war (Friend, 1980;
Johnstone, 2000) testifies to this.

The literature offers widely divergent interpretations, conveying the
impression that the squatters’ movement is an elusive one. Various au-
thors portray the movement as a collective actor pursuing a particular
goal. For Corr (1999: 3), its goal is ‘to redistribute economic resources
according to a more egalitarian and efficient pattern’, for Wates (1980)
it is to address housing issues, while Mamadouh (1992) sees it as a
means to assert a romantic small-is-beautiful vision against the domi-
nant functionalistic practice of city planning. Kallenberg (2001) clas-
sifies squatting among the utopian struggles, which would imply that
the goal of the squatters’ movement is a better society. Katz and Mayer
(1985) suggest that the goal is to enable and further self-help. Adding
to the variety, there are authors who see squatting not as goal-directed
but as a movement driven by a need for countercultural and/or political
expression (Lowe, 1986; Van Noort, 1988). Assessments diverge too in
this strand of the literature. Clarke et al. (1976: 58) see squatting as an
example of a middle-class counterculture and Wietsma et al. (1982: 4)
as a ‘way to shape one’s life and one’s living environment in a way that
breaks with imposed norms and laws’. For McKay (1998) it represents a
manifestation of Do-it-Yourself culture. Della Porta and Rucht (1995:
121-123) classify the squatters’ movement as a ‘left-libertarian’ move-
ment, while, in sharp contrast, Katsiaficas (1997: 115) pictures squat-
ters as progenitors, and later a wing of the ‘international Autonomen’,
a more or less Leninist strand of political activism. Martínez (2007:
381) views them as a ‘rhizomatic’ or ‘immediatist’ movement, while
Adilkno (1994) sees them as postmodern, post-ideological and mass-
media-influenced. And some emphasize that people squat to lead an
‘extreme way of life’ (Anon, 1998: 20).

None of these assessments is completely incorrect; overviews of
squatting show a great variety of squatting projects within countries
and also within cities (Wates and Wolmar, 1980; Wakefield and Grrrt,
1995; Birke and Holmsted, 2007; Birke, 2009; Kaulingfreks et al.,
2009; van Gemert et al., 2009) and any of these interpretations will fit
somewhere, some time, to some extent and in some way.

This article is an attempt to contribute to a comparative analysis of
squatting that takes diversity as the starting point, rather than setting
off from one particular interpretation that would be spot-on in some
cases, but that would appear to be a very artificial model in others. The
core of the article is the development of a typology of urban squatting,
specifically designed as an alternative for the often-made distinction be-
tween squatting as a way of meeting a housing need and squatting as a
way of satisfying a need for countercultural and/or political expression
(Lowe, 1986) that has already been shown to be incorrect by Kinghan
(1977) and Van der Pennen et al. (1983). The latter found that meeting
unmet housing needs was an important motive for all squatters.
The theoretical and conceptual base is as follows. For the general
framework, I have drawn on contingency theory. McAdam and Scott
(2005) introduced contingency theory in the context of social move-
ment studies, but so far it has seen little use in social movement research.
Contingency theory explains diversity as the result of adaptation to op-
timize efficiency and effectiveness. In the case of squatting, awarding
an important role to efficiency and effectiveness is appropriate because
squatting hinges on a transformational process: unused buildings are
transformed into safe, acceptable or comfortable homes, or spaces that
are used in other ways and infused with life. Mintzberg (1983) concep-
tualized adaptation as congruence, i.e. achieving a fit with the environ-
ment, and configuration, achieving internal consistency. In Mintzberg’s
(1983) terminology, which I adopt, configurations are internally con-
sistent combinations of features that correspond logically to specific
environmental characteristics.

In selecting the dimensions of description I have drawn on New
Social Movement theory, because this approach is inherently compara-
tive and because the squatters’ movement has been counted among
the New Social Movements (van Loo et al., 1984; Ziere, 1992). The
concept of New Social Movements implies a comparison with old or
classic movements. New Social Movements are said to have a network
structure and an informal, unstable and enthusiastic model of organi-
zation (Calhoun, 1993) which offers participants the flexibility to be
active without a fixed commitment (Tarrow, 1994). Participants are
primarily middle class (Pichardo, 1997). Kriesi (1989) identifies the
key actors in a New Social Movement as belonging to a specific section
of the middle class: cultural and social service providers. These actors
oppose threats to their autonomy posed by technocrats and bureaucrats
and would like to see a society with little managerial control. We can
infer that when such activists apply their idea of an ideal society to
their own movement this will result in attempts to build network struc-
tures with horizontal decision making. In terms of goals, New Social
Movements are said to differ from other movements because they focus
not just on political goals but also on cultural objectives, on enacting
a cultural identity (Melucci, 1989; Polletta and Jasper, 2001). Finally,
the literature on New Social Movements suggests that activists tend to
be active in more than one of the movements that make up this move-
ment family (Kriesi et al., 1995). These various characteristics, which
are said to set New Social Movements apart from other movements, can
be translated into dimensions of description: activists’ goal, class, form
of organization and cultural and political embedding.

A contrasting literature exists that emphasizes demands and the
agency of activists who design frames to organize experience by simpli-
fying and condensing aspects of ‘the world out there’, to find resonance
and to guide action (Benford, 2000). Therefore, I include demands and
framing among the dimensions of description.
Beyond these dimensions derived from social movement theory, I
include the type of buildings as a dimension that is highly specific to

The empirical base is squatting experience in the Netherlands, the
UK, Germany and Italy. The Netherlands can be seen as a real-life
laboratory that offered activists ample opportunities to explore what
is possible in squatting. This is because affordable housing shortages
were persistent, while between 1971 and 2010 it was possible to squat
without breaking the law. All types of squatting are present in the 45
years of Dutch squatting history, but some possibilities were less de-
veloped in the Netherlands than in other countries. For this reason,
I have included the UK, Italy and Germany. The UK was the scene
of systematic campaigns to organize squatting for poor people (Bailey,
1973; Wates 1980), and the practice of creating and running large-
scale squatted social centres was well developed in Italy (Mudu, 2004).
Germany (Geronimo, 1995) and Italy (Welschen, 1996) offered cases
in which activists involved themselves in squatting for ulterior political
motives. Together with a similar case in the Netherlands, this provided
a base for analysing political squatting.

I studied squatting in the Netherlands by using the extensive de-
scriptive literature and through interviews, examination of the archives
and systematic collection of documentation produced by the move-
ment. An important source of information was the complete set of is-
sues of the main squatters’ periodical (Kraakkrant, 1976-81) and its
successors (Laatste Waarschuwing, 1981, Bluf!, 1981-88, NN, 1988-95
and Ravage, 1996-2002). Direct observations at meetings, parties and
actions including lobbying and other events were made from 1977-85
and 2003-10. Squatting in the UK, Germany and Italy was mainly
studied using the available literature, although visits to squats in these
countries were made.

The resulting typology consists of 5 basic configurations of squat-
ting. Configurations are combinations of features that are logically con-
sistent and fit to the environment, and can therefore be expected to be
efficient and effective.

The five configurations are:
1. Deprivation-based squatting
2. Squatting as an alternative housing strategy
3. Entrepreneurial squatting
4. Conservational squatting
5. Political squatting.

Below I will derive the various squatting configurations, placing an
emphasis on developing the logic of each configuration. A complete,
systematic overview of the dimensions of the configurations is given in
Table 1.

Note that the restrictive definition of squatting as relatively long-
term occupation excludes the use of buildings as crash pads, as well as
demonstrative occupations. Conceptually, squatting projects are the
units of analysis. A squatting project can only belong to a single con-
figuration, but it is possible for squatting projects belonging to different
configurations to share the same building.

Deprivation-based squatting

The oldest configuration may be called deprivation-based squat-
ting. This configuration involves poor, working-class people who are
suffering severe housing deprivation. Severe housing deprivation means
more than having a need for housing; it implies that such people have
virtually no other options than living in a shelter for the homeless. A
further restriction is that such individuals have a specific status that
allows them to be seen as deserving accommodation. Generally, there
is a broadly shared opinion about who does and who does not deserve
to be housed. The norms that govern this are time- and place-specific.
In England in the 1960s and 1970s, for example, only married people
with children tended to be eligible to be defined as homeless (Wates,
1980). In the 1960s in the Netherlands, being a homeless married
couple without children was sufficient to be classified as deserving
(Duivenvoorden, 2000).
A key aspect of this configuration is that it is tightly organized. A pro-
totypical example of deprivation-based squatting is the ‘family squatters
movement’ in the UK in the late 1960s. Activists determined to orga-
nize housing for homeless families started the movement in 1969. They
did this by squatting and then distributing housing that local authori-
ties, put under pressure by squatting actions, had turned over to them.
These were houses that had been removed from the regular rental stock.
A Family Squatting Advisory Service was established to organize this
distribution, which had one paid staff member (Bailey, 1973).

A different form of this configuration is mass squatting. The 1945-
46 wave of squatting in ex-military camps in the UK, initiated by a
committee of ex-servicemen (Friend, 1980) is an example.** Large-scale
deprivation-based squatting was not confined to the 1940s. Groups of
home-seekers occupied flats in Italy in the late 1960s (Welschen, 1996:

Starting in the early 1970s, the specific housing predicaments of
newly arrived migrants gave rise to deprivation-based squatting. For
example, in 1974 a Surinamese action committee in Amsterdam led
squatting in around 100 apartments in the Bijlmermeer by newly ar-
rived immigrants from Surinam (Van Diepen and Bruijn – Muller,
1977), and in Frankfurt, in the early 1970s, there were also activists
who occupied buildings in order to provide housing for immigrants
(Grundmann et al., 1981: 48). In 1998 in Bologna, the ‘The Committee
without Frontiers’ and Rifondazione Comunista organized squatting for
North African immigrants (Fekete, 1998). Contemporary examples of
deprivation-based squatting projects exist. In 2010, the squatters’ as-
sociation Zwart-Rode Vrijheid (Black-Red Freedom), set up to provide
housing for people with various personal troubles, was thriving in the
Dutch town of Etten-Leur.

An organizational pattern that makes a clear distinction between
activists and squatters fits the configuration of deprivation-based squat-
ting. The activists open up buildings for the squatters and support
them. This division of roles fits the overall logic of the configuration,
because it clearly puts the squatters in the position of people who need
to be helped. It also implies some protection against possible accusa-
tions of queue jumping: the activists do not take the initiative and or-
ganize squatting for selfish motives; they do it to help others. A social
distinction between the squatters and the activists, when the activists
are of middle-class origin, is functional here.

In deprivation-based squatting, it is possible to take advantage of
the perception that the squatters are needy and deserving by choosing
empty buildings belonging to owners who have a (moral) obligation to
house the needy and would therefore be embarrassed to be seen evicting
squatters. Among such owners are the state and the Church. Ideally, the
target for squatting is regular housing stock, left empty for inexplicable
or inexcusable reasons. The better the condition of the buildings, the
more embarrassing it is that the owners have left them empty.
The central demand in this configuration does not involve structural
change, but instead focuses on helping the squatters to obtain (tempo-
rary) leases or alternative accommodation. This type of squatting can
be variously embedded in socialist, humanitarian and/or religious activ-
ism; one may say that it constitutes a protest against government inef-
ficiency and insensitivity.

Careful framing can help win supporters and put pressure on the
authorities. In this configuration, the framing is straightforward. The
needs of homeless families, who ideally have become distressed for rea-
sons beyond their control, i.e. the working poor, are pitted against the
insensitivity of bureaucrats and politicians. Squatters claim respectabil-
ity, which enables the public to identify with them. When evictions
take place, a shock effect is produced by the uncivilized or insensitive
behaviour of the authorities or their agents. Bailey (1973) describes
how bailiffs, by violently evicting families from squatted council-owned
houses in London, created a public relations disaster for the city offi-
cials who had hired them.

A more radical political demand that is sometimes made is to requi-
sition unused private property. An example is the campaign undertaken
by a Brighton group who called themselves the ‘Vigilantes’. In 1945
they occupied houses that were only rented during the holiday season.
This resulted in a new law that made requisitioning possible. It was only
implemented in Labour-run cities (Friend, 1980).

In the UK, the limitations of this configuration in terms of the de-
mands that can be raised became apparent when, in 1946, 1,500 peo-
ple squatted investor-owned apartments in London, with Communists
playing an organizing and supporting role. In contrast to the generally
positive coverage of the government-owned ex-military camp occupa-
tions, much of the press reporting was hostile as the right of individ-
ual owners to do with their property what they pleased was attacked.
Evictions and punishment ensued (Friend, 1980: 116; Johnstone,

Deprivation-based squatting is susceptible to cooptation, i.e. trans-
formation into a form that is useful to state officials (Pruijt, 2003). A
salient example of cooptation can be found in the history of squatting
in the UK. There, some squatters’ organizations were transformed into
management offices that rented out short-life public sector accommo-
dation. This was called ‘licensed squatting’ (Bailey, 1973; Pettitt, 1980).
The deals with local authorities that made this possible required squat-
ters’ organizations to give up organizing squatting. Lowe (1986: 148)
called licensing ‘a classic example of the cooptation of a critical social

A specific problem of this configuration of squatting is that it has
little to offer to people whom the authorities or the public do not recog-
nize as having a genuine housing need (ASS, 1996: 31). Home-seekers
who have problems beyond homelessness, or people whose lifestyle os-
tensibly deviates from the mainstream, will have difficulty meeting the
respectability requirement.

A further problem, to the extent that there is a division of roles
between activists and squatters, is that the continuity of squatting de-
pends on a small core of activists who may shift interest or burn out.
It is also very important that squatters in this configuration have no
other serious problems beyond homelessness, such as substance abuse,
dealing drugs or stealing, sexual or domestic violence. If they do, ad-
ditional risks of repression loom, and activists supporting squatters who
have multiple problems run the risk of turning into unpaid social work-
ers (Grundmann et al., 1981: 49).

Squatting as an alternative housing strategy

A newer configuration might be called squatting as an alternative
housing strategy, i.e. squatting as a more or less viable alternative to
(sub)renting. Compared to the previous configuration, it is less restric-
tive. Squatting as an alternative housing strategy opened up squatting
to people of middle-class origin. Examples are students or downwardly
mobile individuals who have chosen to dedicate themselves to activi-
ties that bring few financial rewards, e.g. visual artists and musicians.
Squatting as an alternative housing strategy is wide open to home-seek-
ers outside the category of people seen, at that specific time, as urgently
in need of housing – for example, people who are unmarried, have no
children, are young or are well-trained.

Coming from a desperate situation is not required, this configura-
tion is open to squatters who were not previously homeless but lived in
a rented room or a student dormitory and want to move into an apart-
ment. Squatting as an alternative housing strategy can be attractive for
people who want to live in a group and cannot find legal accommo-
dation that makes this possible and for radical DIY enthusiasts, who
would rather create housing for themselves by investing a lot of time in
it than working long hours in a job to pay a high rent (Moan, 1980).
Simply living rent-free without investing a lot of time is also possible,
if one is either lucky enough to find a place that does not need much
work or willing to put up with primitive circumstances.

Although it opened up squatting for people of middle-class origin,
squatting as an alternative housing strategy is available to the poor and
vulnerable. For the latter, it has advantages over deprivation-based
squatting, because it involves less or no stigmatization.

That we are dealing with a configuration that is distinct from depri-
vation-based squatting is illustrated by the reflections of Pettitt (1980:
122) who decided to move into a squat herself, after a period of time
during which she had dedicated herself to the London Family Squatting
Movement and helped others to squat:

Somehow we accepted the reasoning which implied that if one
wasn’t in a ‘family’, then one didn’t need a permanent home of one’s
own. My own train of thought went something like this: ‘Me? But I’ve
got a degree! How can I justify needing to squat? I don’t look deserving
enough. It’ll make squatting look silly if people like me do it, with no
cockney accents and no children.

In this configuration, the basic desire is not to get help but to be
left alone and in peace. Demands are mainly tactical tools toward the
goal of being left alone. Because demands are not very important, in
contrast to deprivation-based squatting, in this configuration there are
no strict requirements on framing, although explaining the action to
neighbours and to the public may be helpful. Squatters do not present
themselves as unlucky souls who require assistance. The disempowering
effect of being (self-)labeled as deprived is avoided. Squatters do not
stigmatize themselves as losers, instead they derive pride from a self-
created housing solution.

The fact that squatters do not claim to be among the deprived and
needy, and are not presented as such, gives rise to potential moral and
legitimacy problems when they squat homes that are intended to be let to
low-income people. In the Netherlands, this applies to social housing that
is distributed under state control. Moral and legitimacy problems do not
occur, however, with types of buildings that allow squatting to be seen as
adding to the affordable housing stock, rather than fighting for a share of
it. Suitable buildings include commercial spaces that were never intended
to be used for housing. Large buildings that do not contain apartments
but are suitable for communal living also fit into this configuration well.
The same holds true for rental units that have been taken off the market
because of demolition plans. Housing which is (far) below rentable stan-
dard is suitable, as are empty homes that are so expensive that they can
never be counted as being part of the affordable housing stock.

When spaces that meet the criteria outlined above are chosen, squat-
ting becomes a two-edged sword: squatters help themselves outside the
perimeter of the existing affordable housing stock and at the same time,
by removing themselves from the waiting queues for authority-allocat-
ed housing, indirectly help other low-income home-seekers.

Compared to deprivation-based squatting, squatting as an alterna-
tive housing strategy involves less division between activists/organizers
on the one hand and squatters on the other. There is more self-orga-
nization in autonomous teams, and less top-down organizing. ‘Less’ is
not ‘none’ – the phenomenon of informal leadership exists, although
it is sometimes contested; in the Netherlands, for instance, there was
a longstanding debate about ‘union bosses’ in which the rise of leaders
was criticized. Logically, self-organization is an appropriate concept in
a configuration in which squatters are not defined as needy.

Some authors, for example Lowe (1986), see this type of squatting
as a way of satisfying a need for countercultural and/or political ex-
pression. This, however, obscures the fact that meeting housing needs
tends to be an important motive for all squatters regardless of whether
they are subculturally oriented (Kinghan, 1977; Van der Pennen et al.,
1983). Indeed, many squatters live in a squat just as they would in a
rented place, at least in the Netherlands. Thus, it seems more accurate
to note that squatting as an alternative housing strategy can be embed-
ded in counterculture and politics. This entails the following.

Apart from accommodation, squatting offers the opportunity to
adapt the housing situation to a chosen lifestyle. Punks may, for exam-
ple, choose to live together with punks, feminists may start a women’s
squat. Experimenting with communal living is easy. Squatted com-
mercial spaces can be converted in creative ways. In Amsterdam, for
example, an artist built a small wooden house inside a large space in
the former Handelsblad building (also known as the NRC building).
Squatting offers ample possibilities for creative interior and exterior

Empowerment is an element in counterculture and countercultural
politics. It results from the act of establishing squats. Squatters break
free from a dependent attitude toward both the state and the market, at
least in the area of housing, and distance themselves from the bureau-
cratically regulated way of home making. They gain self-confidence be-
cause they take care of their own housing needs, by occupying a build-
ing and making it inhabitable. They break the power exerted over them
by city planning, waiting lists and the norms of private property rights,
which require that homeless people remain quietly homeless while
around them houses stand empty.

One of the appeals of squatting is that it promises an immediate tan-
gible result in the form of a realized squat. This is different from politi-
cal participation through formal channels in which a division of labour,
hierarchy and inevitable compromise make it difficult for participants
to trace the result of the energies they have invested.

Some squatters involve themselves deeper in squatting. They form
a network or squatter scene. Spending time in the company of other
squatters is rewarding because of the shared experience and because it
offers the relaxation of not having to defend the principles of squatting.
The non-squatting environment tends to label squatters as different,
which in itself helps forge a group identity. Know-how on technical
matters, such as dealing with owners, locks, windows, broken floors,
plumbing, heating, electricity and how to obtain relevant supplies is
rapidly disseminated.

Ideology is only loosely coupled to practice. All squatting is highly
practical, but, in contrast to deprivation-based squatting, demands to
authorities are relatively unimportant when squatting is an alternative
housing strategy, obviating the need for a clear consistent explanation
of actions. This allows for considerable freedom when creating an ide-
ology around squatting such as instant anarchism, i.e. suddenly dis-
covered with little influence from the anarchist tradition, or ideologies
with an anti-capitalist or anti-property-rights theme. Another possibil-
ity is to emphasize continuity with mainstream values such as self-reli-
ance, community and liveability. The non-centralized structure further
promotes ideological diversity.

Within the squatter scene, movement building can take place. We can
distinguish different forms of organization in the squatting movement:

• General cooperation and mutual assistance. This means that squat-
ters make themselves available to other squatters or potential squatters
to provide advice, help them out with problems or organize a group
that assists when a new building is squatted. Neighbours help each
other and cooperate.

• Internal organization in large buildings. In large buildings a lot has
to be arranged collectively, for example the energy supply. Commonly,
there will be regular house meetings.

• Associations. The establishment of squatter groups is very im-
portant, especially in districts in which mainly separate apartments or
small apartment buildings are squatted. Squatter groups have meetings
and some collective money. Squatter groups and collectives that oc-
cupy large buildings can start to work together, thereby forming a wider

• Structured networks without division of labour. For example, a
telephone tree for mobilizing support in case of an eviction threat.

• Organization based on a voluntary division of labour. This entails
the creation of small institutions that provide services to squatters or
those interested in squatting. Examples include information services for
potential squatters that sometimes maintain lists of empty properties
and provide advice to make squatting accessible and more likely to be
successful; collectives that write squatting manuals; and squatters’ me-
dia such as newsletters, magazines, radio and television stations, web-
sites, online forums and mailing lists. In Amsterdam, a bureau exists
that investigates property speculators: the SPOK, Speculatie Onderzoeks
Collectief (Speculation Investigation Collective). Art centres such as
Tacheles in Berlin, described by Holm and Kuhn (2011: 7) as spaces cre-
ated to ‘help squatters achieve self-realization’, book shops and public
kitchens have a function as part of the infrastructure of the movement.

• Organized campaigns. A goal can be, for example, to squat a
large property. Squatters develop a strategy, mobilize people, as-
sign tasks, cooperate during the action and evaluate afterwards.

• Overarching citywide, regional or national organizing.
Collective threats, such as proposed anti-squatting legislation,
stimulate squatters to call overarching meetings and organize
protests in their cities, to coordinate national protests and set
up committees.

• Coalitions with tenants. For example, to improve living condi-
tions in the neighbourhood.

Squatters’ movements can overlap with other movements in pro-
test waves. Squatters’ movements are part of a ‘left-libertarian social
movement family’ (della Porta and Rucht, 1995: 121-3), including,
for example, the ecology movement and the new peace movement. The
movements within this family have organizational overlaps. Squatters
can take the notion of applying direct action, and their experience
with it, to sundry troubled spots in society. Historic examples from the
Netherlands in the 1980s of squatters branching out into other fields

• A blockade of the road leading to the nuclear power plant in
Dodewaard and blockade actions against the transportation of
nuclear waste on its way to be dumped in the sea; as well as
blockading the entrances to the Shell laboratory complex in
Amsterdam as part of anti-apartheid protests.

• Direct action tactics, pioneered in the squatters’ movement,
have also been transferred to anti-militaristic protest. Military
command bunkers and one military office were raided and
documents detailing contingency plans in a State of National
Emergency were stolen, displayed and published. A similar ac-
tion occurred at a building used by a covert police observation

• A raid to disrupt an extreme rightwing party meeting in a hotel
ended in a devastating fire caused by a smoke-bomb.

• Squatters have also played a major role in urban protests, for
example against the construction of the new town hall in
Amsterdam, occupying the site with an ‘Anti-City Circus’, or
derailing Amsterdam’s campaign to attract the Olympic Games
by harassing the International Olympic Committee members
assembled in Lausanne. In 1999, squatters were active in the
logistics part of a tour, the ‘Inter-Continental Caravan’, of
500 Indian peasants though Europe who wanted to show how
Western policies affect their lives.

Squatting as an alternative housing strategy can lead to various out-
comes. A key payoff of squatting is that it enables people to satisfy
their immediate housing needs by direct action, i.e. creating (often
temporary) homes. According to a 1981 study (Van der Raad, 1981)
Amsterdam housed around 9,000 squatters. Duivenvoorden (2000) es-
timated that in the Netherlands as a whole, between 1965 and 1999,
50,000 people lived in squats at one time or another. Also of interest
is the longevity of the squats. There is a relation with quality because
a longer life expectancy for a squat makes it possible to invest more
in repairs, construction and maintenance. Wates (1980) estimated an
average life span of several months, but less than one year, for squats
in the UK. I estimate an average squat life span of several years in the
1980s, strongly declining after 1994, for Amsterdam.

Some squats have become permanent homes through legalization.
The Municipality of Amsterdam bought 200 buildings that were occu-
pied by squatters (Duivenvoorden, 2000: 323), thereby legalizing them.
This fitted in with an already formulated government policy to supply
housing to young people. The role of pressure caused by resistance to
evictions cannot be discounted. Officials then turned most of these
buildings over to established housing associations that concluded lease
contracts with individual squatters (Draaisma and Hoogstraten, 1983).
This allowed squatters to consolidate what they had achieved. The flip-
side is that legalization takes away the alternative edge (Bussemaker,
1986). Because legalization entails repairs and sometimes conversion
to the level required by the building code, it tends to increase costs,
putting an end to the situation where money matters little. In this situ-
ation, some people with very low incomes have to leave, or they become
dependent on some arrangement by which they can substitute work for
‘rent’. Nevertheless, in the Netherlands few, if any, opportunities for
legalization have been missed. In Berlin, however, there were a sizeable
number of squatters who refused to negotiate for legalization.

Squatting can cause a housing shortage to gain prominence on the
political agenda. The media can play an independent role in this. This
occurred in the case of Vetterstraat in Amsterdam in 1965. The squat-
ters were just trying to help themselves, but a newspaper printed the
following comment:

A big riot might be useful. We risk forgetting that in this country
there is a disgraceful housing shortage. The burden of this is passed
almost exclusively onto a varying group of young people. The housing
situation is a sick spot in our society. But we have almost made this ill-
ness invisible (Trouw, 7 January 1965).

In the Netherlands, a major effect of squatting is that it has put the
housing shortage on the political agenda. In 1978 in Amsterdam, a
twenty-year-old could expect to wait more than 7 years to be allocated
a distributiewoning (literally, ‘distribution apartment’, a social housing
unit). The minimum age to be put on the waiting list was twenty-five.
From that point, one had to wait a few years to get to the top of the
queue. In 2011, in Amsterdam it still takes years of patience to eventu-
ally obtain an apartment in the ‘social sector’, i.e. state-controlled hous-
ing for citizens with low and medium incomes.

Sometimes squatters explain their actions as a protest against a
shortage of affordable housing and refer to this when mobilizing public
support. An example is the ‘Groote Keijser’ in Amsterdam in 1979-80,
a case in which squatters refused to give up a row of occupied canal
houses (Keizersgracht 242-252). They explained their stand as a pro-
test against a housing shortage that affected 50,000 home-seekers in a
population of 600,000.

In the monumental inner city of Amsterdam, squatting led to the
establishment of new ‘weak’ functions, such as housing young people,
often living in groups – weak in the sense that these functions tend
to lose out in the competition for land because there is little financial
profit to be made from them. In some cases these functions are pro-
tected through legalization (Duivenvoorden, 2000: 323; Breek and de
Graad, 2001).

A specific problem of squatting as an alternative housing strategy
is that two of the strengths of this configuration – that many people
can do it and that the organizational structure is decentralized – si-
multaneously represent weaknesses because they limit the possibilities
for squatters to exert social control over their fellow squatters. This is
relevant because of the precarious legitimacy of squatting. To illustrate
this: in a 2006/ 2007 survey (N = 2173) in the Netherlands, 36.8%
of respondents agreed with the statement ‘Squatting an empty build-
ing should always be forbidden’; 42.5% disagreed. Cases can occur
in which squatters damage the building and/or display behaviour that
disturbs the neighbours, contributing to a media backlash.

Entrepreneurial squatting:
social centres, free spaces, breeding places

Squatting offers opportunities for setting up almost any kind of
establishment without the need for large resources or the risk of becom-
ing mired in bureaucracy. Examples of such projects are neighbourhood
centres, squatters’ bars that provide an infrastructure for squatting as
an alternative housing strategy and raise money for actions and char-
ity projects, artists’ work spaces, practice facilities for bands, women’s
houses, restaurants, print shops, theatres and movie houses, tool-lend-
ing services, alternative schools, daycare centres, party spaces, art gal-
leries, book and information shops, spiritual centres, give-away shops
(shops in which everything is free), food shops, saunas, workshops, e.g.
for bicycle repair or car or boat restoration, environmental or third-
world-oriented projects or social projects such as a shelter for people
in distress or an advisory service with language training for migrants.
In Italy entrepreneurial squatting projects tend to be routinely la-
belled as social centres. Activists in other countries such as Spain and
the UK have adopted this label. In 1998, 150 squatted self-managed
social centres in Italy offered opportunities to enjoy and develop social
life in a non-commodified environment (Maggio, 1998: 234). Mudu,
(2004) counted 200 social centres in Italy.

Ruggiero (2000: 170) states that social centres have important func-
tions in reducing loneliness and repairing the lack of opportunities for
identity building caused by the decline of large workplaces, unions and
political parties. They also allow unemployed people to engage in pro-
ductive activity such as organizing concerts and producing and selling
CDs, magazines and T-shirts. Social centres maintain strong links with
the alternative music scene. Some see this as meaningful work with a
welcome degree of self-control, for others it represents self-exploitation
(Wright, 2000: 128). The centres provide contacts, access to resources
and opportunities for acquiring skills that are relevant in the job market
(Ruggiero, 2000: 182-3).

Often social centres or free spaces are established together with
housing. In the Netherlands, squatters promoted the combination of
functions in one building as an asset in its own right (Duivenvoorden,
2000: 252-3).

The scale and the type of buildings can vary. Examples range from
one small storefront to a large commercial centre, a military complex,
warehouse, shipyard or an entire village.

Because of the broad range of entrepreneurial squatting, it is hard to
make general statements about the class origin of participants. In the
Netherlands, there were many artists as well as others who have had
at least a few years of university training. Consorzio Aaster (1996: 29)
reports on a survey among 1,395 users of social centres in Milan that
includes the level of education as a variable. Of the respondents, 36.1%
had at least a few years in university, 20.1% had no more than the com-
pulsory 3 years of secondary education. Mudu (2004: 926) indicated
that visitors to social centres in the northern and central parts of Italy
also tend to be mixed in terms of social class, while social centres in the
south tend to involve ‘people living on the fringes of society’.

As far as organization is concerned, there is variation, if only because
the scale varies so much. A fairly common characteristic is informal
organization. The status as squats limits external obligations. Because
of this, there is relatively little need for formal organization, as long
as there is no legalization. Mudu (2004) observes that the informal
structure of squatting projects allows for continued progress even when
there is a high turnover of participants.

In terms of factors that promote mobilization, unemployment is im-
portant. When substantial youth unemployment exists, such as existed
in the Netherlands in the early 1980s and has existed in Spain since
2005, there are large numbers of resourceful young people looking for
opportunities to engage in meaningful activities. Initiatives often ap-
peal to specific age or ethnic groups. For example, an Italian survey of
social centre visitors (N = 1,395) showed that only 4.9% were older
than thirty-five (Consorzio Aaster, 1996: 23). However, some centres,
such as the Leoncavallo in Milan, have multiple spaces and activities
that attract different age groups. And in the UK the Exodus collective
in Luton started by organizing raves, branched out into squatting, and
became known for cutting across ethnic barriers (Malyon, 1998).

Entrepreneurial squatting projects are practical and are therefore
not very dependent on sophisticated ideological framing. At least at
the start, whipping up a lot of public support tends to be unnecessary.
This changes when there is an eviction threat, which can prompt activ-
ists to demand that city administrators and politicians act to help save
the project. When the need for framing arises, it is logical to advance
a functionalist frame, emphasizing the valuable role of the project in
the community, for example as a breeding place for the creative class
(Romano, 1998; Florida, 2002; Pruijt, 2004b; Uitermark, 2004).

As far as countercultural and political embeddedness in this con-
figuration are concerned, there are two issues that are regularly debated.
The first issue is whether legalization results in the loss of the oppo-
sitional edge. An in-depth study of squatted ‘free spaces’ in Amsterdam
describes the commonly occurring effects of legalization as a loss of links
to various societal structures, of ties with other free spaces, and a decline
in dynamism and political engagement (Breek and de Graad, 2001: 77).
There are projects where oppositional identity did not wither away,
but rather died abruptly with legalization, such as the Groote Keijser,
the already mentioned canal houses Keizersgracht 242-252. In other le-
galized squats it eroded gradually, for example in the NRC-complex,
Tetterode in Amsterdam. Sometimes a role in alternative culture has
remained, such as in the case of the Poortgebouw in Rotterdam, which
has remained a venue for alternative music. An important factor is the
level of control that occupants retain after legalization. Often legaliza-
tion involves a non-profit housing organization taking control of the
building and turning the squatters into individual tenants. In other
cases, the ex-squatters remain in control as a collective (Breek and de
Graad, 2001: 50).

Legalization is not the only explanation for the erosion of the Dutch
squatter scene’s political edge. There has been a general decline in
left-wing protest in the Netherlands since 1980, which was the apex
of a protest wave. After 1980 resources for social movements in the
Netherlands also declined, as it became both easier and more necessary
for young people to find paid employment. The state also began to put
pressure on students to complete their studies swiftly.

Some projects did retain an oppositional edge after legalization, such
as the Mehringhof in Berlin and Vrankrijk in Amsterdam. Vrankrijk was
bought by its squatters. It is worth noting too that various legalized
projects, such as Kulturzentrum Lagerhaus in Bremen or the Fabrik in
Berlin never had an oppositional identity; from the beginning they fo-
cused on (alternative) culture.

The second discussion is whether it is possible to escape the trade-
off between, on the one hand, choosing to assume a countercultural/
political identity and thus only attracting members of a highly exclusive
‘scene’, for instance vegan anarchists, or, on the other hand, choosing
to attract a wide range of people at the expense of becoming culturally
mainstream and non-political.

Marco (2000: 14), who was active in the Eurodusnie collective in
Leiden in the Netherlands, criticized the Dutch squatter scene for be-
ing exclusive, and contrasted it to the large number of social centres
in Italy, which he describes as central gathering places for the ‘anti-
capitalistic part of the population’ while also appealing to a wide variety
of people. Many social centres solve the dilemma by offering space for
a broad range of activities. Attracting a large audience – the Leoncavallo
in Milan, for example, gets 100,000 visitors per year – places a burden
on activists. They may see their ideologically inspired engagement slide
into cleaning up the mess after a consumerist crowd.

Managing the social centres entails walking a narrow line between
a ‘ghetto mentality’ and ‘possible normalization as social enterprises’
(Wright, 2000: 132). Perhaps predictably, some have criticized the
social centres for having become commercial enterprises. Several so-
cial centres got together to draw up a plan, the Charter of Milan, to
leave behind self-chosen isolation, confrontations with the police and
‘prejudice-ridden, anti-institutional discourse’ and instead to develop a
‘more subtle infiltration of local institutions, a dialog that is not subser-
vient but attains a new quality of antagonistic practice’ (Klein, 2001;
Maffeis, 2002: 134). Membretti (2007) speaks of flexible institution-
alization. Some representatives of social centres tried to counter the
threat posed by the Berlusconi ascendancy by running, successfully, for
local office (Klein, 2001).

Most of the visitors come to the centres for their social contacts and
for concerts and art (Ruggiero, 2000). However, the social centres are
also ‘social and cultural hubs’ in a network that supports mobilization
against, for instance, capitalist globalization (Klein, 2001). The Italian
social centres have spawned an innovation in the protest repertoire,
the ‘Tute Bianche’: a block of demonstrators dressed in white overalls
symbolizing invisibility or ghostliness as a result of post-Fordist restruc-
turing (Azzellini, 2002), later called ‘Disobbedienti’, ‘the disobedient’
(Mudu, 2004). Some centres are more politically oriented and some
are more oriented toward (counter)culture. Tensions along this distinc-
tion also exist within centres. In addition to this, there are differences
between autonomist and anarchistic centres (Wright, 2000).

Entrepreneurial squatting has a wide array of possible outcomes.
Projects can develop into institutions that have a long life span. As
an example, the Vrijplaats Koppenhingsteeg in Leiden, the Netherlands
lasted 40 years as a squat before it was evicted in 2010, and plans for
its resurrection in another location exist. Most long-lasting initia-
tives acquired a legal status, such as the squatters’ bar Molli Chaoot in
Amsterdam that has been in existence since 1979, and Amsterdam’s
anarchist bookshop Fort van Sjakoo, that was squatted in 1977.

In the Dutch town of Utrecht, the main venue for pop concerts,
Tivoli, with 300,000 visitors per year, was opened up in 1980 by punk-
music-loving squatters. In Amsterdam, the Paradiso pop music club
was started by a squatting action in 1967. In Italy, major elements
of the cultural landscape, such as the Forte Prenestino in Rome and
the Leoncavallo in Milan are the products of entrepreneurial squat-
ting. Leoncavallo, which started in the 1970s, obtained a long life by
adopting the strategy of squatting another building after eviction but
continuing to use the same name. Leoncavallo has been evicted and
reopened in other buildings several times.

A few firms got started in squatted premises. In 1981, the collective
De Spruitjes (The Sprouts) started selling vegetables in de Paleisstraat
in Amsterdam, close to the Royal Palace. By establishing their shop
in a freshly legalized squat they could defy the economic logic that
bans greengrocers from central locations, and continued to do so for 18
years. Bier & Co, a specialty beer importer with more than 35 employ-
ees in 2011, started in the early 1980s in several squatted buildings. It
was a cooperative before it was changed into a regular private company.
In 1983 the brewery ’t IJ, producer of biological beers, started in a squat
on the bank of the IJ river in Amsterdam.

That the many artists’ workspaces created in squatted buildings
contributed to the favourable climate for the arts in Amsterdam was
acknowledged by the municipal authorities: the City set up a bureau
dedicated to the preservation and creation of ‘breeding grounds’ to en-
sure the continuous supply of affordable space for artists. An outcome
of entrepreneurial squatting is the build-up of experience that can be
used in a different context. In Amsterdam, for instance, an organization,
Urban Resort, was created to make unused office and commercial build-
ings available at low cost to people starting out in the cultural or creative
sector. One of their projects was the building that was left behind by the
newspaper Volkskrant. Urban Resort’s managing director Jaap Draaisma
drew on experience gained in the large Weijers squat, which was opened
in 1981 and included housing, a restaurant, an evening shop, a squatters’
bar and an espresso café, and concert facilities, and was in the process of
acquiring many more initiatives when it was evicted in 1984.

Conservational squatting

The fourth configuration, conservational squatting, involves squat-
ting as a tactic used in the preservation of a cityscape or landscape. The
goal is to prevent a transformation, in many cases a planned transfor-
mation, and to promote development in a different direction. Such op-
portunities arise because impending changes in land use result in vacant
buildings. Squatting can increase resistance to land use change because
the hot spots of the change – those places where the original inhabit-
ants and users have already been displaced – become populated again.
Historic buildings that are standing empty awaiting demolition offer
opportunities. Entire neighbourhoods that are scheduled for clearance,
or at least partial clearance, have also invited conservational squatting
alongside other types of squatting. Examples are:

• The Tolmers Square neighbourhood in Camden, London, in the
early 1970s, where houses were to be replaced by office blocks.

• The Nieuwmarkt neighbourhood in Amsterdam, also in the ear-
ly 1970s, that was planned to be cut through by an urban mo-
torway, built in a corridor cleared for subway construction and
lined by office blocks, as well as to be the site for a new hotel.

• Kreuzberg in Berlin. In Kreuzberg in 1979, the community ac-
tion group ‘SO 36’ occupied an empty fire station to prevent its
demolition. The activists proceeded to occupy houses that were
slated for razing, because they wanted to preserve both useable
housing stock and the structure of the neighbourhood.

• Friedrichshain in Berlin, 1990. Activists exhorted people to
squat empty houses in the Mainzer Straße to prevent destruc-
tion. This project involved 11 houses and 250 occupants (Holm
and Kuhn, 2011).

Conservational squatting can also be undertaken to preserve the so-
cial function of a given building in the face of gentrification, for exam-
ple low-income housing that the owner wants to convert to market-rate
condominiums, in other words to gentrify.

For a movement aiming to preserve a cityscape from being destroyed
by the construction of infrastructure, squatting buildings in critical lo-
cations is one of the tactics that can be employed. Here, the buildings
themselves are not very important, the objective is to get in the way
of the planned infrastructure. Examples are the No M11 Link Road
campaign in the UK in the 1990s and the Betuwe Railway (1998-99)
in the Netherlands. In such cases, squatters have the advantage of being
immune to the standard NIMBY reproach, because they move into the
area precisely because of the opportunity to contribute to the protec-
tion of the environment or the neighbourhood.

The actors in conservational squatting tend to be ‘middle class in-
terventionists’ (Wates, 1976: 127) such as students or professionals
who move into the area (cf. Bosma et al., 1984). The ‘middle class
interventionists’ tend to be young people with a special interest along
with a housing need. In the Tolmers Square neighbourhood, the first
‘proper’ squatters were three architecture students (Wates, 1976: 160).
They learned about the neighbourhood and its problems when they did
a case study as part of their degree program. The students discovered
that there had been no inhabitant participation in the planning pro-
cess and that the Council was only interested in the land, not in the
inhabitants and their fate following redevelopment (ibid.: 120). Their
recommendations amounted to a plea for piecemeal redevelopment
and renovation of as many buildings as possible instead of demolition.
In a meeting that they set up with inhabitants, the Tolmers Village
Association was created, in the daily management of which the student
squatters played an important role. In the Nieuwmarkt neighbourhood
in Amsterdam, at least two of the initiators and central activists in the
resistance against the planned transformation had prior activist involve-
ment in spatial planning issues (Bosma et al., 1984). In 2000, environ-
mentalists were among the activists who squatted the military fortress
Pannerden in the Netherlands, which had fallen into disrepair after its
last use in 1940. Their idea was to prevent further decay, and move
against possible redevelopment of the building as a hotel. The squat-
ters created homes, a museum, a visual artists’ workspace and cultural
activities and conducted monthly tours of the fortress.

Conservational squatting can also develop from squatting as an al-
ternative housing strategy, when the squatted building is threatened to
be demolished and when the occupants see opportunities for restora-
tion. An example is a row of six houses in the Nieuwelaan in Delft, built
in 1912, that was squatted in 1981. In 1995 the squatters presented a
plan for a complete renovation.

Another possible starting point for conservational squatting is to take
over the baton from tenants who are resisting a planned transformation.
An example is the resistance that started in 1975 against a planned park-
ing garage in Piersonstraat in the Dutch town of Nijmegen. In 1980 the
tenants had exhausted all possibilities to thwart the scheme by legal ac-
tion, and the city had been successful in removing tenants by offering
rehousing and financial compensation. One of the leaders of the tenants’
protests approached the Nijmegen squatters’ group, requesting that they
start taking over houses directly after they were vacated (van Wakeren,
1998; Bruls, 2006). The squatters called a mass protest and built street
barricades in an attempt to prevent eviction and demolition.

Because conservational squatting is dependent on support from reg-
ular inhabitants, and can involve cooperation with tenants and other
interested parties, it is logical that activists try to control who will squat
available empty houses. In the Tolmers Square Neighbourhood, there
was an ‘informal screening system’ for prospective squatters (Wates,
1976: 161). In Amsterdam’s Nieuwmarkt neighbourhood, activists set
up a group that distributed houses that were to be squatted. To be ac-
cepted, prospective squatters had to meet criteria such as being pre-
pared to stay to the end, i.e. the eviction, and being ready to fight. The
activists backed this up by establishing a scheme in which the squat-
ters would collectively pay for necessary repairs, which made squatting
houses that were in an exceptionally bad condition a more reasonable
proposal, and by running a technical service centre where various con-
struction tools could be borrowed. They also made a commitment to
arrange for rehousing after a possible eviction.

Core activists exercised control in the neighbourhood. Drug addicts
were asked to leave. Bosma et al. (1984) quotes a squatter who recalled
that one of the leaders did not allow him to paint the outside woodwork of
his house in ‘hippie colours’, he had to use a traditional canal house green.
Activists using conservational squatting in a neighbourhood plan-
ning struggle are likely to be faced with two types of conflict, as both
the Tolmers Square and the Nieuwmarkt cases bear out. One is a con-
flict of interest between the preservationists and inhabitants who want
to move out of the neighbourhood anyhow and are planning to benefit
from a rehousing scheme when their home is demolished. The second
conflict is one of lifestyle; squatters can antagonize longstanding resi-
dents. Noise disturbances can exacerbate this.

A key ingredient of conservational squatting is the demand that
planners change course. For this reason, careful framing is important.
It involves making planners, investors, developers, municipal decision
makers, etc. accountable and showing that the building or neighbour-
hood is worth preserving. If applicable, squatters can seek to demon-
strate the historic value of their squat. A classic example is a house at
Achter Clarenburg 2, in Utrecht. The City bought it in 1969, plan-
ning to demolish it to make way for a new road. Students squatted it
in 1971. One of them, a history student, discovered features hidden
behind a modern facade and clutter that showed that the house was
built around 1330. Alerted by this discovery, the central government’s
Monument Preservation Service scrambled to get it listed (Van den
Berg, 2007). In Rotterdam, one of the city’s last farmhouses was ready
for demolition when it was squatted in 2005. The squatters presented
plans that combined preserving the farmhouse as a historic building
(van Ooststroom, 2010), celebrating Dutch rural traditions, farming
ecologically and hosting cultural activities.

The fact that squatting is sometimes seen as destructive – and build-
ings have sometimes been trashed by squatters – can be a reason for
squatters to explain that their actions can contribute to conservation
efforts. Activists in the Nieuwmarkt neighbourhood reported in a news-
letter about the squatter conversion of commercial buildings on the
Zwanenburgwal as follows:

The block has been squatted and converted by the occupants them-
selves at their own expense, with an enormous effort. Gas, electricity
and water have been installed; toilets, heating, walls etc. constructed.
While the municipality has not done anything here in decades, this is
the first complex in the Nieuwmarkt where existing buildings have been
converted into affordable housing. At this moment around 100 people
live in 55 apartments. In the complex, four children have already been
born (Aktiegroep Nieuwmarkt, 1977: 11, 13).

In an architecture, housing and urban planning magazine, Bijlsma
et al. (1974: 13) promoted squatting as an important tool for citizens
who want to help conserve their city and neighbourhood. They argued
that squatting is a way of preventing property developers, investors or
the state getting rid of unwanted houses by tricks – such as making
holes in the roof or letting the door stand open to attract drug users or
‘sleeping bag tourists’ in the hope that they will destroy it or cause it
to burn down. The authors add that a neighbourhood that looks run-
down attracts investors, which is a reason for activists to make sure that
squatted houses look good. The squatters who lived in Fort Pannerden
made it clear to the public that they had a rule not to apply paint or
drill holes in the structure.

In terms of outcomes, squatting can be a successful means of sav-
ing buildings. The already mentioned medieval house in Utrecht was
restored, and one couple from the original squatters was still living in
the house 40 years later. In Delft, the renovation of the Nieuwelaan
houses that were squatted in 1981 finally began in 2004. In 2006, Fort
Pannerden’s squatters were summoned to leave. The squatters refused
because there was not yet a definitive plan for renovation and because
they suspected that the fortress would remain empty. It took the po-
lice, aided by the army who sent men and equipment including three
bridge-laying tanks, two days to carry out the eviction (Visser, 2006).
Three weeks later, squatters retook the fortress. This time, instead of
an eviction an agreement was concluded that allowed the squatters a
role as managers of the fortress until renovation started in 2008. After
the renovation, former squatters were involved in the foundation that
assumed responsibility for the fortress. Other conservational squatting
projects failed, or partly failed. The houses in Piersonstraat in Nijmegen
were cleared, which caused a riot, although the parking garage was
never built.

Conservational squatting also made an impact on neighbourhood-
wide planning conflicts. Wates, writing about the Tolmers Square neigh-
bourhood (1976: 81), concludes that ‘the only effective way of preventing
the physical fabric from deteriorating proved to be the squatting of empty
buildings’. The buildings on Tolmers Square itself did not survive, but
surrounding Georgian streets escaped demolition and office construction
in the area was less extensive than originally planned.

In the Nieuwmarkt neighbourhood, squatters were able to hang on
to their buildings on Zwanenburgwal and Ververstraat, preserving them
from demolition. The struggle against a planned motorway through the
Nieuwmarkt neighbourhood, in conjunction with a subway line under-
neath, and surrounded by office blocks involved a coalition between
elitist conservationists, who were mainly interested in preserving mon-
uments, and anarchist activists who wanted a mixed-use, affordable
vibrant neighbourhood in which the human scale predominated. The
subway line was built as planned but the motorway project was stopped
after an activist campaign, which caused prospective developers of of-
fice buildings to lose interest. Furthermore, the City made two changes
to the plans that were in accordance with the activists’ demands that
entailed restoring the original street plan. One decision was to place a
new housing block at the south side of the Anthoniesbreestraat in such
a way, that only a space wide enough for a narrow street remained,
precluding its eventual later development as a major traffic artery. This
decision was made after a violent confrontation during an attempted
demolition in 1974 and following a recommendation made by officials
to give in to the demands as a way to prevent further deterioration of
relations (Hoekema, 1978). The second decision was to construct new
housing on top of the subway tunnel, a considerable extra outlay, which
was put on the subway construction budget (Mamadouh, 1992).

In 1975, while the squatters were preparing the defence of the squats
on the Rechtboomsloot, which included a hanging and covered bridge
across the canal, the City Council revoked an earlier decision to create
new subway lines after the one that cut though the Nieuwmarkt.
In the case of Kreuzberg, the project overview of the Internationale
Bauaustellung Berlin 1987 (Feye, 1987) lists various buildings, that were
slated for demolition, squatted and finally renovated. Feye (ibid.: 198)
notes that the squatting actions in Kreuzberg prepared the climate for
the policy change that occurred in 1981. This change entailed buildings
no longer being stripped from tenants; a switch was made to a more
careful method of urban renewal. Instead of the originally planned de-
molition of 2,200 apartments, only 14 side wings and backhouses were

Successful use of squatting to prevent the conversion of afford-
able rental properties into condominiums occurred in Rotterdam, the
Netherlands (Kaulingfreks et al., 2009: 12, 94). When the owner of the
block Zwaerdecoonstraat/Snellinckstraat had managed to induce half of
the tenants to move out and had the insides of the empty apartments
demolished, the remaining tenants organized squatting by students and
artists in an attempt to block gentrification. Squatters who caused a
disturbance were told to change their behaviour or leave. Policymakers
found the creative community that developed attractive, which led to
the decision to renovate the buildings as affordable rentals. The ten-
ants were able to stay while the squatters had to move on to another
neighbourhood. Although, as in this case, squatters can clearly fight
gentrification, at least since 1981 (Mier and Jansen, 1981), the issue has
been raised as to whether squatters may inadvertently be spearheading
gentrification (Pruijt, 2003). Perhaps it would be more correct to say
that squatters may spearhead preservation, which may be a precondi-
tion for gentrification.

Political squatting

Squatting can be a promising field of action for those who are en-
gaged in anti-systemic politics and who identify themselves with
revolutionary or ‘autonomous’ ideas. For them, power – in this con-
figuration counterpower vis-à-vis the state – is important. Squatting is
not a goal in its own right; it is attractive because of its high potential
for confrontations with the state. The label ‘political squatting’ does
not imply that I see other forms of squatting projects as apolitical, in-
deed, as Wates (1976: 160) suggested, squatting is generically politi-
cal. I have chosen this label because here the involvement in squatting
is driven by an ulterior anti-systemic political motive. The reason for
considering political squatting as a separate configuration is that it has
its own logic, which deviates sharply from the logic of the other con-
figurations. A case in point is the Amsterdam squatting group called the
‘Woongroep Staatsliedenbuurt’, which had a strategy that was coherent
in itself but that did not fit in logically with squatting as an alternative
housing strategy, deprivation-based squatting, entrepreneurial squat-
ting or conservational squatting. The most salient way in which this
group was different was in organizing large-scale squatting of social
(low-income) housing allocated by the municipal housing authority.
For the other squatters in Amsterdam, this type of housing was off
limits because they felt that squatting was all about adding to the low-
income housing stock, not competing for a share of it. Disapproving of
the squatting of distributed social housing is consistent with what I de-
scribed as ‘squatting as an alternative housing strategy’. The ‘Woongroep
Staatsliedenbuurt’ also did not fit into the configuration of deprivation-
based squatting: many participants squatted for themselves, it was not
their ideology to help a group that was being wrongfully ignored by
the authorities. The Woongroep Staatsliedenbuurt’s main justification for
squatting allocated low-income housing was that the municipal hous-
ing queue system functioned as a way of pacifying the tens of thousands
of home-seekers (Duivenvoorden, 2000: 151).

In line with this argument, the municipal housing distribution of-
fice was attacked several times; files were destroyed. The idea was that a
collapse of the housing queue system would set the scene for a revolt of
home-seekers. Thus, in this case, the driver was a political motivation.
Before this, in Germany in the early 1970s there had been a wave of
political squatting. Political groups that had part of their roots in the
student movement, such as the ‘K-Gruppen’, Leninists known for their
internal disputes about the ‘correct line’, and especially ‘Spontis’, repre-
senting a more anti-authoritarian strand, launched squatting projects in
various cities. This wave started after activists had become disillusioned
with an earlier strategy of trying to radicalize workers by taking up
blue-collar jobs and becoming active within firms. When it became
apparent that this strategy was not effective, they decided to focus their
attention on the sphere of reproduction, that is on working-class neigh-
bourhoods. Most activity was in Hamburg and Frankfurt, cities ruled
by social democrats (BesetzerInnenkongress, 1995). During a radio de-
bate, a Frankfurt activist explained:

It was about exposing speculation with buildings and land;
we wanted to show that the Frankfurt social democrats were
exceedingly reformist and to document that the so-called re-
formists tactically cooperate with financial capital (transcript
published in Grundmann et al., 1981: 49).

We really thought for some time that it should be possible
to widen the housing struggle cycles – the occupations, evic-
tions and mass organization in-between – beyond the, at most,
5,000 or 6,000 people that participated, and that this could
become an influential factor in changing the political land-
scape, at least in Frankfurt. I still recall how thrilled we were to
read headlines in the Frankfurter Neue Presse like ‘Dual Power
in Frankfurt’. And for a little while, we were prepared to be-
lieve this; that there was a dual structure of urban power: the
formally institutionalized one, and us (transcript published in
ibid.: 51).

In 2003 political squatting made a very short comeback in the
Netherlands, albeit in a very moderate shape. ‘Rood’ (‘Red’), the youth
organization of the Socialist Party (SP), positioned on the left wing
of the social-democratic Partij van de Arbeid, started a campaign of
occupations to address the housing shortage for young people, which
involved actual squatting.

Especially when compared to squatting as an alternative housing
strategy, there is a relatively pronounced distinction in political squat-
ting between leaders and the rank and file. Together, political squat-
ters may view themselves as a vanguard, poised to lead a mass into a
wide-ranging struggle. They see the non-political squatters, i.e. squat-
ters whose projects fit in the other configurations, as potential recruits
for this mass that they will lead.

In Italy in the late 1960s and early 1970s, political groups such as
Lotta Continua latched onto the occupations that had started sponta-
neously (Rising Free, 1973; Welschen, 1996: 82-6). In a later phase,
Autonomen became involved, seeking confrontations ‘even if it contrib-
uted little or nothing to the preservation of occupied houses’ (Welschen,
1996: 86, my translation).

The Autonomen consisted of different groups that partly fought
against each other and partly complemented each other. They tended
to join other groups, for example in mass demonstrations, and then
take violent action. They refused to comply with the restraint on vio-
lent behaviour asked for by demonstration organizers. They also tried
to obtain hegemony over the entire countermovement (Welschen,

Welschen (1996: 129-30) points out that Autonomist ideology was
rooted in Leninist thought, adapted by Toni Negri and others to the
reality that young people were getting less inclined to participate in
top-down controlled movements; the ideological leaders thought that
concentrating on concrete action, instead of building an organization,
would lead to a cycle of increasingly severe confrontations with the
state. The idea was that such confrontations would, in turn, stimulate
the centralization of the movement.

In Amsterdam, political squatters developed the strategy of taking
over the defence of several buildings whose occupants had lost hope
of being able to stave off eviction, and turning these into fortified fo-
cal points for confrontations with the state. A high-profile example is
the Groote Keyser. The political squatters were especially interested in
mobilizing against the social democratic party that was in control of
city politics. They also worked hard to create stable structures in the
squatters’ movement, with the ideal of building a coherent, prepared
group of disciplined activists who were committed to confronting the
state. Many squatters who did not share the ideological background of
the political squatters went along with this, led by feelings of solidar-
ity. This course of action seemed attractive because it helped squatters
win concessions, and because of the empowerment brought about by
stronger organization and the experience of being taken seriously by the
local state and the media.

Nevertheless, a cleavage developed in the Amsterdam squatter scene.
Squatters who saw squatting primarily as an alternative housing strat-
egy or as a basis for entrepreneurial projects increasingly disliked the
centralized coordination and the almost paramilitary organization and
style that surfaced in confrontations. It started to dawn on them that
they had been manipulated by the political squatters.

The political squatters, in turn, became disappointed: they resented
the large number of squatters who, in their view, acted without a clear
political vision, i.e. squatting as an alternative housing strategy, or were
only interested in their own small enterprises, i.e. entrepreneurial squat-
ting. A conflict erupted, following a small internal uprising against the
leadership of the political squatters, and an attempt by the political
squatters’ leaders to reconstruct the movement that entailed branding
some squatters ‘traitors’.

In terms of framing, the theme of treason seems recurrent. It is a type
of accusation that can be directed both at social democrats in city govern-
ments as well as against squatters operating in other configurations.
The outcomes of political squatting tended to be disappointing for
the participants. The political squatting campaign of the early 1970s
in Frankfurt and other German cities ended in evictions, not in the
mass mobilization that activists had hoped for. German political squat-
ting did not even leave a legacy that inspired future squatters: the next
German squatting wave that started in 1979 followed the pattern of
squatting as an alternative housing strategy (Koopmans, 1995: 170).
In Amsterdam, a conflict with other squatters in 1988 forced the
political squatters to withdraw from the scene (Adilkno, 1994). This in-
fighting was not just about goals, or ideology or organization structure.
It involved various characteristics that together set the configuration of
political squatting apart from squatting as an alternative housing strat-
egy and entrepreneurial squatting. Therefore, this internal conflict can
be understood as interconfigurational conflict.

In the Berlin squatters’ movement, a fissure developed along the di-
viding line between squatting as an alternative housing strategy and
political squatting. Inspired by developments in Italy, some of the
squatters began to define themselves as ‘Autonomen’, the part of the
movement that refused to negotiate about legalization. The Autonomen
were especially enraged about the repression directed against squatters
and criticized the other squatters for only fighting to preserve their own
free spaces and not against the system:

Conquering ‘free spaces’ and making them secure . . . this is classical
reformism. That does not destabilize any system – the capitalist system
reacts very flexibly: free spaces can be integrated, resistance channelled
into ghettos without explosive power: playgrounds (Geronimo, 1995,
quoted in BetsetzerInnenkongress, 1995: 16).

In Amsterdam in 1982 a ‘Militant Autonomen Front’ claimed a
light bomb attack on the municipal housing distribution office. This
provoked a devastating attack from within the squatters’ scene, in
which the Autonomen were subtly ridiculed. The protagonists were the
editors of the squatters’ magazine Bluf! (‘Bluff!’). An involuntary acces-
sory was Ton van Dijk, a journalist of the mainstream magazine Haagse
Post, who was eager to produce a juicy story about emerging terrorism
in the Netherlands. The editors of Bluf! approached him and offered to
arrange, in return for money, an exclusive interview with the Militant
Autonomen Front. Ton van Dijk was blindfolded, taken to a ‘secret lo-
cation’, and given the opportunity to interview three masked ‘members
of the Militant Autonomen Front’. These roles were played by the Bluf!
editors themselves, who had prepared for the interview by memorizing
an extensive array of revolutionary clichés. The Haagse Post published
the nonsensical interview as its cover story, showing the photograph of
the brave journalist in the company of the three masked men, that was
supplied as part of the interview deal. Bluf!, in turn, published a picture
of the blindfolded journalist surrounded by the three grinning Bluf!
editors (Kommando GIRAF, 1982).

Concluding notes

The root cause of diversity in squatting is that those who initiate
squatting projects have varying goals. In the typology developed in this
article, there is no type of squatting that has subcultural expression as
its goal. This is because of the importance of the need for space for all
squatters, including those engaged in subcultural expression. Instead,
there is the configuration ‘squatting as an alternative housing strategy’
where the goal is to house oneself, and in which there is a two-way
relation between squatting and countercultural expression: the oppor-
tunities for countercultural expression are a bonus that adds to the at-
tractiveness of squatting, and once someone is settled in a squat, she
or he will find an environment that is, to some extent, conducive to
countercultural development. Thus, I argue against making subculture
the central point in our understanding of squatting.

Neither does ideology seem to be a good starting point for an analysis
of squatting. In squatting, ideology is loosely coupled to practice. Seeing
it as loosely coupled is a way to avoid tripping over some paradoxes,
such as that between the belief espoused by squatters that ‘the squatters’
movement is dominated by a great revulsion against hierarchical order,
authority, planning and pressure’ (Wietsma et al., 1982: 134) and the
existence of hierarchical order, authority, planning and pressure within
the movement, several examples of which have been presented in the
pages above.

For all configurations, there are solid examples that show that they
can be viable. Of the two configurations in which housing is most cen-
tral, deprivation-based squatting and squatting as an alternative hous-
ing strategy, the latter seems to have everything going for it. It is open
to everyone, regardless of social class, it is interesting for resourceful
activists but can simultaneously offer a haven for vulnerable people. It
allows a wide range of skills to be exercised, empowers and produces
fun instead of a display of misery.

This leads to the question: why does deprivation-based squatting
exist at all? The analysis presented above suggests that the reason is le-
gitimacy. Squatting is a breach of property rights, and thereby likely to
provoke negative reactions. The breach of property rights can be easier
to swallow when it involves housing needy people in buildings that
belong to owners who a have a moral obligation to house the needy.

Deprivation-based squatting offers this opportunity.

Helping oneself, as in squatting as an alternative housing strategy,
can be an extra tax on tolerance. This effect can, however, be mitigated
by targeting houses or buildings that are either too dilapidated or too
sumptuous to be let as affordable housing. This can deflect accusations
of queue-jumping. The extra tax on tolerance caused by self-help is
not present in deprivation-based squatting, at least in cases where it
is clearly organized to help other people. Thus, the level of tolerance
is a situational factor, to borrow a term from Mintzberg’s (1983) con-
tingency theory, with deprivation-based squatting fitting a low level
of tolerance. The UK squatting history suggests that deprivation-based
squatting paved the way for squatting as an alternative housing strategy.
Entrepreneurial squatting, in so far as it involves providing a service
to the community, can deflect attempts to portray squatters as usurp-
ers, in addition to the effect already produced by targeting unwanted
buildings or buildings that have at least been empty for a long time. A
deprivation- based squatting project can be incorporated as a separate
division in an entrepreneurial squatting operation.

Squatting as an alternative housing strategy and entrepreneurial
squatting, once some legitimacy has been established, could go on for-
ever, unless there is very efficient repression or all potential opportuni-
ties are destroyed by an effective ‘anti-squatting’ industry, i.e. specialized
firms that offer to prevent squatting by putting tenants into properties
that might be squatted, relying on those tenants to keep squatters out,
but offering them no security of tenure.

The fairly common idea that movements inevitably have a life cycle
does not seem to apply to squatting as an alternative housing strategy
and entrepreneurial squatting. Tarrow (1994) describes a life cycle dy-
namic that involves the increased use of violent means and militant
rhetoric to motivate core participants and continue to get public, media
and state attention, while this in turn causes supporters to walk away.
Such an escalation can occur in the resistance against evictions, but
this does not have to affect the squatting of new buildings. Van Noort
(1988) observes that squatters in Amsterdam had become trapped in
a dynamic of radicalization, causing them to lose all attractiveness.
However, in contrast to his assessment, squatting continued. In terms
of the configurations, it was political squatting that was subject to a
radicalization dynamic, leaving squatting as an alternative housing
strategy and entrepreneurial squatting unaffected.

Castells (1983: 328) suggests that the inevitable fate of urban move-
ments is institutionalization leading to identity loss, while Kriesi et al.
(1995) describe protest as occurring in waves, in which institutionaliza-
tion is the phase between protest and reform. Mamadouh (1992) shows
how city planners co-opted the views promoted by squatters; however
her conclusion that this was the end of the squatters’ era proved to be
unwarranted. Conservational squatting was affected, not squatting as
an alternative housing strategy nor entrepreneurial squatting. In addi-
tion, conservational squatting later resurfaced in the form of resistance
to gentrification. That squatting as an alternative housing strategy and
entrepreneurial squatting do not seem to have a life cycle dynamic can
help explain why squatting can be persistent over time.

Squatting is, along with rent strikes and the development of alter-
native spatial plans, one of the few action repertoire strategies that are
specific to urban movements. Urban movements can be seen as aimed
at realizing collective consumption demands within a framework of
promoting the city as a use value against commodification (Castells,
1983). Squatting has the unique property of combining self-help with
demonstrating an alternative and a potential for protest. The vari-
ous configurations point to different possibilities. Deprivation-based
squatting addresses problems in the provision of social housing, while
conservational squatting asserts a vision of a city in which citizens are
not spatially sorted according to income, functions are integrated and
a small-scale urban fabric is maintained. Squatting as an alternative
housing strategy can address exclusion from the housing market, for
example of young people, or a housing shortage in general, but it can
simultaneously demonstrate the use value of buildings, blocks or neigh-
bourhoods that planners have slated for demolition, or develop into a
protest against real estate speculation. In so far as promoting squatting
as an end in itself is part of the movement’s identity, it offers a barrier
against cooptation. Entrepreneurial squatting can be a means to ad-
vance cultural demands. Examples are venues for pop music that were
originally created by squatting. Finally, political squatting can increase
the level of disruptiveness that the other types of squatting already have
potentially, but it carries the risk of triggering internal conflict and a
repressive backlash.



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[DE] Besetzen im 21.Jahrhundert – »Die Häuser denen die drin wohnen«

Besetzen im 21.Jahrhundert – »Die Häuser denen die drin wohnen«

Von azozomox (pdf)

Die großen Besetzungswellen 1980/81 in Westberlin und 1989/90 in Gesamtberlin, insbesondere im Ostteil der Stadt mit jeweils mehr als 120 besetzten Häusern, führte neben vielen Räumungen zu einer Legalisierung eines großes Teils jener Häuser (1). Die letzte große Räumungswelle von Häusern und Wagenplätzen erfolgte dann Mitte der 90er Jahre, verantwortet vom damaligen CDU-Innensenator undEx-Bundeswehrgeneral Jörg Schönbohm. Ganz wesentlich für das Verhindern von Besetzungen trug – neben dem Fehlen einer größerenund breiteren politischen Bewegung, die die Fähigkeit zu massiven Mobilisierungen gehabt hätte – die staatliche Repression in Form der konsequenten Anwendung der sogenannten »Berliner Linie« bei. Diese beinhaltete u.a. die Vorgabe, nach Stellung eines Strafantrags auch ohne Gerichtsbeschluss, sofort räumen zu lassen – meist binnen 24 Stunden bzw. weniger Tage nach einer Besetzung. Ursprünglich besagte diese vomSPD/FDP-Senat 1981 eingeführte »Berliner Linie der Vernunft« oder nur »Linie der Vernunft«, wie sie anfänglich genannt wurde, dass neubesetzte Häuser nur dann geräumt werden können, wenn die HausbesitzerIn zusätzlich zum gestellten Strafantrag auch ein prüfbares Bauvorhaben wie z.B. eine Sanierung vorweisen konnte.

Trotz alledem kam und kommt es immer wieder vereinzelt zu Besetzungenvon Gebäuden, Freiflächen und Häusern, und einmal gewonnene Freiräume werden keineswegs freiwillig aufgegeben. Diese Auseinandersetzungen sind als gesellschaftliche Kämpfe um eigene Gestaltungsmöglichkeiten sowie für mehr Autonomie und Selbstbestimmung innerhalb einer sich ständig unter Gentrifizierungseinflüssen stehenden Stadt zu begreifen, als Kämpfe um Räume und Orte jenseits der kapitalistischen Verwertungslogik.

Besetzt – Legalisiert – Gekündigt – Geräumt

Das Legalisierungen zuweilen nur einen vorübergehenden Schutz bieten,illustrieren exemplarisch die folgenden Beispiele der Häuser Rosenthaler Straße 68, Brunnenstraße 183, Liebigstraße 14 und des Linienhofes in der Kleinen Rosenthaler Straße 9 sowie des KunsthausesTacheles, die zuerst besetzt, dann im Zuge von Verhandlungen und Runden Tischen legalisiert und schließlich nach Weiterverkauf an neue EigentümerInnen gekündigt und geräumt wurden.

2001 wurde der 1990 besetzte »Eimer« (2) in der Rosenthaler Straße 68 in Mitte geräumt, nachdem per Gerichtsverfahren schon zwei Jahre zuvor die Räumung verfügt worden war. Der Eimer war ein bedeutender Underground-Club, mitgegründet von den Bands Freygang, Ichfunktion und Die Firma, der eine nicht-kommerzielle Gegenkultur für MusikerInnen undKünstlerInnen zur Mainstream-Kultur Berlins präsentierte. Das Hausgehörte der BEWOGE (ehemals WBM), die nach einer Razzia des Gewerbeamtes Ende Juni 2001 wegen angeblich maroder Stromleitungen und akuter Brandgefahr das Haus baupolizeilich sperren ließ, alle Stromleitungen zerstörte und alle sich vor Ort befindlichen Personen des Hauses verwies. Anfang Juli tauschte sie alle Schlösser aus, und die letzte sich im Haus aufhaltende Person wurde endgültig geräumt. Auch die Gründung des Vereins »Rettet den Eimer« und Verhandlungen mit der Wohnungsbaugesellschaft konnten den Eimer nicht zurückgewinnen. Damit war ein weiterer wichtiger Ort alternativer Kultur verlorengegangen.

Die Brunnenstraße 183 in Mitte mit dem über die Stadtgrenzen hinaus bekannten Umsonstladen wurde 1992 erstmals besetzt, geräumt und 1993 erneut besetzt. Die BewohnerInnen erhielten »mündliche Mietverträge«. Das Haus wurde 2003 an die Immobilienfirma »team 2«verkauft, ging nach deren Insolvenz an die Bank »Eurohypo AG« über und sollte alsbald versteigert werden. Obwohl die BewohnerInnen das Hausselbst kaufen wollten, wurde es einen Tag vor der angesetzten Versteigerung 2006 an Manfred Kronawitter veräußert. Der neue Eigentümer überzog die BewohnerInnen mit Räumungsklagen und Anzeigenwegen allerlei Nichtigkeiten und erzwang im August 2007 eine polizeiliche »Personalienfeststellung«, bei der 600 PolizistInnen in das Haus eindrangen, alles abfilmten, teilweise durchsuchten und die Personalien der 31 anwesenden Personen aufnahmen. Die BesetzerInnen reagierten auf den steigenden Räumungsdruck mit der Mobilisierung einer politischen Öffentlichkeit und suchten die Unterstützung von LokalpolitikerInnen. Nach Verhandlungen mit Unterstützung des Bezirkesan einem Runden Tisch wurde ein tragbarer Kompromiss erarbeitet: Kronawitter kauft ein gleichwertiges Grundstück im Bezirk und verkauft den BewohnerInnen das Haus zum Selbstkostenpreis.

Nach langem Suchen fand sich ein geeignetes Grundstück in derAckerstraße 29, das jedoch nicht dem Bezirk gehörte, sondern demSPD/Linkspartei-Senat, der sich an einer politischen Lösung des Problems nicht interessiert zeigte (3).

Das Grundstück der Ackerstraße 29 wurde schließlich nicht an Kronawitter getauscht und verkauft, während die Brunnenstraße 183 am 24.11.2009 durch ein Großaufgebot von 600 PolizistInnen geräumt wurde. Von den ursprünglichen Plänen des Herrn Kronawitter, dort ein Mehrgenerationenhaus zu bauen, blieb am Ende nichts übrig. Das Haus wurde im Sommer 2011 über die Luxus-Immobilienfirma »Engel und Völkers« an die Angehörigen der (ehemaligen) Nudelfabrik-Familie Birkel weiterverkauft. Während der Eigentümer Kronawitter durch den Weiterverkauf eine Summe von 1,3 Millionen Euro erzielte und somit einen Gesamtgewinn von über einer Million einstrich, da er es 2006 für 280.000 Euro gekauft hatte, forderte er weiterhin Geld von ehemaligen BewohnerInnen (4).

Die Anfang 1990 besetzte Liebigstraße 14 in Friedrichshain erhielt 1992 Verträge durch die Wohnungsbaugesellschaft Friedrichshain (WBF) und wurde 1999 von zwei Gesellschaftern der Lila GbR, Suitbert Beulker und Edwin Thöne (Vorsitzender des Kinderschutzbundes in Unna) erworben. Begonnene Verhandlungen um einen Gesamtmietvertag wurden 2001 von denneuen Eigentümern abgebrochen, Untermietverträge nicht akzeptiert und notwendige Reparaturen nicht oder erst nach Monaten durchgeführt. Im Winter 2004/2005 ließen die Besitzer im gemeinsamen Hof derRigaerstraße 95/96 und der Liebigstraße 14 für mehrere Monate ein Blockheizkraftwerk einbauen, da sie vergessen hatten, fristgemäß die Gas-Rechnung zu bezahlen. Da der Schornstein des Kraftwerkes aber nur bis zum 3. Stockwerk reichte, wurden die oberen Etagen der Häuser dauerhaft verqualmt. Im März 2007 folgte die fristlose Kündigung der Mietverträge, im Oktober 2007 bot der Eigentümer Beulker den BewohnerInnen des Hauses Rigaer Straße 94, dessen Eigentümer er ebenfalls ist, in einem Schreiben an, ihr Haus unter folgenden Bedingungen zu kaufen: »Der Herausgabe und Räumung aller Wohnungen der Liebigstraße 14« sowie »[dem] Entfernen aller Daten und Informationen zur Person Dr. Suitbert Beulker und der Hausverwaltung Oliver Rohr GmbHvon allen einschlägigen Internetseiten (vorab zu leisten)« (5). Mehrmals drang Beulker, mit Bauarbeitern und einmal mit PMS-BeamtInnen, unangekündigt und gewaltsam in das Haus ein, um Veranstaltungsräume im Erdgeschoss zu räumen oder die Zwischentür zwischen Eingang und Wohnbereich zu entfernen.

Nach erneuter Kündigungen aller Wohnungen am 19.12.2007 mit einer absurden Räumungsfrist von drei Tagen und nach dem Versuche, Anfang 2009 das Haus mit Hilfe der Stiftung Edith-Maryon selbst zu kaufen, scheiterten, wurden im November 2009 letztendlich jene Kündigungen aufgrund von »unzulässigen« Mietminderungen und unerlaubten baulichen Veränderungen für rechtens erklärt. Auch der letzte Prozess ging vor Gericht verloren. Der vorgeschobene Grund war eine Zwischentür, zu der die Eigentümer keinen Schlüssel hatten. Einladungen des Bezirkes zu Gesprächen, Verhandlungen und Runden Tischen blieben die Eigentümer fern. Am 02.02.2011 räumte ein Großaufgebot von 2.500 PolizeibeamtInnen die Liebigstraße 14. Nach Räumung und Sanierung ist die Miete im Haus um das Vier- bis Fünffache gestiegen, die Hausnummer Liebigstraße 14 wurde von den Eigentümern ausgelöscht und der ehemalige Zugang verschlossen, so dass das Gebäude nur über einen Nebenzugang in der Rigaerstraße 96 zu betreten ist.

Im September 2012 wurde nach 22 Jahren Existenz, letztendlich nach langjährigen juristischen Auseinandersetzungen, internen Streitigkeiten und Abfindungen in Millionenhöhe für Projekte, Gruppen und KünstlerInnen das Kunsthaus Tacheles »freiwillig« geräumt. Das über Jahre mit Fördergeldern ausgestattete, von der Abrissruine zum Touristenmagnet avancierte Tacheles hatte 1990 die Sprengung des ehemaligen Kaufhauses durch die Besetzung gerade noch verhindern können. Nachdem die HSH Nordbank das Tacheles-Areal vor ein paar Jahren unter Zwangsverwaltung gestellt und die Entmietung durchgesetzt hatte, folgte nun das traurige Ende. Die sehr unterschiedlichen Gruppen und KünstlerInnen des Tacheles, die sich im Laufe der Jahre durch Fluktuation noch vergrößerte, hatten es nicht geschafft, gemeinsam eine breite Front gegen die Räumung zu mobilisieren. Zu sehr war man untereinander zerstritten, zerrieben zwischen Kommerzialisierung, juristischen Klagen über zu zahlende Mieten und Rechnungen gegeneinander, bis hin zu Kompensationszahlungen und Rauskäufen für das freiwillige Verlassen des Gebäudes, das nicht wenige als Verrat empfanden. Über die Jahre hatte sich das Tacheles selbst massiv geschwächt – eine wirksame Solidarität von außen war am Ende kaum vorhanden. Der Tag der letzten Räumung verlief dementsprechend auch ganz ohne Widerstand.

Zuweilen kam und kommt es auch, zumeist nach längeren juristischen Auseinandersetzungen, die für die Hausbewohner_innen sehr zermürbend sind, zu sogenannten Teilräumungen von Häusern wegen angeblicher Verstöße gegen die Mietverträge. So ließen die Eigentümer Lin und Robert Prenka der Platinum Consult s.r.o. am 16.3.2010 das Erdgeschoss der Bödikerstraße 9 in Friedrichshain räumen, weil die Räume nicht als Versammlungsraum genutzt werden durften (6).

Von Schikanen gegen die BewohnerInnen ist auch hier zu berichten. So wurde der Garten planiert, eine Videoüberwachung am Eingang installiert sowie allen MieterInnen rechtswidrige Kündigungen (8.4.2008) ausgesprochen (7). Am 03.03.2011 folgte durch den Eigentümer Gijora Padovicz die Räumung zweier Erdgeschoßwohnungen des Hausprojektes in der Scharnweber Straße 29 in Friedrichshain, in denen der Schenkladen Systemfehler und das subkulturelle Wohnzimmer Chaekpoint untergebracht waren, da eine »gewerbliche Nutzung« im Mietvertrag nicht vorgesehen war. Dies war bereits die zweite Teilräumung, denn als im Februar 2007 nach der Rückkehr in das zwangssanierte aber immer noch mit Mängeln behaftete Haus die Miete zwei Tage zu spät überwiesen worden war, wurden am 5.2.2007 alle Wohnungen wegen »Mietrückständen« gekündigt– was jedoch von Gerichten in zwei Instanzen außer in einem Fall, derauch zur Räumung des 1.Stockes am 7.10.2010 führte, als gegenstandsloseingestuft worden war. Inzwischen wurde das Urteil des Landgerichtes,das Grundlage für die Räumung vom 7.10.2010 war, im Januar 2011 vom Bundesgerichtshof in Karlsruhe (BGH) aufgehoben und an das Landgericht mit dem Auftrag, erneut zu entscheiden, zurückgewiesen (8).

Der vorläufig letzte Verlust einer seit 20 Jahren existierenden, nicht-kommerziellen Gemeinschaftsidee erfolgte am 3.12.2011 mit der Beschlagnahme des Werkstattprojektes Linienhof (u.a. Metall- und andere Werkstätten, Schmiede, Autoselbsthilfe) in der Kleinen Rosenthaler Str.9 in Berlin Mitte durch die Eigentümerin Karin Schopp (KLES-GmbH). Nach erfolgloser Ausschöpfung aller juristischen Mittel konnte der Verlust nicht verhindert werden, da der das Werkstattprojekt betreibende Verein aufgrund der hohen Gerichtskosten und der drohenden Inhaftungnahme der Vereinsvorstandsmitglieder Insolvenz anmelden und sich aus dem Hof zurückziehen musste. Die Wohnungsbaugesellschaft Mitte (WBM) verkaufte das Grundstück 2001, und mit den neuen EigentümerInnen wurde mündlich eine unentgeltliche Weiternutzung des Geländes ausgehandelt. 2007 folgte der Weiterverkauf an Mathias Greffrath (taz, le mondediplomatique) und Hortensia Völckers (künstlerische Direktor in Bundeskulturstiftung), die »bei vollem Bewusstsein die Zerstörung des Projekts zugunsten ihres Eigenheims« durchzuführen gedachten (9). Nachdem der Abriss und Baubeginn im Sommer 2010 durch massive Proteste erfolgreich verhindert werden konnte, verkauften die EigentümerInnen im Juni 2011 das Gelände erneut, an eine frisch aus dem »Bekanntenkreis« gegründete GmbH. Trotz weiterer Proteste konnte sich der Linienhof letztendlich nicht retten und die KLES Gmbh zerstörte einen weiteren Ort alternativer Lebensweisen und selbstbestimmter Räume (10).

Alle diese Beispiele verdeutlichen, dass einmal abgeschlossene Verträge und Legalisierungen von NeueigentümerInnen, die mit unglaublichen Schikanen und oft rechtswidrigen Machenschaften die BewohnerInnen terrorisieren, angefochten werden können. In diesen Fällen setzte sich letztendlich das Profitinteresse mit dem Weiterverkauf, der Sanierung und höheren Neuvermietung sowie der Spekulation von Leerstand und Wohnraum am Ende gegen die Lebensentwürfe der zwischenzeitlich vollkommen legalisierten BewohnerInnen und NutzerInnen durch.

Von der geräumten Yorckstraße 59 bis zur legalisierten New Yorck imBethanien

Das folgende Beispiel demonstriert hingegen, wie eine Räumung in eine letztlich erfolgreiche Neubesetzung und Legalisierung, also den Erhalt des Projektes, überführt werden konnte.

Das Hausprojekt Yorckstraße 59 in Kreuzberg, in dem 60 Personen kollektiv und selbstbestimmt lebten und in dem eine Reihe politischer Projekte existierten (11), war von Beginn an ein vertraglich abgesichertes Projekt und somit kein besetztes Haus, wurde aber ebenfalls nach 17-jähriger Existenz am 6. Juni 2005 geräumt. Der neue Eigentümer, der Immobilienmakler Marc Walter, hatte das Haus 2003 erworben, im Sommer 2004 eine von der Hausgemeinschaft zurückgewiesene Mieterhöhung um 100 Prozent gefordert und letztendlich allen Mietparteien gekündigt.

Es folgte eine breit angelegte Öffentlichkeitsarbeit mit ständigen Presseerklärungen, einer 4-seitigen Zeitungsbeilage in der taz, der Jungen Welt und der Jungle World, sowie zahlreiche Aktivitäten und größere Mobilisierungen einschließlich Demonstrationen mit mehreren Tausend Personen. Unermüdlich und vielfältig, mit begleitenden Parolen wie »Kollektive Räume statt Investorenträume!« oder »Paß auf Yuppie, hier brennt die Luft!«, reihte sich eine Aktion an die nächste: Besetzungen des Rathauses in Kreuzberg, der Landesverbändeder SPD und der PDS, der Aussichtsplattform der Siegessäule mit der Entrollung eines gigantischen 30 Meter Transparentes; Hausbesuche beim Eigentümer, bei dem u.a. stinkender Fisch und Parolen wie der »Fisch-Front-Berlin« hinterlassen wurden, Sprayaktionen, Plakate, bis hin zu Soli-Kundgebungen vor Deutschen Botschaften in Wien, Warschau, Sliema, Gdansk und Montevideo. Polizeischutz bekam der Eigentümer, nachdem Autonome Gruppen ein paar LKWs der an der 1996 erfolgten Räumung des besetzten Hauses Palisadenstraße beteiligten Transportfirma entflammt und in ihrer Erklärung auch ausdrücklich eine Warnung gegen den Hausbesitzer M.Walter und den Hausverwalter G.Marweld formuliert hatten.

Die Solidarität war breit und keineswegs gering. Die BVV Kreuzberg hatte 2004 ihre Unterstützung für das Hausprojekt verkündet und einzelne PolitikerInnen der SPD/PDS Regierung äußerten sich ebenfalls in positiver Weise. Doch am Ende nutze alles nichts – der Eigentümer ließ räumen und errichtete dort Luxus-Lofts (»13 Lofteinheiten, biszu 280 Quadratmeter groß, hochwertige Ausstattung«). In einer der neuen Eigentumswohnungen wohnt jetzt der Schauspieler, Regisseur und Filmproduzent Till Schweiger, der zynischerweise in dem Film »Was tunwenn’s brennt?« (2001) den Hausbesetzer Tim verkörpert.

Das Beispiel Yorckstraße 59 offenbart erneut die schikanösen Vorgehensweisen von Eigentümern und zugleich das Scheitern der Politik. Bei der Zwangsversteigerung wurde das Haus direkt an Marc Walter veräußert und ein Kaufangebot des Hausprojektes übergangen. Der neue Besitzer und dessen Verwalter begannen sofort mit allem Mitteln, einschließlich rechtswidriger Methoden, die Hausgemeinschaft zu drangsalieren und einzuschüchtern. Das Wasser wurde abgestellt, Eingänge zu Veranstaltungsetagen zugemauert, Telefonleitungenabgetrennt, die Post geklaut, Überwachungskameras installiert, Fahrradreifen zerstochen, BewohnerInnen beschimpft und in einem Fall wurde einer Person vom Hausverwalter ins Gesicht geschlagen. Brauchbare Ersatzobjekte wurden nicht zur Verfügung gestellt, alle Verhandlungen und Runde Tische zum Erhalt des Projektes scheiterten, und schließlich– drei Jahre später, am 15. Dezember 2008 – entschied das Berliner Kammergericht, dass die Räumung rechtswidrig gewesen sei. Da zum Räumungszeitpunkt keine Räumungstitel gegen die BewohnerInnenvorgelegen hätten, wurden alle 145 erlassenen Strafbefehle für ungültig erklärt.

Doch die Ex-BewohnerInnen ließen sich nicht abschrecken und besetzten (12) am 11. Juni 2005 mit UnterstützerInnen leerstehende Räume des ehemaligen Sozialamtes im Südflügel des Bethanien-Gebäudes am Mariannenplatz 2 in Kreuzberg. Die BezirkspolitikerInnen ließen erst einmal nicht räumen und setzten auf Verhandlungen mit dem Ziel zeitlich befristeter Verträge. Parallel entstand die Initiative »Zukunft Bethanien«, der es schließlich gelang, über ein Bürger_innenbegehrenmit 14.000 gesammelten Unterschriften die vom Bezirk geplante Privatisierung des gesamten Bethanien-Komplexes zu verhindern. Die Verhandlungen stockten, wurden schließlich vom Bezirk abgebrochen und die Linkspartei Bürgermeisterin Reinauer wollte räumen lassen, doch nach einer mehr als dreimonatigen Duldung war selbst die Polizei nicht mehr bereit, ohne einen rechtlich abgesicherten Räumungstitel, den besetzten Südflügel zu leeren. Nach der Abwahl der Bürgermeisterin bei den Wahlen zur Bezirksverordnetenversammlung im Herbst 2006 und der Neuaufnahme der Verhandlungen mitsamt eines eingerichteten Runden Tisches, wurde vier Jahre nach der Besetzung, diese durch einen Vertragsabschluss über die Treuhänder GSE mit zunächst einer Dauer von 15 Jahre legalisiert. Das diese Besetzung letztendlich zum »Erfolg« im Sinne einer Legalisierung führte, hatte auch mit anderen äußeren Bedingungen zu tun. Neben der erfolgreich verhinderten Privatisierung und der Neukonstituierung der politischen Machtverhältnisse im Bezirk wurde vor allem von Seiten der Medien immer wieder auf die geschichtliche Tradition des Bethanien-Gebäudes hingewiesen. Bereits im Dezember 1971 erfolgte dort einer der ersten Besetzungen in Berlin überhaupt, die Besetzung des ehemaligen Maria Marta Schwesternwohnheimes, das kurz danach von den BewohnerInnen in Georg von Rauch Haus umbenannt wurde. Als Gebäude der öffentlichen Hand und im Zusammenhang mit sich ständig veränderbaren Machtverhältnissen sind somit die politischen Parteien vielmehr auf die öffentliche Meinung und ihrem WählerInnenklientel angewiesen als etwa eine Privatperson oder eine große Wohnungsbaugesellschaft. Dies machtes auch für die BesetzerInnen unter Umständen einfacher, auf diese staatlichen EntscheidungsträgerInnen politischen Druck auszuüben. Im Fall der »New Yorck im Bethanien«, wie sich die BesetzerInnen fortan in Bezug auf die geräumte Yorckstraße 59 nannten, führte dies nicht nur zum Vertragsabschluss, sondern am Ende auch zu einer Erweiterung und Selbstverwaltung des Gesamt-Projektes im Südflügel des Bethanien-Gebäudes, dem sich neben der bereits seit Jahren existierenden Kindertagesstätte die Heilpraktikschule und das Theaterpädagogische Zentrum anschlossen.

Allerdings muss hier einschränkend erwähnt werden, dass die Verhandlungsbereitschaft mit dem Bezirk nach einer weiteren Besetzung im Bethanien seine Grenzen erreicht hatte. Die Besetzung des Nordflügels des Bethanien-Gebäudes (ehemaliges Künstlerhaus) vom 12.06.2010, um dort »ein selbstverwaltetes Stadtteilzentrum – mit verschiedensten Projekten und Raum für die Verwirklichung ihrer Ideen – zuschaffen« (13), wurde nach kurzer Zeit durch einen Polizeieinsatz beendet. Stolz schreibt sich Jan Stöß (SPD), Bezirksstadtrat für Finanzen, Kultur, Bildung und Sport in Friedrichshain-Kreuzberg, die Räumung auf seine Fahne: »Den Besetzungsversuch des Nordflügels habe ich mit der Polizei entschieden beendet …« (14) Wenig hilfreich war allerdings auch ein Interview einer Sprecherin des Theaterfestivals »Berlin Lacht« mit der Berliner Zeitung, die dort als »Sprecherin des Vereins Südflügele.V.« betitelt worden war, und sich angeblich in deutlichen Worten von der Besetzung des Nordflügels distanzierte: (…) Was da geschah, sei »totaler Schwachsinn« (15). Auch das sOfa, das selbstverwaltete interkulturelle AnwohnerInnenforum, dass ab Juli 2007 einen kleinen Raum direkt am Bethanien-Haupteingang mietete, musste entgegen den von der Bezirksverordnetenversammlung (BVV) gefassten Beschlüssen vom Februar 2008 und September 2006 nach einer Kündigung ihre Räumlichkeit im Eingangsbereich des Hauptgebäudes im September 2008 verlassen – und das, obwohl es einen Leerstand von rund 500 qm im EG des Bethanien gab. Dabei war das interkulturelle AnwohnerInnenforum im Bethanien ein Ergebnis des BürgerInnenbegehrens »Bethanien für Alle« mit mehr als 14.000 Unterschriften, dessen Forderungen die BVV Friedrichshain-Kreuzberg im September 2006 im Wesentlichen zustimmte. Das sOfa scheiterte am Unwillen der Verantwortlichen in der Politik, zuletzt mit der Begründung, das Künstlerhaus Bethanien drohe mit Auszug, wenn die »Kiezdödel« nicht verschwänden (16). Das Künstlerhaus hingegen zog 2010 aus freien Stücken aus demBethanien aus.

Vom SeniorInnenclub zum Häuserkampf – das Beispiel Stille Straße:

111 Tage war die Seniorenfreizeitstätte Stille Straße 10 in Berlin-Pankow von 40 NutzerInnen der insgesamt 29 AGs mit an die 340 SeniorInnen zwischen 63 bis 96 Jahren besetzt, bis schließlich nach zahlreichen Protesten und sehr breiter Solidarität mit den BesetzerInnen am 18.10.2012 der Finanzausschuss der Bezirksverordnetenversammlung einstimmig beschloss, dass die Verhandlungen um einen Erbbaurechtsvertrag zwischen der Volkssolidarität e.V. und dem Bezirksamt beginnen könnten. Für die Verhandlungszeit wurde ein einjähriger Zwischenutzungsvertrag abgeschlossen. Der Bezirk Pankow mit einer SPD/Grünen-Mehrheit hatte ursprünglich das Geld für die laufenden Kosten der Einrichtung (ca.52.000 Euro jährlich) nicht mehr aufbringen wollen und die Kündigung zum 30.6.2012 ausgesprochen. Mit dem Widerstand der SeniorInnen hatten sie dabei allerdings nicht gerechnet. Erst die Besetzung und die stetig wachsende Unterstützung führte zu einem Einlenken der PolitikerInnen. Schon im Frühjahr 2012 hatte die Linkspartei einen Antrag zur Suche nach einem freien Träger eingebracht, der aber von der BVV-Mehrheit abgelehnt wurde. Richtete sich die Besetzung anfänglich gegen die Schließung ihrer Begegnungsstätte, so entwickelte sich mit der Zeit ein erweitertes politisches Bewusstsein für die Probleme einer durchkapitalisierten Gesellschaft. So wollten sie auch ein Zeichen gegen die Schließung vieler sozialer, kultureller, Bildungs- und Freizeiteinrichtungen für Ältere und Jüngere setzen: »Wir wollen ihnen kein Land hinterlassen, in dem eine Musikstunde für Kinder, ein Besuch in der Bibliothek oder eine Gymnastikstunde für Ältere zu Produkten geraten, alles nur noch in Geld bewertet wird und der Mensch, der noch nicht oder nicht mehr leisten kann, zum Kostenfaktor verkommt.(…) Wir wollen ihnen kein Land hinterlassen, in dem es milliardenschwere Rettungsschirme für marode Banken und fehlkalkulierte Großprojekte gibt, nicht aber für die Menschen mit ihren sozialen und kulturellen Bedürfnissen« (17).

Die Besetzung der Stillen Straße zeigt, dass Widerstand nicht nur möglich ist, sondern auch zum Erfolg führen kann. Dabei bedienten sich die gar nicht so »klassischen« BesetzerInnen durchaus sehr klassischer Symbolik und Ausdrucksformen mit heraus gehängten Transparenten und Plakaten (»Dieses Haus ist besetzt« und »Wir bleiben alle«) und bezogen sich somit sehr bewusst auf vorangegangene Hausbesetzungsbewegungen, Stadtteil-und MieterInnenproteste.

Für ein Soziales Zentrum in Berlin:

Weniger erfolgreich, wenn auch über Jahre recht hartnäckig, waren Bestrebungen eines breiteren Bündnisses, durch Besetzungen ein Soziales Zentrum für Berlin zu schaffen. Der Versuch, ein Soziales Zentrum zu etablieren, lehnte sich an die Idee der italienischen Centri Sociali und entstand nach den Protesten gegen den Weltwirtschaftsgipfel im Sommer 2001 in Genova in der »AG Zukunftswerkstatt« des Bündnisses »Ratschlag« (einer Initiative aus vielen Gruppen). Es sollte als »offener Ort für die Organisierung des gemeinsamen politischen Alltags« fungieren und nicht zum Wohnen dienen. Doch am Endes cheiterten alle Besetzungsversuche.

Die erste Besetzung erfolgte »anlässlich des EU-Gipfels in Brüssel und des Widerstandes und Protestes dagegen« am 15.12.2001 mit der Inbeschlagnahme des seit 1998 leerstehenden ehemaligen ÖTV-Gebäudes der Gewerkschaft ver.di am Michaelkirchplatz 4. Doch die Gewerkschaft ver.di, die auch schon durch ihren Neubau in der Köpenicker Straße den Wagenplatz »Schwarzer Kanal« von der Schillingbrücke vertrieben hatte, ließ sofort räumen. Das Gebäude stand auch danach Jahre lang leer und wurde während der WBA-Actions Days in den Jahren 2008 und 2009 zweimal erneut besetzt. Inzwischen ist es an die Primus Immobilien AG weiterverkauft worden, die dort am Michaelkirchplatz 4-6 bis 2014 insgesamt »69 lichtdurchflutete 2-, 3-, 4- und 5-Zimmer-Eigentumswohnungen sowie acht traumhafte Penthouses – mit Sonnenterrassen, sonnigen Loggien, Balkonen und Privatgärten« errichten lässt (18).

Knapp zwei Jahre später, am 09.10.2003, folgte durch das Sozialforum Berlin (SFB) die Besetzung der Glogauer Straße 16, einer seit 2002 leerstehenden ehemaligen Kita. Nach Verhandlungen angesichts der Anwesenheit mehrerer Polizei-Hundertschaften wurde das Haus »freiwillig« geräumt. Und obwohl die Fraktionen von SPD, Grüne und PDS in einem gemeinsamen Antrag in der BVV Kreuzberg-Friedrichshain beschlossen hatten, das Projekt für ein Soziales Zentrum in der Glogauer Straße unterstützten zu wollen, konnte man sich nicht einigen. Der Bezirk wollte für das Gebäude einen Quadratmeterpreis von drei bis fünf Euro netto kalt. Demgegenüber forderte das Sozialforum Berlin, das Haus mietfrei zu erhalten. »Die politische Entscheidung, Gebäude für die Betriebskosten zu überlassen, wurde bereits häufiger beschlossen, so z.B. für die neue Eliteuniversität Unter den Linden und dem nationalen Olympiakomitee in der Wilhelmstraße«, argumentierte das SFB (19). Zur Besetzung erklärte es: »(…) das Berliner Sozialforum als Teil des globalen Netzwerkes gegen den Neoliberalismus will in diesem Zentrum politische und soziale Projekte bündeln und unterstützen« (20).

Doch am Ende versackten alle Verhandlungen ohne konkrete Ergebnisse im Nichts. So kam es zum vorläufig letzten ebenfalls gescheiterten Versuch am 03.04.2004 mit der allerdings durch unmittelbar anrückende Polizeieinheiten schnell wieder beendeten Besetzung eines leer stehenden Gebäudes der Humboldt-Universität zu Berlin in der OranienburgerStraße 19 im Rahmen einer Großdemo von mindestens 250.000 Menschen gegen die Agenda 2010 unter dem Motto: »Aufstehn, damit es endlichbesser wird!«.

Im Frühjahr 2005 führte eine Bustour, organisiert von der Initiative für ein Soziales Zentrum, an einer Reihe leerstehender öffentlicher Gebäude vorbei. Insgesamt sind allein beim Liegenschaftsfonds Berlin an die 8.000 Objekte ungenutzt. Räume für ein Soziales Zentrum gebe es also genug, nur der politische Wille sei nicht erkennbar. Auch der Eintritt der PDS/Linkspartei in die Regierungskoalition mit der SPD im Jahr 2002 änderte daran nichts. Die Bustour war dennoch nicht ganz unergiebig. »Über 1.000 qm des ehemaligen Sozialamts Kreuzbergs seien in dem ehemaligen Diakonissenkrankenhaus Bethanien am Mariannenplatz zu haben« – wurde informiert. Eine Mitstreiterin von der »AG Zukunft Bethanien« schwärmte von dem »riesigen Potenzial, das in diesem Gebäude liegt« (21). Wer hätte da geahnt, dass schon zwei Monate später dieser Gedanke wieder aufgegriffen wurde und zumindest in einem Teil des besetzten Südflügels so etwas wie eine Variante eines Sozialen Zentrums entstehen würde.

Von Wagenplätzen, Gärten und anderen Freiflächen

Immer wieder waren und sind auch einzelne Wagenplätze zu unterschiedlichen Zeiten der Räumungsbedrohung ausgesetzt. Der Wagenplatz »Laster und Hängerburg«, der im November 2000 seinen Standort am Filmtheater am Friedrichshain gemäß der vorher getroffenen Vereinbarung und mit einer Entschädigung von 100.000 DM »freiwillig« geräumt wurde und seit 2001 an der Ecke Modersohn-/Revalerstraße steht, musste 2009 um sein Ende fürchten, nachdem zunächst die Linksparteifraktion im Stadtplanungsausschuss des Bezirkes Friedrichshain-Kreuzberg auf ihren Antrag hin mit den Stimmen der SPD/CDU/FDP eine Beschlussempfehlung ausgesprochen hatte, dass der Platz für eine Sport- und Freizeitfläche weichen solle. Erst nach Protesten lenkte die Linksfraktion schließlich ein und der Wagenplatz konnte bis auf Weiteres bleiben.

Gleich zweimal musste der queere Wagenplatz »Schwarzer Kanal« in den letzten Jahren umziehen. Zuerst wich er dem ver.di-Neubau an der Schillingbrücke, dann folgte der Umzug nach Auslauf der Zwischennutzungsvereinbarung mit der Hochtief AG von der Michaelkirchstraße (Mitte) in die Kiefholzstraße 74 (Treptow). Doch den Durchbruch auf der Suche nach einem geeigneten Ersatzgrundstück brachte erst die Besetzung einer leerstehenden Schule, im Besitz des Liegenschaftsfonds, in der Adalbertstraße während der Queer and Rebel/Globale Wagentage (22) im Oktober 2009. Zeitgleich zur Besetzung tagte ein Runder Tisch mit PolitikerInnen des Bezirkes im Bestreben, den Schwarzen Kanal als Projekt zu erhalten. Nach Bekanntwerden der Besetzung wurde kurzentschlossen entschieden, die Verhandlungen vor Ort weiterzuführen, zu denen sich durch einen Anruf des Baustadtrates Gotheder Geschäftsführer Lippmann vom Liegenschaftsfonds gesellte. Dort konnte zunächst ein Bleiben auf dem Gelände bis zu einem ersten Verhandlungstermin mit dem Liegenschaftsfonds durchgesetzt werden, auf dem schließlich dem Schwarzen Kanal der neue Platz angeboten wurde (23). Aber auch hier ist die Zukunft ungewiss.

Nur einen dreijährigen Nutzungsvertrag haben die Bewohner_innen 2010 erhalten, zudem liegt das Gelände neben der zukünftigen Bautrasse der heftig umstrittenen Stadtautobahn A 100 (24).

Die Wagengruppe »Rummelplatz« hat nach einjähriger Nutzung und Kündigung des Pachtvertrages für das Gelände in der Nöldnerstraße 13 in Lichtenberg durch die Zwangsverwaltung Wutzke und Förster im Oktober 2011, mit dem Liegenschaftsfonds und mit Unterstützung des ehemaligen Bezirksbürgermeisters Schulz, im Dezember 2011 einen bis zum 30.6.2012 befristeten Vertrag zur Zwischennutzung eines 2.200 m² großen Geländes in der Friedenstraße in Friedrichshain, abgeschlossen. Aktuell sind sie aber räumungsbedroht, da ihr Vertrag nicht verlängert wurde und sie bisher auch noch keinen neuen Platz gefunden haben. Und bis zum 29.11.2013 hätte das derzeit bewohnte Gelände in der Friedenstraße auch geräumt werden sollen. Die zwischenzeitliche Besetzung eines Platzes in der Hauptstraße 3 in Rummelsburg wurde jedoch nach zahlreichen und letztlich ergebnislosen Gesprächen mit Lichtenberger BezirkspolitikerInnen und der Senatsverwaltung für Stadtentwicklung am 8.12.2011 aufgrund einer bevorstehenden Räumung abgebrochen (25).

Als erfolgreich dagegen erwies sich im dritten Anlauf die Besetzung einer Freifläche des Liegenschaftsfonds in der Rigaer Straße 6/7 in Friedrichshain durch den »Wagenplatz Convoi« am 19.12.2002, die mit Unterstützung von BürgervertreterInnen und LokalpolitikerInnen zuerst Zwischennutzungsverträge erhielten und seit 2008 nach dem Erwerb jener Freifläche durch die Wohnungsbaugenossenschaft »Bremer Höhe« eG langfristig vertraglich abgesichert sind.

»Kiezgärten für alle, statt Badeteiche für Reiche!« forderten 2009 die BewohnerInnen des Hausprojektes Kinzigstraße 9 als Antwort auf die Pläne des Investors Wolfgang Haffner, den fünf Jahren existierenden Nachbarschaftsgarten Rosa Rose zu zerstören, um dort zwei Häuser mit insgesamt 17 Eigentumswohnungen entstehen zu lassen. »Der einzigartig gestaltete Gemeinschaftsgarten bestehend aus naturnahem Bade- und Schwimmteich, Holzsteg und großzügigem Terrassenbereich aus unbehandeltem Lärchenholz sowie Saunabereich, lädt zum Schwimmen, Entspannen und zum Wohlfühlen ein. Eine Oase der Ruhe und ein Treffpunkt für alle Eigentümer«, ist auf der Webseite des Investors zu lesen. Richtig schmackhaft wird dort die »Marke Friedsrichshain« präsentiert: »Multikulturell geprägte Kieze, Traditionen und Veränderungen treffen hier aufeinander und erzeugen ein einzigartiges Flair, welches ein wenig an das berühmte Studenten-Viertel Quartier Latin in Paris erinnert« (26). Diejenigen dagegen, die den seit 2004 existierenden Nachbarschaftsgarten Rosa Rose jahrelang bewirtschaftet hatten, werden nicht erwähnt. Ins Leben gerufen durch einige BewohnerInnen der Kinzigstraße auf einer Fläche von 2000 m², hatte er sich zu einem Ort unterschiedlichster NutzerInnen entwickelt: Arbeitslose, Kinder, RentnerInnen, HundebesitzerInnen, StudentInnen, ArchitektInnen, KünstlerInnen. Schließlich wurde der Garten in zwei Phasen geräumt, der sich nun vertraglich abgesichert durch das Bezirksamt Friedrichshain-Kreuzberg in der Jessener Straße auf einer neuen Fläche befindet. Allerdings hat sich mit dem Ort auch die Zusammensetzung der Gartengemeinschaft, zwar vergrößert, doch auch verändert. Die neuen Eigentumswohnungen im Luxussegment auf der geräumten Gartenfläche in der Kinzigstraße haben ihren Preis – zwischen 2.700 bis 3,000 € pro m² wurden dort schon 2009 verlangt (27). Einerseits also ein klassisches Beispiel von Verdrängung durch Schaffung neuer Eigentumswohnungen, anderseits zumindest Erhalt des Gartens wenn auch an anderer Stelle.

Etwas mehr Glück hatte der »Ton Steine Gärten« Nachbarschaftsgarten am Mariannenplatz (28). Auf der Suche nach einer Gartenfläche – nach gescheiterten Gesprächen im Rahmen des Bürgerbeteiligungsverfahrens mit dem Bezirksamt Kreuzberg – gelang einer Gruppe (29) die Besetzung eben jener Fläche des Gartenbauamtes, die sie zuvor eingefordert hatte.

In Verhandlungen mit dem Bezirk erhielt die Gruppe am 1.7.2009 nach Unterzeichnung eines Kooperationsvertrages die 2.000 qm große Fläche zwischen dem Georg von Rauch Haus und dem Bethanien Hauptgebäude. Insofern hat die Besetzung des besagten Gartenbauamtgrundstückes, die nach wenigen Tagen durch eine Räumung am 17.6.2008 beendet worden war, zu Verhandlungen und schließlich zur Legalisierung einer direkt danebenliegenden Freifläche geführt, und erwies sich somit als geschickte politische Strategie, um den Forderungen Gehör zu verschaffen.

Im Falle der Berliner Umsonstläden war diese Strategie allerdings weniger fruchtbar. Nach der Räumung der Brunnenstraße 183 im November 2009, mit dem Verlust des bekanntesten Umsonstladen Berlins, blieben mehrere Versuche einer Neubesetzung erfolglos. 2010 wurde im April nach nur einem Tag ein seit Monaten leerstehender Laden am Heinrichplatz in Kreuzberg 36, als Umsonstladen »Diesseits«, im August der Umsonstladen in der Kastanienallee 86 nach einigen Monaten Existenz und im Oktober der Umsonstladen in der Falckensteinstraße 5 nach zwei Tagen geräumt. Am Heinrichplatz wurde ein leerstehender Laden besetzt, nachdem dort das bekannte Café »Jenseits« Ende des Jahres 2009 aufgrund einer Verdoppelung der Miete durch die Eigentümerin des Hauses, die »Mähren-Gruppe« (30), schließen musste. Inzwischen läuft das Café mit gleichem Namen und neuem Besitzer, aber verteuerter Miete weiter. In der Kastanienallee und in der Falckensteinstraße waren die vorherigen Mieter ebenfalls vom Eigentümer durch eine Erhöhung der Miete um mehr als 100% vertrieben worden. Die neu eingerichteten Umsonstläden wurden von den NachbarInnen wohlwollend aufgenommen, wie aus Fenstern hängende Transparente bewiesen.

Besetzungen wurden auch an den Universitäten zur Praxis. So wurde die Oubs von Studierenden der Humboldtuniversität zu Berlin als »Offene Uni Berlin« während des Studistreiks 2003/2004 besetzt und nach Jahren der Nutzung am 6.10.2010 geräumt. Auch andere politische Gruppen fanden die Zustimmung großer Bevölkerungskreise: So die »Initiative Squat Tempelhof/Reclaim Tempelhof – Nehmen wir uns die Stadt zurück«, die durch die Besetzung des 2009 geschlossenen Flughafens Tempelhof (der größten Freifläche Berlins) am 20.6.2009 und weiterer Aktionen und Demonstrationen – wie dem Aktionstag am 8.5.2010, der offiziellen Eröffnung des Geländes durch den Senat – die öffentliche Nutzung für alle einforderten und der kommerziellen Nutzung und neoliberalen Stadtpolitik unter Verwertungs- und Profitinteressen eine Absage erteilten, oder die Occupy-Bewegung, die mit Hilfe von Besetzungen öffentlicher Plätze die kapitalistische Wirtschaftsordnung in Frage stellt. Sie alle greifen auf ähnliche Formen des Protests als politisches Vehikel für die Aneignung von unten zurück. Dazu zählen auch die Camps und Platzbesetzungen der Mietergemeinschaft Kotti & Co, die seit Mai 2012 im Protest-Gecekondu gegen steigende Mieten am Kottbusser Tor demonstrieren, sowie die circa 100 Refugees, die im Anschluss eines Protestmarsches von Würzburg nach Berlin gegen rassistische Asylgesetzgebung und Politik seit Oktober 2012 in Zelten am Oranienplatz campen, um ihre Forderungen (wie die Abschaffung der Rezidenzpflicht) durchzusetzen.

Organisierung, Kampagnen, Strategien und Visibilität bedrohter Projekte

Die bedrohten Hausprojekte und Wagenplätze haben auf den Räumungsdruck und die Räumungen in den vergangen Jahren reagiert und auf verschiedenen Ebenen und mit vielfältigsten Mitteln versucht, Unterstützung zu organisieren, räumungswillige EigentümerInnen unter Druck zu setzen, ihre mediale Präsenz zu erweitern, den politischen Preis für Räumungen in die Höhe zu treiben und sich wieder stärker zu vernetzen.

Die ursprünglich für den Erhalt des Hausprojektes »Köpi« geplanten Aktionstage wurden nach der legalen Absicherung und unter Einfluss der Kämpfe um das am 1. März 2007 geräumte autonome Zentrum »Ungdomshuset« in Kopenhagen und der »One Struggle One Fight – Demonstration für Autonome Freiräume und Selbstorganisation« (31) vom Dezember 2007 auf alle bedrohten Hausprojekte und Freiräume in der Stadt ausgeweitet. Es entstand die WBA-(Wir bleiben alle)Kampagne, die jeweils 2008 und 2009 mit »Action- Days and Weeks« durch eine Vielzahl von Aktionen gegen Gentrifizierungsprojekte wie Mediaspree, gegen Immobilienfirmen, Wohnungsbaugesellschaften, HauseigentümerInnen, sowie mit abgefackelten Luxusautos und Hausbesetzungen von sich Reden machte. Gleich zweimal wurde dabei erneut das seit Jahren leerstehende Haus am Michaelkirchplatz 4 besetzt und gleich wieder geräumt. Im Wesentlichen basiert die »Wir bleiben alle!«-Kampagne auf dem Prinzip des »Do It Yourself« (D.I.Y.), »eine Distanzierung von einzelnen Aktionsformen findet nicht statt« (32). Zum Abschluss der WBA-Action-Weeks 2009 wurde versucht, den Flughafen Tempelhof zu besetzen. Die United We Stay-Kampagne war ein Zusammenschluss von mehreren bedrohten Hausprojekten, die im März 2009 eine Demo mit 4.000 Personen organisierte. Weitere Vernetzungsversuche erfolgten auf dem Intersquat-Festival 2010 sowie regelmäßig stattfindenden WBA- und Autonomen-Vollversammlungen.

Eine gemeinsame starke Organisierung wie in den BesetzerInnen-Räten der 80er oder 90er Jahre existiert zweifelsohne nicht. Zudem ist eine gemeinsame Vorgehensweise bei jeweils unterschiedlichen Interessen der privaten EigentümerInnen schwieriger. Und selten sind die Häuser, wie im Fall Bethanien, im Besitz des Bezirkes. Angesichts dessen ist die Mobilisierunsfähigkeit einzelner Projekte/Bündnisse bemerkenswert.

Um Räumungen zu verhindern, entwickeln die BewohnerInnen ganz unterschiedliche Strategien und Taktiken, zumeist in einer Kombination vielfältigster Protest-und Widerstandsformen.

So erwies sich in einigen Fällen die Strategie, die Eigentümer aus ihrer Anonymität zu zerren, ihr (privates) Umfeld politisch mit einzubeziehen oder in ihren Vorgärten zu demonstrieren, als durchaus wirkungsvoll. Und die sehr präsente Öffentlichkeitsarbeit der Yorckstraße 59 konnte die Räumung zwar nicht verhindern, schuf jedoch ein mediales Echo, das sich nach der Besetzung des Südflügels im Bethanien von Vorteil erwies.

Die BewohnerInnen der Liebigstraße 14 zogen viele Register und ließen nichts unversucht:

Sie wehrten sich juristisch vor Gericht, zeigten NachbarInnen ihr Haus, setzten sich mit PolitikerInnen aus dem Bezirk zu Gesprächsrunden zusammen – sechs Runde-Tische-Sitzungen gab es – und versuchten am Ende das Haus selbst zu kaufen. Mit allem scheiterten sie. Schließlich fuhren sie ins 600 Kilometer entfernte Unna, um einen der Eigentümer, Edwin Thöne, den Geschäftsführer des Kinderschutzbunds, zu treffen. Doch er war für niemanden zu sprechen. Auch ein Offener Brief einiger PolitikerInnen von Januar 2010, direkt an die Hauseigentümer gerichtet, mit der Aufforderung, sich endlich an einer politischen Lösung zu beteiligen, blieb unbeantwortet (33). Am 24.01.2011 wurde auf Antrag der Grünen in der Innenausschusssitzung des Abgeordnetenhauses über die bevorstehende Räumung diskutiert. Dabei hatte die Grünen-Abgeordnete Canan Bayram das Flugblatt »Der Wut das Unverständliche nehmen« der Liebig 14 verteilt, während der damalige Bezirksbürgermeister Franz Schulz (Grüne) seine verbale, aber am Ende wirkungslose Sympathie zum Ausdruck brachte: »Die Liebigstraße 14 ist eines der Projekte, die für die kulturelle Vielfalt in unserem Bezirk wichtig sind und ihn attraktiv machen.« (34)

Auch Gesine Lötzsch, Linkspartei-Chefin, ließ sich zu einer Äußerung hinreißen, so sehr hatte die Räumung auch das Tagesgeschehen der Berliner Politik erreicht: »Die Verantwortung für diese Entwicklung liegt bei den politisch Verantwortlichen, dem Senat. Ich habe mir eine politische und friedliche Lösung gewünscht.« (35) Drei Tage vor der Räumung am 29.01.2011 solidarisierten sich 3.000 Menschen auf einer Demo mit den BewohnerInnen. Schließlich blieb den BewohnerInnen und UnterstützerInnen nichts anderes übrig, als wenigstens den politischen Preis einer Räumung so in die Höhe zu treiben, dass in Zukunft Erwägungen wegen zu erwartender heftiger Proteste, von Räumungen abzusehen, nicht auszuschließen seien – hieß es auch in dem im Innenausschuss verteilten Flugblatt:

»Die neoliberale Umorganisierung ist ein Trend, der seit 30 Jahren anhält und der die Gestaltbarkeit der Stadt durch mehr oder weniger demokratische Prozesse immer mehr beschränkt. Ohne massiven Druck aus der Bevölkerung wird sich der Berliner Senat nicht bemüßigt fühlen, gegenzusteuern. Das Land Berlin, die eingesetzten Tochtergesellschaften von Liegenschaftsfonds bis zu den »Quartiersaufhübschern« werden dadurch zum legitimen Angriffsziel direkter Aktionen, die sich gegen Privatisierung, Gentrification und zum Zwecke der Solidarität mit der Liebig14 richten. (…) Solange sich der Berliner Senat in Sachen Stadtpolitik für die jeweils günstigste und gewinnbringendste Option entscheidet, führen wir das Kostenargument ad absurdum: Die Räumung wird teuer! Verhindern wir die Räumung der Liebig14 – Auf allen Ebenen mit allen Mitteln.

Wir rufen dazu auf, im Vorfeld der Räumung aktiv zu sein, um diese einerseits zu verhindern, aber auch langfristig eine Atmosphäre zu schaffen, in der (Neu-)Besetzungen machbar und durchsetzbar sind. Denn der Senat ist nicht der einzige Player, der in dieser Stadt Fakten schaffen kann.« (36)

Und die Räumung wurde teuer, sehr teuer – die Proteste als Reaktion auf die Räumung erreichten eine bis dahin nicht erwartete Wucht. Ein martialisches Aufgebot von 2.500 Einsatzkräften der Polizei musste das Haus räumen. Am Abend demonstrierten 3.500 Leute gegen die Räumung.

Die Demonstration wurde nach massiven Polizeiangriffen aufgelöst. Daraufhin explodierte die Lage. Im Friedrichshainer Kiez wurden an verschiedenen Stellen Barrikaden errichtet. Die O2-Arena, Banken, der Liegenschaftsfonds wurden entglast und mehrere Einsatzfahrzeuge der Polizei mit Steinen beworfen. In der ganzen Stadt schien sich das dezentrale Aktionskonzept, nach Auflösung der Demo mit vielfältigen Aktionen vorzugehen, zu bewähren. Denn die Angriffe richteten sich gegen mehrere Bankfilialen, Supermärkte, ein Autohaus, zwei Kaufhäuser, verschiedene Modegeschäfte, Bürogebäude, eine Polizeiwache und das renommierte KaDeWe. »Schon ein einfaches Schaufenster kostet rund 2.300 €. Da haben wir bei einem Großkunden, bei dem wir 18 Scheiben ersetzen müssen, eine Rechnung von bis zu 50.000 €, und bei Banken wird die Reparatur noch teurer, weil hier Spezialglas benötigt wird«, so eine Glaserei (37). Laut Medien belief sich der gesamte Sachschaden auf über eine Million Euro, und laut Klaus Eisenreich, dem Berliner Landesgeschäftsführer der Gewerkschaft der Polizei, kostete der Einsatz der Polizei ebenfalls bis zu einer Million Euro (38). Somit schienen sich die auch auf Plakaten, Häuserwänden und Flugblätter verbreiteten Slogans »Ihr räumt – wir bestimmen den Preis« und »1 Million Sachschaden pro Räumung« bewahrheitet zu haben. Bereits 1981 während der Hochphase der Hausbesetzungsbewegung in West-Berlin fand diese Kosten-Nutzen-Logik Zuspruch. So hieß es Ende Januar 1981 in einem Flugblatt des Vorläufigen Rates der Autonomen Republiken Neukölln Kreuzberg: »Macht es teuer für Sie! Die einzige Ebene, auf der sie was kapieren können, ist Geld! Jeder Tag, den unsere Genossen sitzen, soll 1 Million Sachschaden kosten. (…) Jedes geräumte Haus 1 Million extra! Jede Verurteilung 1 Million extra«. Und nur 8 Monate später wurde erneut öffentlich postuliert: »1 Million Sachschaden pro Räumung«, auch als Antwort auf die Ankündigung des damaligen Bausenators Rastemborski (CDU) vom 31.7.1981, demnächst neun Häuser in Schöneberg räumen zu lassen (39).

Eine Woche nach der Räumung wurde auf Antrag der CDU im Bundestag über die Räumung des besetzten Hauses in der Liebigstraße 14 und die anschließenden Auseinandersetzungen zwischen DemonstrantInnen und Polizei in einer Aktuellen Stunde im Bundestag diskutiert (40). Zum Jahrestag der Räumung, dem 4. Februar, mobilisierten sowohl 2012 als auch 2013 die vom Liebig14-Hauskollektiv mitorganisierten Zombi-Demos (»Never Rest in Peace« 2012, The Return of the Living Death 2013) tausende Menschen, um gegen steigende Mieten und Verdrängung zu protestieren (41).

Die »Köpi«, ein 1990 besetztes und ein Jahr später legalisiertes Hausprojekt in der Köpenicker Straße 137, stand schon mehrmals bei anberaumten Zwangsversteigerungen vor dem Verkauf an neue EigentümerInnen. Der im Rahmen eines Rückübertragungsverfahrens 1995 zum neuen Eigentümer aufgestiegene Volquard Petersen kündigte 1996 die Mietverträge und reichte eine Räumungsklage ein. Diese wurde jedoch abgewiesen und die Kündigungen für nichtig erklärt. Aufgrund hoher Schulden wurde das Haus 1998 gepfändet und unter Zwangsverwaltung der Commerzbank gestellt. Seit 1999 wurde mehrmals versucht das Haus zu versteigern – bei den ersten beiden Versteigerungen fand sich kein einziger Interessent; der Antrag für eine dritte Versteigerung wurde im Mai 2000 zurückgezogen. »Mehr als 50 Interessenten und Anfragen habe es über die Jahre für das Grundstück in Mitte gegeben«, heißt es beim Berliner Senat; doch dann nahmen sie alle wieder Abstand davon. Mit ihrer schonungslos offenherzigen Begrüßungskampagne »Köpi bleibt Risikokapital«, und mehreren Mobilisierungsdemos mit jeweils mehreren tausenden TeilnehmerInnen gelang es, viele potentielle InvestorInnen abzuschrecken. Das von der Köpi geschaffene Image »Wer diese Haus kauft – wird die Risiken nicht kalkulieren können«, hat sich als überaus effektive Strategie erwiesen. Erst 2007 wurde das Haus an Besnik Fichtner, als Geschäftsführer einer Gesellschaft mit dem Namen »Plutonium 114«, in der er als Treuhänder für den wahren Eigentümer Siegfried Nehls, einem Berliner Immobilienmakler fungierte, für die Hälfte des Verkehrswert (835.000 €) veräußert, mit dem Ziel, auf dem Gelände Luxuslofts mit Yachtliegeplätzen zu errichten. Schließlich kam es zu Verhandlungen mit Fichtner, bei denen die Mietverträge um 29 Jahre verlängert wurden. Doch nach finanziellen Schwierigkeiten ist inzwischen die Commerzbank wieder zum Gläubiger geworden. Gemeinsam mit dem Finanzamt Tiergarten wollte sie Ende Februar 2013 durch eine Zwangsversteigerung zweier Teilstücke der Köpenickerstraße 133-138, auf der auch der Wagenplatz Køpi liegt, Schulden des Grundstücksbesitzers von rund einer Million Euro eintreiben. Ein Teilgrundstück, die Köpenickerstraße 133, wurde von einer Tochterfirma des bisherigen Eigentümers für 405.000 Euro gekauft. An den Besitzverhältnissen hat sich somit wenig geändert und es ist zumindest bislang weiter nichts passiert. Die Abschreckungsphilosophie (»Wer die Köpi kauft, kauft schlaflose Nächte« – die BewohnerInnen haben daran nie Zweifel aufkommen lassen) und der breite Widerstand scheinen zu wirken: »Wir wollen nicht der letzte Pickel auf der Maske einer sauberen Hochglanzstadt sein. Es geht nicht nur um die Köpi, sondern um die Verteidigung unkommerziellen und unkontrollierbaren Lebens und Handelns. Kapitalismus ist angreifbar! Commerzbank in die Insolvenz treiben!« (42)

Nur das kämpferische Postkartenmotiv »Die Grenze verläuft nicht zwischen den Völkern, sondern zwischen oben und unten«, das groß auf der Außenwand der Köpi prankt, ist durch einen inzwischen auch wieder gestoppten Neubau neben dem Haus verdeckt worden.

Zu ständigen und unglaublichen Angriffen durch den Hausbesitzer Beulker kam es auch in dem 1990 besetzten und 1992 legalisierten Haus Rigaer Straße 94, das er 2000 gekauft hat.

Der Eigentümer versuchte, alle BewohnerInnen einzeln aus dem Haus zu klagen. Er konnte Ende 2002 in fünf Fällen vor dem Landgericht Berlin die Kündigung durchsetzen, während in fünfzehn Fällen die MieterInnen gewannen. Nachdem Beulker im Herbst 2002 die Gemeinschaftsräume und das Kneipenprojekt »Kadterschmiede« räumen ließ, folgten im Mai 2003 die Räumungen der fünf Wohnungen. In den Tagen danach zerstörte er, unter den Augen der Polizei und gemeinsam mit Bauarbeitern, Kachelöfen und Kücheneinrichtungen der geräumten Wohnungen und riss Zwischenwände zwischen Vorderhaus und Seitenflügel heraus. Weiterhin wurden eine Tischtennisplatte im Garten, Fahrräder im Treppenhaus oder Waschmaschinen zerstört, über gewaschene Wäsche Farbe gekippt und die Kneipe zertrümmert. Während ein Bewohner von Beulker persönlich angegriffen wurde, wurden UnterstützerInnen von Bauarbeitern mit Knüppeln bedroht und vom Wachschutz mit Teleskopstangen und Schlagringen angegriffen. Der Wachschutz erteilte wahllos BewohnerInnen und BesucherInnen Hausverbote oder wollte sogar Personalausweise einsehen, während andere MieterInnen trotz einstweiliger Verfügung nicht ins Haus gelassen wurden. Im Erdgeschoss des Vorderhauses wurde eine Wohnung zu einer Art »Pförtnerloge« inklusive Türsummer umgebaut, mit Fenster in die Hofdurchfahrt, in der eine Eisengittertür eingebaut war, die beim Betreten grell erleuchtet wurde (43).

Die Vorgehensweise des Hausbesitzers erscheint wie ein Horrorszenario, um MieterInnen mit allen Mitteln loswerden. Aber trotzdem haben die BewohnerInnen mit erstaunlicher Konstanz und mit vielfältigsten Methoden Widerstand geleistet. Sie wehrten die Kündigungen in 15 Fällen ab, haben (fast) alle geräumten Orte wieder besetzt, mobilisierten zu Aktionstagen (»Rigaer Straße Fights Back-Kampagne«) und haben immer wieder verdeutlicht, dass eine Räumung ebenfalls sehr teuer werden würde. Die Mischung aus juristischer Verteidigung, Öffentlichkeitsarbeit und Setzen eines militanten Ausrufezeichens (44) hat sich bisher auch hier als sinnvoll erwiesen. Sie erhielten sogar Unterstützung von F. Hochbrecht, einer Ex-Sekretärin des Hausbesitzers Beulker. Diese machte öffentlich, dass sie monatelang keinen Lohn erhalten hatte. Auch 17 andere Angestellte der Firma seien entlassen worden, nachdem sie monatelang kein Geld bekommen hatten. Beulker steckte offenbar in größeren ökonomischen Schwierigkeiten. So seien schon mal Werkzeuge von den betroffenen Firmen als Pfand einbehalten worden oder häufiger auf Initiative von Gläubigern Beulkers Konten gesperrt worden. Sie bezeugte auch, dass Beulker wiederholt erklärt hatte, »das Haus schon leer zu bekommen«. Des Weiteren habe er einem Elektriker den »unkonventionellen Vorschlag« gemacht, die Stromversorgung des Hinterhauses an den Baustellen-Starkstrom anzuschließen (45). Doch die BewohnerInnen haben es bisher geschafft, ihren selbstbestimmten Freiraum zu verteidigen und feierten im August 2013 ihren 23.Geburtstag.


Auch aktuell sind diverse Hausprojekte in ihrer Existenz bedroht und wehren sich gegen Räumung oder Mieterhöhungen (46). Dazu zählen u.a. die Reichenbergerstraße 63 A, die 1990 besetzte und inzwischen legalisierte Linienstraße 206 (47) (»Ob Nuriye, ob Linie, Kalle – wir bleiben alle«), die Kirche von Unten (KvU) oder der Wagenplatz Rummelplatz.

Die in den 80erJahren entstandene Kirche von Unten (KvU) (48), ein bedeutender Posten innerhalb der DDR-Opposition, sollte ursprünglich bis zum 1.1.2013 ihre Räume in der Kremmener Str. 9-11 in Prenzlauer Berg, in denen sie seit 1992 verweilt, verlassen. Die Eigentümerin, der Immowert Arkonahöfe Berlin GmbH, die den Komplex »Arkonahöfe« in schicke Eigentumswohnungen umwandeln will, hatte die Räume gekündigt und sämtliche Gesprächsangebote seitens der KvU abgelehnt. Obwohl die Bezirksverordnetenversammlungen (BVVs) Pankow und Mitte durch entsprechende Beschlüsse sich für den Erhalt der KvU (allerdings nur am derzeitigen Standort) einsetzen, war die Zukunft lange völlig ungewiss – erst am 1.3.2014 bezog die Kirche von Unten neue Räume in der Storkower Straße 119, ausgestattet mit einem 5-Jahres Vertrag (49).

Aber auch Häuser, die schon Anfang der 80er Jahre besetzt worden sind, stehen vor dem Aus.

So wurde die Willibald-Alexis Straße 34 in Kreuzberg 1981 im Zuge der großen Besetzungswelle besetzt, dann legalisiert und bis 2004 von der GEWOBAG verwaltet. Zusammen mit anderen GEWOBAG-Häusern wurde es dann privatisiert und für 600.000 € an CITEC/SIAG veräußert und weitere sechs Jahre später für 1,25 Mio. an die jetzigen Eigentümer (50) profitabel weiterverkauft. Seitdem werden nach und nach die Wohnungen verkauft und in Einzeleigentum umgewandelt. Nachdem bisher acht Wohnungen an EinzeleigentümerInnen für etwa 1,5 Mio. € verkauft worden waren, wurden die restlichen Mietwohnungen für 1,8 Mio. € als Paket zum Verkauf angeboten (51). Bei Verkauf aller Wohnungen würde der dann erzielte Wert bei mindestens 3,3 Mio. € liegen und eine Wertsteigerung von 2 Mio. € wäre erzielt. Doch seit geraumer Zeit wehren sich die BewohnerInnen: »Wir wollen ›unser Haus‹ dem Spekulationsmarkt entziehen und gemeinschaftliches Wohnen organisieren. Doch die Eigentümer ignorieren uns, ziehen weiter ihr Geschäft durch. Aber trotzdem sind wir guter Dinge. Nicht weil wir trotz Verdrängungsspielereien in der Wax 34 als Hausgemeinschaft wohnen bleiben wollen und werden, sondern weil wir sehen, dass immer mehr Menschen hier im Kiez, in anderen Stadtteilen in Berlin, nicht mehr hinnehmen, wie sie aus ihren Lebensumfeldern verdrängt werden. Sie stehen auf, bewegen sich, organisieren sich gegen Verdrängung durch steigende Mieten, Modernisierungen, Umwandlungen in Eigentum, Ferienwohnungen. Es entstehen immer mehr Hausgemeinschaften, Projekte, Initiativen und fangen an sich zu vernetzen und die spekulative Verdrängungskultur in Frage zu stellen: selbst organisiert, mit tiefen Misstrauen gegenüber den politischen Parteien jeglicher Couleur. (52)«

Nachdem die Räumungsklage gegen eine Bewohnerin u.a. wegen »Rädelsführerschaft« vor Gericht gescheitert ist, schickten die Eigentümer einem Teil der BewohnerInnen Abmahnungen, in denen diese beschuldigt werden »…Mitglied einer Gruppe zu sein, die das Treppenhaus mit Flugzetteln übersät…«. Darüber hinaus wurden Briefkästen abgerissen und diverse Türschlösser zerstört.

Zum Jahresende 2011 übernahm die neue Hausverwaltung Oliver Rohr GmbH, bekannt aus der Liebigstraße 14 und der Rigaerstraße 94, das Haus.

Der Schokoladen (53) in der Ackerstraße 169/170, ein selbstverwaltetes nicht-kommerzielles Wohn-Kunst- und Kulturprojekt in Berlin-Mitte, 1990 besetzt und 1991 legalisiert, rettete sich erst in letzter Minute durch Selbstkauf und kämpfte jahrelang seit den Kündigungen der Gewerbemietverträge aller Projekte (vom 31.12.2005 und seit dem 31.7.2010 für alle Wohnungen »wegen wirtschaftlicher Nichtverwertbarkeit«) durch den Eigentümer Marcus Friedrich (54) gegen die drohende Räumung. Nach zwei verlorenen Räumungsklagen wurde die für den 22.02.2012 terminierte Räumung der Gewerberäume am 17.02.2012 ausgesetzt. Schließlich wurde nach zähen Verhandlungen am 29.03.2012 der Kauf besiegelt: Unter Einbeziehung eines Kompensationsgeschäftes bzw. einer Direktvergabe eines Grundstücks durch das Land Berlin an den Eigentümer erklärte sich dieser bereit, das Haus in der Ackerstraße 169 an die Schweizer Stiftung Edith Maryon, die es wiederum an den Trägerverein des Hausprojektes in Erbbaupachtvertrag über 99 Jahre weitergab, für circa 1,5 Millionen Euro zu verkaufen. Wesentlich dazu beigetragen hatte die breite Schokoladen-Unterstützungskampagne mit einem offenen Brief, einer Plakatoffensive (»Berlin ohne Schokoladen wird für mich wie Stuttgart«, »Wer einer Kuh die Stirn bietet, muss ein Ochse sein«), einer Demo vor dem Privathaus des Eigentümers in Potsdam-Babelsberg, Besuche seines Fliesenzentrums in Großbeeren, des Fliesenmarktes sowie des Altstadthotels und des Hotels Römischer Kaiser der Familie Friedrich in seiner Heimatstadt Trier, einer Protestaktion beim Liegenschaftsfonds und vielen anderen kreativen Aktionen (52). Auch wenn der Schokoladen gerettet werden konnte, mit der Anhebung der bisher sehr niedrigen Mieten für Gewerbe und Wohnungen für die Rückzahlung der Kredite eines über Wert gekauften Hauses, bei dem der Eigentümer gut abkassierte, wurde ein hoher Preis bezahlt.

Jeweils nach kurzer Zeit wurde die zweimalige Besetzung der Schlesischen Straße 25 geräumt.

So am 30. Mai und am 4. September 2011. Am 30. Mai, dem Tag der Veröffentlichung des Berliner Mietspiegels, wurde zusätzlich das Büro des Grünen Bezirksbürgermeisters Schulz von Friedrichshain-Kreuzberg besetzt. Der Mietspiegel offenbarte in den Jahren 2009 bis 2011 eine Steigerung der Mieten von 8,3 %, von über 10% im Altbau und von 17,5% im unsanierten Altbau, während der damalige Bezirksbürgermeister durch die Unterstützung des Megaprojektes Mediaspree Gentrifizierungsprozesse förderte, stand er der Besetzung scheinbar positiv gegenüber und erschien vor Ort. Das fast komplett entmietete Haus gehörte der damals öffentlichen Wohnungsbaugesellschaft GSW, die es 1993 mit 22 weiteren Häusern vom Bezirk Kreuzberg, dessen Grundstücksämter die landeseigenen Wohngrundstücke verwaltete, geschenkt bekommen hatte, und nach deren Verkauf 2004 an die Whitehall Funds sowie die Investoren Gruppe Cerberus, unmittelbar vor der Besetzung an Mathias Bahr und seine »Schlesische Straße 25 Projekt GmbH« weiterverkaufte (56,57). Der grüne Bürgermeister Schulz gab sich bei einer AnwohnerInnenversammlung im Wrangelkiez erst ahnungslos und später so, als ob er nichts damit zu tun gehabt habe, obwohl er als ehemaliger Baustadtrat von Kreuzberg für die Hausverschenkerei mitverantwortlich gewesen war. In der Manteuffelstraße 7, einem anderen Haus der GSW, war bereits 2008 ein jahrelang leerstehender Seitenflügel über einen Zeitraum von 18 Monaten still besetzt worden, bis er Ende 2009 ohne vorherige Ankündigung (Räumungsverfügung) im Auftrag der GSW durch die Polizei geräumt wurde (58).

Teilweise erfolgreich waren auch die Besetzer*innen der leerstehenden Musikschule in der Falkenberger Straße 183 im Mai 2011, die eine nachbarschaftliche Nutzung des in der Hand des Liegenschaftsfonds befindlichen Hauses verlangten, die Besetzer*innen der Oranienstraße/Adalbertstraße 91 im September 2011, als sie gegen die Umwandlung der Wohnungen in ein Hostel durch den Eigentümer T. Akar Hausverwaltung (59) protestierten und »günstige Wohnungen statt Investorenprofite« forderten, sowie jene, die sich im April 2012 die Weisestraße 47 für mehrere Stunden aneigneten, um u.a. dafür einzutreten, »leerstehende Wohnungen an Hartz IV-BezieherInnen sowie andere Menschen mit geringem Einkommen zu vergeben« (60). Doch alle Häuser wurden noch am gleichen Tag geräumt. Gleich zweimal besetzt und wieder schnell geräumt wurde ein Teil des Seitenflügels, der noch von wenigen Mietparteien bewohnten Bevernstraße 2 (Kreuzberg) am 25.3.2013 und zwei Monate später am 13.5.2013. Interessant ist auch hier die Geschichte des Hauses, denn es gehörte ebenfalls zu den 23 GSW-Häusern (61), die privatisiert wurden. Der jetzige Eigentümer, die Entwicklungsgesellschaft Bevern GmbH, will den Seitenflügel luxusmodernisieren und ein neues Vorderhaus hochziehen.

Allerdings wohnen noch zwei Mietparteien, die bleiben wollen, im Seitenflügel. Täglich finden dort Führungen durch das Haus statt – hin zu einer präparierten Vorzeigewohnung, um KäuferInnen für die luxusmodernisierten Wohnungen zu finden, bei einem Qudartmeterpreis zwischen 3.200 und 4.600 €, obwohl laut Einbringungsvertrag dort weder luxusmodernisiert noch die Wohnungen ohne Einverständnis der MieterInnen in Eigentumswohnungen umgewandelt werden dürfen. Da die InvestorInnen weder für den Vorderhausneubau noch für die Luxusmodernisierung des Seitenflügels über eine Baugenehmigung verfügen, erteilte das Bezirksamt eine Baugenehmigung für den Vorderhausneubau, der allerdings ohne eine Luxusmodernisierung des Seitenflügels gar nicht machbar ist, da einige der geplanten Vorderhauswohnungen in den Seitenflügel hineinreichen sollen.

Ebenfalls schnell geräumt wurde am 19.10.2013 die Besetzung einer ehemaligen Polizeiwache in der Rathausstraße 12 in Lichtenberg, an der sich insgesamt an die 200 Personen (rumänische obdachlose Familien, andere Wohnungssuchende und UnterstützerInnen) beteiligten, mit dem Ziel ein »selbstorganisiertes gemeinschaftliches Wohnen« zu verwirklichen (62).

Besetzungen gehen weiter!

Doch die Besetzungen gehen weiter. Das Refugee Strike House und das Soziale Zentrum Irving Zola-Haus wurden am 8.12.2012 in der Ohlauer Straße 12 (Kreuzberg) in einer Doppelbesetzung durchgesetzt. Dass es nicht sofort zu einer Räumung kam, lag auch diesmal an mehreren günstigen Faktoren. Zum einen gehören die besetzten Gebäude, eine ehemalige Schule und ein kleiner räumlich getrennter Vorbau dem Bezirk Kreuzberg-Friedrichshain, der dort ohnehin in naher Zukunft ein Projekte-Haus entstehen lassen will. Dieses Vorhaben ist allerdings das Ergebnis jahrelanger Basiskämpfe von Stadtteilgruppen und politischen Initiativen, und somit nur durch Druck, zustande gekommen. Und zum anderen sind die BesetzerInnen des Refugee Strike House eben jene Refugees (und deren UnterstützerInnen), die mit bezirklicher Duldung seit Oktober 2012 am Oranienplatz campen, um ihren politischen Forderungen Nachdruck zu verleihen. Das besetzte Irving Zola Haus fordert ein barrierefreies Zentrums – dafür spricht als ein zentrales Argument die komplette Barrierefreiheit des Gebäudes. Denn an: »barrierefreien, selbstverwalteten, unkompliziert und günstig zugänglichen Veranstaltungsräumen herrsche nicht nur in Kreuzberg, sondern weit darüber hinaus (nicht nur) in Berlin ein enormer Mangel« (63). Mit der Namensgebung des US-Amerikaners Irving Zola bezieht sich ein besetztes Haus übrigens erstmalig in der BRD auf einen Aktivisten der Behindertenbewegung (Disability Rights Movement), der u.a. Mitglied der Society of Disability Studies und Herausgeber des Disability Studies Quarterly war. Ob die BesetzerInnen oder ein Teil von ihnen drin bleiben werden und können, bzw. in welcher Form sie sich am neu entstehenden Projekte-Haus beteiligen werden, ist ungewiss. Doch die durch die Besetzung geschaffene Öffentlichkeit wurde nicht nur die Bewerbungsfrist verschoben und erweitert (die ursprüngliche Eröffnung war für den 1.April 2013 terminiert), sondern auch das bisherige intransparente Bewerbungsverfahren steht auf dem Prüfstein.

Mindestens zwei Jahre wohnten in der ehemaligen abbruchreifen Eisfabrik in der Köpenicker Straße in improvisierten Unterkünften ca. 20-30 aus Bulgarien kommende Menschen, ehe das Bezirksamt Mitte im Herbst 2013 auf gerichtlichem Wege den Eigentümer Thomas Durchlaub (Telamon Gmbh) zwang, eine Räumung zu veranlassen (64). Der für den 27.12.2013 vorgesehenen Räumung entgegneten die BewohnerInnen und UnterstützerInnen mit einer Demonstration vor dem Bezirksamt Mitte und einer kurzfristigen Besetzung der St. Michael Gemeinde in der Waldemarstraße in Kreuzberg, was schließlich zu einer vorrübergehenden Übernahme der Kosten für die Unterbringung in einem Hostel bis zum 9.1.2014 führte. Während weitere Verhandlungen mit dem Bezirk Mitte für eine dauerhafte Unterbringung in Wohnungen scheiterten, und die darauffolgenden Begehungen bzw. symbolischen Besetzungen der Bundeszentrale ver.di am 9.1.2014, des Karl-Liebknecht-Haus der Partei Die Linke am 10.1.2014, der SPD-Landeszentrale am 13.1.2014 sowie die Besetzung der Senatsverwaltung für Soziales am 30.Januar 2014 ebenfalls erfolgslos verliefen, wird die leere Eisfabrik von privaten Wachschützern bewacht (65).

Noch nicht geräumt wurden dagegen die in Zelten wohnenden BesetzerInnen und die Kultur-Kneipe »Reäuberläb« auf der Cuvry-Brache. Eine seit über 15 Jahren als Gemeinschaftsgut benutze Freifläche in der Schlesischen Straße (»Brache bleibt Brache«) in Kreuzberg.

Der Immobilienunternehmer Artur Süsskind, der seit 2011 Eigentümer des Areals ist, will dort Wohnblöcke, die »Cuvry-Höfe«, errichten. Als im Sommer 2013 im Zirkus Cabuwazi unter Polizeischutz die Investoren ihre Bebauungspläne für das Cuvry-Grundstück vorstellten, bekamen sei reichlich Gegenwind und nach nur einer Stunde endete die Veranstaltung nach deutlichen Protestverlautbarungen (»Scheiß-Cuvry-Höfe« und »Haut ab«) von AnwohnerInnnen.

Artur Süsskind saß fassungslos auf dem Podium (66).

Bereits 2012 scheiterte die temporäre Ausstellung »BMW- Guggenheim Lab« auf Gelände am Spreeufer. Nach deutlichen Unmutsäußerungen und angebrachten Transparenten (»Steigende Mieten stoppen«, »BMW enteignen – ZwangsarbeiterInnen entschädigen«) bei einer Werbeveranstaltung im März 2013 für das Lab, sowie der Ankündigung weiterer Proteste, hatte BMW das Vorhaben in Kreuzberg kurzfristig abgesagt und zog um in den Pfefferberg im Prenzlauer Berg. Das BMW-Lab ist eine reine Image-Veranstaltung für den BMW-Konzern. Der BMW-Marketing-Chef äußerte sich im Manager Magazin: »(…) Mit der Experiential-branding-Strategie, und ganz konkret mit dem BMW Guggenheim Lab, möchten wir jene ansprechen, die heute vielleicht noch keine besondere Affinität zur Marke BMW haben.« Diese Strategie ging an der Cuvrybrache nicht besonders gut auf; der damalige Kreuzberger Bürgermeister Schulz brachte sein Missfallen über die Absage des Weltkonzern zum Ausdruck: »Ich bedauere, dass diese Chance vertan ist« (so in einem Interview in der Berliner Morgenpost am 20.03.2012) (67).

Auch das von ca. 20 BewohnerInnen seit über einem Jahr besetzte Zeltdorf “TeePee” an der Spree unweit der Eisfabrik, wurde bisher nicht geräumt.

Zusammenfassend lässt sich sagen, dass sich an der »Berliner Linie« grundsätzlich nichts verändert hat. Auch wenn einige Beispiele zeigen, dass Besetzungen unter bestimmten Bedingungen zu Legalisierungen (Wagenplatz Convoi, New Yorck, Stille Straße), vorübergehenden Duldungen mit Perspektive auf mehr (Irving Zola und Refugee Strike House, Ohlauerstraße) oder über Verhandlungen zu Ersatzgrundstücken (Schwarzer Kanal, Nachbarschaftsgarten »Ton, Steine, Gärten«) führen können. In einigen Fällen bemühen sich einzelne Bezirke um Runde Tische, Gespräche und Ersatzgrundstücke, oder betonten die Bedeutung jener bedrohten Projekte für die Stadt. Doch in der Gesamtchoreographie waren bis auf wenige Ausnahmen weder die Bezirke noch der Senat willens oder in der Lage, politische Lösungen zu finden oder Räumungen zu verhindern. Bei den letzten Räumungen von langjährigen Hausprojekten (Brunnenstraße 183, Liebigstraße 14) scheiterten auch die Vorschläge sogenannter Ringtausche von Häusern nicht nur an der Sturheit der Eigentümer, sondern auch am fehlenden politischen Willen der Parteien. Dabei ist der senatseigene Liegenschaftsfonds im Besitz von zahlreichen leerstehender Immobilien. Und in der Vergangenheit hat es, neben dem aktuellen Beispiel der Ackerstraße169/170, auch Ringtausche gegeben: So stand das ehemals besetzte Haus in der Prinzenallee 58 1988 nach Erteilung des Räumungstitel kurz vor der Räumung. Die Eigentümer Hauert&Noack wollten eine Verdreifachung der Miete oder einen Kaufpreis von fünf Millionen DM, bei einem Verkehrswert von 3,4 Millionen DM.

Schließlich verzichteten Hauert&Noack nach Verhandlungen mit dem Senat 1992 auf die Räumung und erhielten im Austausch drei Ersatzobjekte, während mit den BewohnerInnen 1996 ein Erbbaurechts-Vertrag abgeschlossen wurde. Auch die Regenbogenfabrik in der Lausitzerstraße 22a/23 wurde von der Stadt in den 80er Jahren gekauft und mit eigentümerähnlichen Verträgen ausgestattet. Das es letztendlich eine Frage der Prioritäten ist, zeigt auch das Beispiel der Elite-Uni »European School of Management and Technology« (ESMT) im ehemaligen Staatsratsgebäude, die das Gebäude vom Senat geschenkt bekam.

Dennoch verstecken sich die PolitikerInnen allzu oft hinter Gesetzen und Floskeln ihnen »seien die Hände gebunden«. Doch letztendlich ist es der Staat selbst, der die grundsätzliche Ordnung kapitalistischer Gesetzmäßigkeiten und Prinzipien aufrecht erhält und schützt. Das Privateigentum als Kern dieser Ordnung, als Wesenselement kapitalistischer Gesellschaften wird auch von diesem Staat verteidigt und an vielen Beispielen lässt sich aufzeigen, dass der Berliner Senat den zu erzielenden Profit beim Verkauf einer Immobilie höher bewertet, als den Erhalt eines alternativen Hausprojektes. Insofern kann auch nur die generelle Infragestellung und Aneignung von Privateigentum zu kollektiven und gemeinschaftlichen Eigentumsverhältnissen führen.

Die verschiedensten Häuserbewegungen hatten dies in dem Postulat »Die Häuser denen, die drin wohnen« zum Ausdruck gebracht und in den Hochphasen ihrer Mobilisierungsstärke auch phasenweise politisch durchsetzen können. Doch eine Häuserbewegung existiert zur Zeit nicht, auch wenn vereinzelt größere Mobilisierungen gelingen, eine mediale Wahrnehmung erreicht und der Widerstand deutlich spürbar wird (Yorck 59, Köpi 137, Liebig 14, Rigaer 94, Refugee Strike House/Irving Zola).

Die entscheidende Frage wird sein, inwieweit es in Zukunft gelingen wird, über die eigenen (autonomen) Häuserstrukturen und Freiräume hinaus, und angesichts zunehmender Verdrängungsprozesse, Mieterhöhungen und sozialer Exklusionen prekärer Bevölkerungsgruppen, städtische Bündnisse zu formen, um auf einer breiteren gesellschaftlichen Basis neoliberaler kapitalistischer Stadtpolitik im Allgemeinen und Häuser- und Wohnungsräumungen im Besonderen wirkungsvoller entgegenzutreten. Die Mietenstopp-Demonstration vom 3. September 2011 mit 6.000 TeilnehmerInnen, an der sich auch etliche Projekte beteiligten, zahlreiche und zunehmende sich untereinander vernetzende MieterInnen- und Kiezinitiativen (z.B. Stadtvernetzt) (68), mehrere verhinderte Zwangsräumungen und die breite Mobilisierung durch das Bündnis »Zwangsräumung Verhindern« (69) gegen die Zwangsräumung der Familie Gülbol in der Lausitzer Straße 8 mit einer Beteiligung von fast 1.000 Personen im Februar 2013, sowie die Kontinuität und Beharrlichkeit der MieterInnenproteste von Kotti und Co. (70) mit ihren Lärmdemos und dem Camp am Kottbusser Tor seit Mai 2012, sind Wege in diese Richtung. Auch die Initiative »Leerstand Belegen«, die zum massenhaften Besetzen aufruft und dies als »einen Ansatz sieht, den Widerstand gegen die Wohnungspolitik des Senates und den Widerstand gegen steigende Mieten und Verdrängung zu bündeln« (71), klingt verheißungsvoll.

Ebenso ruft das Aktionsbündnis »Recht auf Wohnen« unmissverständlich zum Ungehorsam auf: »Allen, die in Berlin keine Wohnung finden, auch denen die neu dazu ziehen – refugees, you are welcome – , bleibt also keine andere Wahl: Sie müssen sich ihr Recht selbst nehmen, denn keiner gibt es ihnen. Deshalb Besetzungen jetzt! Von Studierenden bis Rentnern, von Arbeitslosen bis prekär beschäftigten WissenschaftlerInnen, von obdachlosen Familien bis zu alleinerziehenden Müttern und Vätern – gemeinsam nehmen wir uns unser Recht auf eine aktive Wohnungssuche.« (72)

Ob es aber zu einer neuen Besetzungswelle, zu Aneignungen oder Mietstreiks kommen wird, ist schwer vorauszusehen – Bewegungen lassen sich nicht planen. Doch manchmal verändern sich Dinge, die wir lange für unmöglich gehalten haben. Es liegt auch an uns – Selbstorganisierung ist der erste Schritt.

(1) Schätzungen gehen von über 200 legalisierten Häusern aus.

(2) Die Namensgebung erfolgte aufgrund der vielen Eimer Bauschutt, die nach der Besetzung zur Instandhaltung hinausgeschafft werden mussten.

(3) brunnen183.blogsport.de

(4) de.indymedia.org/2011/08/314894.shtml?c=on#c731981

(5) liebig14.blogsport.de/medien/dokumente/

(6) Taz, 16.3.2010.

(7) de.indymedia.org/2010/03/275756.shtml

(8) scharni29.blogsport.de

(9) linienhof.blogsport.de

(10) linienhof.blogsport.de

(11) Radio ONDA, PATEX, Sri Lanka Gruppe, Afrikanische Frauen-Initiative, Antimilitaristische angolanische Menschenrechtsinitiative, Anti-Hartz-Bündnis, Antirassistische Initiative Berlin.

(12) Zuvor scheiterte am Abend der Räumung eine Besetzung der Oranienstraße 40 durch UnterstützerInnen

(13) Erklärung der Besetzer_innen in: http://de.indymedia.org/2010/06/283755.shtml

(14) www.bz-berlin.de/bezirk/friedrichshain/sind-touristen-fluch-oder-segen-article1261017.html

(15) Berliner Zeitung vom 15.6.2010, K. Schmidl und A. Kopietz: »Ermittlungen wegen Hausfriedensbruchs«.

(16) sofa-im-bethanien.blogspot.com

(17) http://stillestrasse10bleibt.blogsport.eu/2012/08/01/aufruf-zum-miteinander/

(18) http://www.primusimmobilien.de/startseite/immobilien/berlin-mitte/michaelkirchplatz-4-6.html

(19) de.indymedia.org/2003/10/63139.shtml

(20) de.indymedia.org/2003/10/63139.shtml

(21) Mieterecho Nr. 309, Das Objekt der Begierde, April 2005.

(22) queersandwagen.blogsport.de/presse/

(23) de.indymedia.org/2009/10/264026.shtml

(24) www.schwarzerkanal.squat.net/news.html

(25) rummelplatz.blogsport.de

(26) wohnenambadeteich.org/de/lage.htm

(27) Berliner Zeitung vom 30.11.2009.

(28) gaerten-am-mariannenplatz.blogspot.com

(29) Presseerklärung der »BesetzerInnen des Geländes hinter dem Bethanien-Nordflügel, 16.6.2008« in de.indymedia.org/2008/06/220081.shtml

(30) Mähren-Immobilien, Mähren-Grundbesitz und Mähren-Invest GmbH.

(31) onestruggle.blogsport.de

(32) www.wba.blogsport.de

(33) liebig14.blogsport.de

(34) Taz, 28.01.2011

(35) Taz, 02.02.2011

(36) daneben.blogsport.de

(37) Taz, 5.2.2011.

(38) Berliner Morgenpost, 3.2.2011.

(39) amantine, Gender und Häuserkampf, Unrast 2011, S.26.

(40) Tagesspiegel, 09.02.2011

(41) liebig14.blogsport.de/

(42) koepi137.net

(43) rigaer94.squat.net

(44) Ein militantes Ausrufezeichen war z.B. die Aktion der Gruppe »das Sonnenschein-Komitee«, die am 2.2.2009 den Luxuswagen des Hausverwalters Oliver Rohr angezündete. In: Interim Nr. 688, S.7.

(45) Alle diese Angaben bekräftigte Hobrecht gegenüber der Justiz in einer eidesstattlichen Erklärung. In: www.friedrichshain-magazin.de/archiv/

(46) Die aufgeführten Beispiele sind exemplarisch, es wird kein Anspruch auf Vollständigkeit erhoben.

(47) Die Eigentümer, Frank Wadler und Bernd-Ullrich Lippert versuchen, die Bewohner_innen rauszuklagen.

(48) Zur Geschichte siehe: Wunder gibt es immer wieder, Fragmente zur Geschichte der Offenen Arbeit Berlin und der Kirche von Unten. Kirche von Unten (KvU) Berlin (Hg.), Eigenverlag Berlin 1997.

(49) http://kvu.blogsport.de/ und http://kvu-berlin.de/

(50) Willibald-Alexis-Str. 34 Grundbesitz GmbH, persönlich haftender Gesellschafter: Ebersstr. 62 Verwaltungs GmbH, deren Geschäftsführer: Y.Miller und Y.Shaked.

(51) http://willibald-alexis-strasse34.blogspot.de/

(52) willibald-alexis-strasse34.blogspot.com

(53) Der Name rührt von der ehemaligen Schokoladenfabrikation von Julius Stullgy von 1911-1971.

(54) Markus Friedrich, Beteiligungsgesellschaft Friedrich Trier GmbH c/o Fliesenzentrum Deutschland, Großbeeren.

(55) schokoladenverteidigen.blogsport.eu

(56) Flugblätter zur Besetzung, 30.5. und 4.9.2011 in: Archiv Kollektivbibliothek New Yorck im Bethanien.

(57) www.bmgev.de/mieterecho/archiv/2011/me-single/article/23-verschenkte-haeuser-in-kreuzberg.html

(58) gsw23.blogsport.eu/gsw23/manteuffelstr-7/

(59) T. Akar ist auch Besitzer der 1980 besetzten und später legalisierten Adalbertstraße 6 und kündigte dort dem A6 Laden, wo politische und kulturelle Veranstaltungen ihren Platz hatten.

(60) http://de.indymedia.org/2012/04/329084.shtml

(61) gsw23.blogsport.eu

(62) http://de.indymedia.org/2013/10/349493.shtml

(63) http://irvingzolahaus.blogsport.de/images/offener_brief_soziales_zentrum.pdf

(64) Siehe auch Beschluss des Verwaltungsgerichts Berlin vom 20.12.2013.

(65) http://wirbleibenalle.org/ Stand 17.Januar 2014

(66) http://www.taz.de/!118567/

(67) http://bmwlabverhindern.blogsport.de/

(68) http://mietenstopp.blogsport.de/stadtvernetzt/

(69) http://zwangsraeumungverhindern.blogsport.de/

(70) kottiundco.net

(71) leerstandbelegen.blogsport.de

(72) http://wirbleibenalle.org/?p=996

[EN] Article: Learning from the divide between ‘artistic’ and ‘anarchist’ squats in Paris

‘I’ve painted myself into a corner’ – Learning from the divide between ‘artistic’ and ‘anarchist’ squats in Paris

This comes from the zine using space 8, where it contains lots of pictures of cats.

After an intense week in Paris for the Squatting Europe Kollective‘s annual conference I wanted to set down some thoughts about a rift which seems to go very deep in the squat scene there. I was already aware to some degree of this rupture through discussions with anarchist friends from France and would not by any means claim to have a complete grasp on the situation (if that is even possible); my aim here is to contribute some thoughts from an outsider perspective which would hopefully help to break down this divide, one which ultimately would seem rather destructive for the Paris squat scene (although having said that there is also a real point to be made about who is actually squatting and who is actually in the scene). Places still occupied will not be referred to by name to respect their privacy and what I am saying is intended as constructive criticism, I don’t think there is necessarily a right or wrong to this, although I would own up to a definite sympathy with the anarchist position. I would hope that debate and introspection is valuable to the squatting scene. I will frame the debate then offer some thoughts on it, adding some experiences from places I have lived in or visited.

ENG – Notes about activist research in SqEK

Some notes about the SqEK’s activist-research perspective

Miguel Martínez1

June, 2012

We could define SqEK as an information and social network of activist-researchers. This should be distinguished from a formal organisation; it is neither an institutionalised research group nor a research institute. Instead of formal externally imposed regulation, SqEK members reach particular consensus decisions which are valid until the next face-to-face meeting. Decisions are usually based on previous debates which have arisen through the email-list or during one of the regular encounters. Just as with squatting itself, no university, state agency, NGO or private company was behind the origin and development of SqEK, although members may use the resources of the institutions to which they belong in the course of participating in this activist-research network.

Membership in the network is also quite open and flexible. The first call to meet in Madrid in 2009 was addressed to researchers all over Europe who had published books or academic articles about squatting, but it was an open call that also appealed to students researching in this or related topics. Later meetings were even more public with the aim of inviting activists and people interested in squatting. New scholars, students, squatters and activists attended the presentations and discussions, although only a few remained involved in SqEK – those who did joined the e-mail list, or later wrote a short letter of introduction and motivation, and asked to join. Most of those who approached SqEK via Internet participated in the regular exchange of messages and in the upcoming meetings.

While the name chosen refers to the existence of a ‘collective’, this is a specific and variable outcome of the activities that all the members perform through the network. Every time we meet, gather in order to write a book or a special issue of a journal, or form a group in order to research a particular topic, we produce collectives. All are part of SqEK. The unitary name may be misleading. The way of working is as a ‘collective of collectives’, that is, as an active network producing research activities with a collective dimension. The general collective entity, then, has looser boundaries than the subgroups. However, these would not be possible without the general umbrella, and the flows of information which are constantly underway within the network.

At the end of the second meeting SqEK held in Milan in 2009, a “manifesto” and research agenda was written collectively and published soon after in ACME (e-journal of critical geography) and the ISA-RC-21 (International Sociological Association-Research Committee) newsletter. This text emphasised that “critical engagement, transdisciplinarity and comparative approaches are the bases of our project. (…) Self-funded research in different countries, internal meetings of the research group and public events are, at the present, our main activities. Diverse methods of research and theoretical frames are also remarkable aspects of our methodology.” At first glance, this declaration does not suggest any exclusive method or theory within SqEK. Nonetheless, there are some approaches that are strongly endorsed within this network.

SqEK encourages methodological approaches in which the researcher is critically engaged in squatting. This is an open and not uncontroversial issue, but at least, explicitly invites self-reflection on the researcher’s involvement with the practices and struggles carried on by squatters. There are different ways to express that engagement, from the researcher who lives as a squatter him/herself, to his/her availability to offer advice and information to squatters who request it. To make this commitment clear, we decided to hold public talks and debates with squatters in each of the cities where SqEK met. The same heterogeneity we observe within the squatters’ scenes is also present within the SqEK. There is no canonical model of the kind of activist-researcher that SqEK promotes, but the common ground is to consider this relationship crucial, and one which should be debated explicitly. We take it for granted that most who are affiliated with SqEK are sympathetic with squatting, or even joined this network due to their previous experiences as squatters. However this does not exclude critical perspectives regarding, for instance, squatters’ contradictions, failures and unintended effects.

“SqEK will seek to critically analyse the squatters’ movement in its relevant contexts (historical, cultural, spatial, political, and economic ), trying to involve the activists in the research practices, and sharing the knowledge thus produced with them and society. (…) Furthermore, in view of the diverse composition of our network we seek to challenge the traditional dichotomy between researchers and their subjects/objects of knowledge. Whenever possible, we would like to involve squatters and activists in our research practices, thus favouring a collaborative and dialogical approach to knowledge production in the belief that social movement activists, just as any other social actor, are themselves producers of knowledge. Consequently, we are not sure activists and academics are necessarily irreconcilable categories. Obviously they are irreconcilable if considered as identity “positions”. Things get a little muddled if we take the angle of the life- course of concrete individuals. One case in point is the composition of our research group. All of us (whatever our differences) are activists and the majority are full-time researchers. We are aware of the difficulty in reconciling the two positions, a difficulty has a lot to do with embedded (and embodied) structures of power. While we believe that this issue is worthy of investigation in our project, we are also aware that problematising our research persona commendable as it is, in our case runs the risk of essentialising our activist one. How should we try to challenge such (an apparently) neat distinction? How can these tensions be productively explored? In more general terms, what constitutes the “activist” activity as active as opposed to what other social actors (don’t) do, is it their “passivity”? In what sense are they “passive” actors? We are an open network and we would welcome participation, suggestions, contributions and collaboration to tackle such questions and investigating the research agenda we are proposing. ” (SqEK Research Agenda)

Therefore, SqEK is a means for researching about squatting, for making collaborative research withsquatters, and advancing public understanding of squatting. Cooperation, horizontality and direct democracy within SqEK are procedures of self-organising that stem from our past (or many members’) experiences in squatting groups. When possible, SqEK members have supported squats under threat of eviction, or disseminated information about different cases of squatting, autonomous social centres and other urban struggles. Activists’ networks and squats have been important for hosting attendees to SqEK meetings, without restricting this mutual aid to the squatting scene. In comparison to most conventional academic conferences, time limits for debates were more flexible in the SqEK meetings. It was familiarly assumed that the group would try consensus concerning organisational affairs of the network. On the other hand, intellectual controversies were always welcome if they were able to shed light on the topics under examination. The depth of the discussions also varied according to the type of participants in each given situation. SqEK also learned from the activist style of do-it-yourself, launching research projects funded at a very low-cost scale. Not least, it has been a relief for activist-researchers to discover that hundreds of European squatters are also “shadow researchers.” That is to say, they research about their environment and about their internal life worlds without calling themselves ‘researchers’. This is a non-institutional or counter-institutional way of producing movement’s knowledge. Activists may not be entirely aware of their contributions to the public knowledge of squatting, but many are highly educated and involved in the kinds of debates, publications, talks, video-making and campaigns which inform a research process. SqEK members feel themselves very tied to those kinds of self-research processes, although they also remain connected with academic debates, bibliographic references and theoretical elections which may be of interest for activists. In addition, several proposals of publication in a non-academic language, accessible to a wider audience, also emerged within the SqEK meetings in order to popularise this collaborative production of knowledge about squatting.

Indeed, activist or militant research suggests that the boundaries between activists and researchers are blurred2. This also means conflicts. Activists may consider some information secret, or sensitive due to political reasons. Some activists do not want to help individuals in their academic careers. Some researchers only see activism as an academic subject from a distant point of view, and are heedless of activists’ concerns. There is great diversity among activists, researchers and activists-researchers, so stereotypes tend to play a harmful role. In general, whether activist or researcher, nobody likes to be treated as an abstract, simplified and static research object. Thus, either activists, the main challenge for all the people involved in a project of activist research is to agree on the terms of the interactions, the means and goals of the cooperation, and the specific combination of subjective and objective analysis. Whatever form the research outcomes adopted, there is also an unavoidable political debate about public access to the knowledge produced, and about the intended and unintended effects of spreading the knowledge. Accordingly SqEK decided to promote, as much as possible, copy-left licenses and practices in our publications. Still, some arrangements and concessions need to be made when dealing with corporate journals, since these are the institutional requirements imposed on an individual engaged in an academic career. To ignore this would be detrimental to the stability of the institutional researchers.

Further, while transdisciplinarity is conventionally claimed for the social sciences since the 1970s, it is not so often brought into practice. Since the beginning of SqEK there has been a common concern for how sociologists, political scientists, geographers, anthropologists, historians, economists and others with many different intellectual backgrounds can work together3. The initial measures adopted consisted of a collective listing of research questions according to each members’ ways of thinking. These questions were grouped into five general dimensions: 1) long and medium term structural factors that make squatting possible; 2) analysis of “conflicts” and “dynamics”; 3) networks of social centres / squats, their politics and culture; 4) empirical case-studies; and 5) squatting in comparative perspective. Then two subgroups of SqEK members were formed in order to work on two research topics according to that general research agenda. These groups produced articles by combining the different disciplinary contributions of their members. Transdisciplinarity was also manifested in the critiques during the SqEK meetings when research developed from a particular social science was subject to comments and criticisms coming from other different social sciences as well as from other intellectual and activists’ perspectives. Therefore, these transdisciplinary debates had a relevant influence in the individual writings in spite of the apparent belonging to a single scientific domain.

Finally, the comparative approach has been strongly supported by all researchers involved since the network was first launched as a means of connecting people from different European cities and countries. Some of them had also sought to compare squatting in two or more cities. All of us sought to obtain and share a deeper knowledge of all European countries as a way of assessing the transnational character of this urban movement. Systematic comparisons point a way to overcome both local and descriptive stories about squatting. Comparisons are therefore conceived as a means to discover cross-national patterns and similar phenomena in different urban settings. In addition, the comparative perspective, systematically applied, obliged SqEK members to collect empirical data in each place according to the variables agreed upon by all the researchers involved. While these intentions framed the whole activity of the SqEK in the long run, some of the publications were only able to collect articles with a national or local scope, leaving the reader with the task of attempting the comparison by his/her own. Not least, SqEK members also produced local ethnographies and collections of squatting stories which were extremely helpful for the comparative efforts of other researchers.

1 A previous draft of this text has received the comments of Alan Moore, Claudio Cattaneo and Andrea Aureli.

2 However, we should recognise that specialised moments of activity may also occur. This means that certain operations involve either an almost exclusive political either scientific work.

3 There is a long dispute about the meaning of ‘transdisciplinarity’ in order to distinguish it from both ‘multidisciplinarity’ (the mere addition of different disciplines) and ‘interdisciplinarity’ (the interaction and mutual questioning between different disciplines). Transdisciplinarity, thus, should attempt to produce integrated knowledge beyond the disciplinary limits, this also including the academic boundaries. Therefore, activists’ knowledge, collaboration, political agendas and assessment may contribute to cross those boundaries.